Seis ángulos diferentes del dedo que se encontró en el yacimiento Al Wusta de Arabia Saudita
Image: Ian Cartwright

Es solo un dedo coraz√≥n solitario y huesudo, pero los cient√≠ficos que lo encontraron dicen que es el f√≥sil m√°s antiguo directamente datado de nuestra especie que se haya encontrado fuera de √Āfrica y el Levante, una regi√≥n que hoy comprende a Israel, Siria, L√≠bano y Jordania. Pero el nuevo descubrimiento no est√° exento de cr√≠ticos, que dicen que en otras partes existen pruebas m√°s antiguas de asentamientos humanos, y que el dedo podr√≠a no ser humano.

En 2016, Iyad Zalmout, científico del Servicio Geológico de Arabia Saudí, participó en la excavación arqueológica de Al Wusta en el desierto de An-Nafud, antiguo emplazamiento de un antiguo lago de agua dulce en lo que hoy es un lugar árido, cuando decidió salir a dar un paseo.

Advertisement

Las excavaciones en Al Wusta, Arabia Saudita. El antiguo lecho del lago (que se muestra en blanco) est√° rodeado por las dunas de arena del desierto de Nefud
Photo: Michael Petraglia

El yacimiento se hab√≠a descubierto dos a√Īos antes. Los arque√≥logos encontraron huesos de animales fosilizados y trozos de herramientas de piedra (pistas tentadoras que insinuaban ocupaci√≥n humana). Mientras caminaba, y en un momento de serendipia, Zalmout, un paleont√≥logo bien formado, vio un dedo esquel√©tico que yac√≠a en la arena. Reconoci√©ndolo instant√°neamente como humano, r√°pidamente llam√≥ la atenci√≥n de los l√≠deres del proyecto, Huw Groucutt de la Universidad de Oxford y Michael Petraglia del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

Estupefactos, Groucutt y Petraglia se llevaron el hueso a su hotel para analizarlo m√°s a fondo. Como la anatom√≠a no era su fuerte, los arque√≥logos buscaron otros dedos en Internet y lo compararon con los dedos de los neandertales y otros humanos llamados ‚Äúarcaicos‚ÄĚ. A partir de ah√≠, el dedo viaj√≥ a la Universidad de Cambridge, donde los especialistas realizaron escaneos en 3D, compar√°ndolo con los huesos de varios humanos arcaicos y primates no humanos. Al igual que Zalmout, los investigadores de Cambridge concluyeron que el f√≥sil, un dedo coraz√≥n adulto de 3,2 cent√≠metros de largo, pertenec√≠a a un Homo sapiens. El dedo, junto con otras muestras encontradas en el yacimiento de Al Wusta, luego viaj√≥ a la Universidad Nacional de Australia en Canberra donde los cient√≠ficos utilizaron varias t√©cnicas de dataci√≥n para datar el esp√©cimen, como la dataci√≥n por series de uranio, en la cual un l√°ser realiza agujeros microsc√≥picos en el f√≥sil para medir la relaci√≥n entre trazas de elementos radiactivos. El dedo, concluyeron los investigadores australianos, ten√≠a 88.000 a√Īos. Los resultados de este estudio fueron publicados en Nature Ecology & Evolution.

Advertisement

Eso lo convierte en el f√≥sil de Homo sapiens directamente datado m√°s antiguo que se ha encontrado fuera de √Āfrica y el Levante; y aqu√≠, el t√©rmino ‚Äúdirectamente datado‚ÄĚ tiene una importancia crucial. Se han encontrado f√≥siles y artefactos ancestrales similares a los humanos en otras partes del este de Asia y Australia, junto con el descubrimiento notable, pero altamente pol√©mico, de f√≥siles humanos de 120.000 a√Īos de antig√ľedad en China. Pero en estos casos, el origen humano de los f√≥siles no est√° del todo claro, y los elementos fueron datado indirectamente, lo que significa que dataron los dep√≥sitos que encierra el f√≥sil o los artefactos, y no el f√≥sil en s√≠ mismo.

Que los humanos anat√≥micamente modernos vivieran en Arabia Saud√≠ hace unos 88.000 a√Īos realmente no es nada sorprendente. El f√≥sil de una mand√≠bula hallado en la cueva Misilya de Israel, a solo unos cientos de kil√≥metros al norte, sugiere que los antiguos Homo sapiens viven en el Levante desde hace 175.000 a√Īos, y posiblemente 200.000 a√Īos. Pero lo que hace que este nuevo estudio sea emocionante es que se trata de la primera evidencia directa de los primeros humanos modernos que se aventuraron fuera de √Āfrica y el Levante. Adem√°s, afirma que las migraciones a Eurasia se expandieron m√°s de lo que se pensaba.

‚ÄúEl descubrimiento de este hueso de dedo fosilizado es un sue√Īo hecho realidad‚ÄĚ, dijo Petraglia en una conferencia de prensa celebrada el pasado jueves. ‚ÄúY es compatible con los argumentos que nuestro equipo lleva haciendo m√°s de 10 a√Īos‚ÄĚ.

Advertisement

Tradicionalmente, los cient√≠ficos pensaban que los humanos modernos emigraron desde √Āfrica en una sola ola hace 50.000-70.000 a√Īos, movi√©ndose a lo largo de la costa y subsistiendo de los recursos marinos. Pero el descubrimiento de este dedo sugiere que los humanos se hab√≠an estado moviendo aproximadamente 20.000-25.000 a√Īos antes de lo que se supon√≠a.

‚ÄúEste hallazgo respalda un modelo contrario a una dispersi√≥n r√°pida √ļnica, el de una migraci√≥n mucho m√°s complicada‚ÄĚ, dijo Petraglia. ‚ÄúCombinado con otros descubrimientos realizados en los √ļltimos a√Īos, esto sugiere que los humanos se fueron de √Āfrica varias veces en los √ļltimos 100.000 a√Īos, m√°s o menos‚ÄĚ.

As√≠ es como se ve hoy Al Wusta, pero hace 88.000 a√Īos era una regi√≥n llena de pastizales, lagos y r√≠os
Photo: Klint Janulis

Advertisement

Curiosamente, el f√≥sil fue descubierto en el duro desierto √°rabe, pero en esa √©poca la regi√≥n albergaba un entorno muy favorable, con condiciones clim√°ticas h√ļmedas y monz√≥nicas, extensas praderas, r√≠os r√°pidos y extensos lagos. Adem√°s del dedo humano, los investigadores encontraron rastros fosilizados de hipop√≥tamos y caracoles de agua dulce. Para estos humanos primitivos, el Levante y la regi√≥n √°rabe eran meramente una extensi√≥n de √Āfrica, con el cambio clim√°tico y las condiciones ambientales din√°micas empuj√°ndolos y alej√°ndolos de su continente de origen. Como los animales de presa migraron, tambi√©n lo hicieron estos humanos primitivos. Al adaptarse a este pastizal semi√°rido en el interior de Arabia, estos primeros humanos estaban preparando el escenario para una expansi√≥n m√°s grande y global, seg√ļn los investigadores.

En cuanto al dedo, los investigadores desconocen el sexo o la edad de su anterior due√Īo, ni de qu√© mano proviene, pero muestra signos de estr√©s manual. Un bulto en el hueso se ha interpretado como una lesi√≥n causada por la actividad f√≠sica repetitiva, tal vez por fabricar herramientas con piedras.

A Katerina Harvati, jefa de paleoantropología en el Centro Senckenberg para la Evolución Humana y Paleoambiente, le gusta el nuevo estudio, y cree que los autores hicieron todo lo que estaba en sus manos para analizar el hueso.

Advertisement

‚ÄúSin embargo, el hueso de un dedo no es muy informativo: existe mucha superposici√≥n entre la anatom√≠a del dedo de los humanos modernos y, por ejemplo, el hombre de Neandertal‚ÄĚ, dijo Harvati a Gizmodo. ‚ÄúDicho esto, los resultados de sus an√°lisis sugieren fuertemente que este hueso perteneci√≥ a un ser humano moderno. Sin embargo, espero pruebas adicionales en el futuro que confirmen el hallazgo‚ÄĚ.

El antropólogo Rolf Quam de la Universidad de Binghamton (SUNY) está de acuerdo en que los autores realizaron un análisis exhaustivo del fósil, pero sin ADN antiguo, es dudoso que podamos decir definitivamente que este fósil pertenece a un Homo sapiens.

Advertisement

‚ÄúLos autores han comparado el f√≥sil de Al Wusta con [humanos modernos primitivos y neandertales], pero no tenemos mucha informaci√≥n sobre la morfolog√≠a, forma o dimensiones de los huesos de los dedos en otras especies‚ÄĚ, dijo Quam a Gizmodo. ‚ÄúPodr√≠a ser una especie diferente que se parece al Homo sapiens, pero no es el Homo sapiens. Si bien es cierto que este es un argumento especulativo, es totalmente posible. Al final, creo que no podemos decir con certeza qu√© especie representa este hueso del dedo. Los grandes reclamos como los del estudio requieren una evidencia s√≥lida para respaldarlos. Creo que hay cierta ambig√ľedad en t√©rminos de qu√© especie representa este f√≥sil‚ÄĚ.

Jean-Jacques Hublin, director del Departamento de Evoluci√≥n Humana del Instituto Max Planck de Antropolog√≠a Evolutiva, no est√° de acuerdo, y dice que el dedo parece ser anat√≥micamente humano ya que no contiene ninguna caracter√≠stica que se encuentre habitualmente en los neandertales. El escepticismo de Hublin con el an√°lisis tiene que ver con la t√©cnica de dataci√≥n por series de uranio, un m√©todo de que cree que ‚Äúno es muy fiable para los huesos‚ÄĚ. La dataci√≥n de los dep√≥sitos circundantes, que son de hace 90.000 a√Īos, proporciona una ‚ÄúPosici√≥n cronol√≥gica m√°s segura‚ÄĚ, en su opini√≥n.

‚ÄúEste descubrimiento no es una sorpresa total‚ÄĚ, dijo Hublin a Gizmodo. ‚ÄúAl fin y al cabo, el yacimiento est√° a solo 650 km de la regi√≥n de Skhul-Qafzeh (Israel) que, a escala continental, est√° a un minuto de distancia. Los artefactos de piedra de aspecto africano ya han sido descritos en varias partes de la Pen√≠nsula Ar√°biga, algunos de ellos posiblemente con hasta 100.000 a√Īos de antig√ľedad. Es importante comprender que durante los periodos h√ļmedos que llamamos ‚ÄúSahara verde‚ÄĚ, una gran parte de Medio Oriente, incluida la Pen√≠nsula Ar√°biga, se convirti√≥ en parte de √Āfrica. Es de esperar que esta regi√≥n tenga el mismo tipo de vegetaci√≥n y fauna, as√≠ como las poblaciones humanas presentes m√°s al oeste‚ÄĚ.

Advertisement

Mina Weinstein-Evron, arque√≥loga de la Universidad de Haifa, e Israel Hershkovitz, arque√≥logo de la Universidad de Tel Aviv, est√°n en desacuerdo con el hecho de que el dedo se encontr√≥ en la superficie del desierto y no dentro de un ‚Äúclaro contexto arqueol√≥gico‚ÄĚ. ‚ÄúLa dataci√≥n del esp√©cimen, por lo tanto, es tan fiable como las realizadas en los hom√≠nidos del este de Asia‚ÄĚ, dijeron.

‚ÄúLos f√≥siles de hom√≠nidos del este de Asia fueron datados indirectamente, en base a capas de calcita en las paredes de la cueva, ya que las cavernas fueron saqueadas hace mucho tiempo por agricultores locales para la fertilizaci√≥n de los campos. Esto no significa que las fechas sean inexactas‚ÄĚ, explicaron Weinstein-Evron y Hershkovitz a Gizmodo en una declaraci√≥n conjunta. ‚ÄúEn cualquier caso, incluso si es el m√°s antiguo hasta ahora, no se deduce que los grupos humanos pasaran por Arabia, ya sea desde √Āfrica hasta el Levante o desde el Levante hacia el este, como puede implicarse. Los datos disponibles y las limitaciones geogr√°ficas parecen apoyar mejor una ruta del norte‚ÄĚ. El yacimiento Al Wusta, argumentan, pudo no haber sido el trampol√≠n para el mundo que los autores afirman que es.

Weinstein-Evron y Hershkovitz tambi√©n se√Īalan que el descubrimiento no prueba que el √°rea alrededor del antiguo lago fuera colonizada, y dicen que la gente vagabundeaba por esas √°reas ocasionalmente cuando el clima era favorable. El dedo es probablemente de un humano moderno temprano, pero el descubrimiento no cambia la imagen evolutiva tal y como la conocemos hoy en d√≠a, dijeron.

Advertisement

‚ÄúHab√≠a humanos en Arabia, la [evidencia arqueol√≥gica] nos dice esto, eran Homo sapiens, lo cual tiene sentido dada la evidencia antropol√≥gica de √Āfrica y el Levante‚ÄĚ, explicaron Weinstein-Evron y Hershkovitz. Estos humanos se aventuraron por tierras √°ridas en periodos en los que las condiciones clim√°ticas eran m√°s favorables y bien podr√≠an haberse originado a partir de uno de los grupos levantinos encontrados en Israel, dijeron. ‚ÄúTampoco cambia la ya bien establecida noci√≥n de las expansiones m√ļltiples de los hom√≠nidos fuera de √Āfrica, que parecen estar bien representadas en el registro levantino de las cuevas de Misliya, Skhul/Qafzeh y Manot. El nuevo hallazgo es significativo, dada su rareza, pero no cambia nuestras opiniones actuales con respecto al H. sapiens del Paleol√≠tico Medio fuera de √Āfrica‚ÄĚ.

[Nature Ecology & Evolution]