Encuentran evidencias de vida en un lago enterrado bajo el hielo del ártico

Ryan F. Mandelbaum
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Equipo de investigación en el Lago Mercer en la Antártida. Foto: SALSA (https://salsa-antarctica.org/photos/)

Los científicos han encontrado cuerpos de tardígrados, algas, diatomeas y pequeños crustáceos en un cuerpo de agua enterado bajo un kilómetro de hielo de la Antártida, de acuerdo con una noticia publicada en Nature.

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Los resultados vienen del proyecto Acceso Científico a los Lagos Subglaciales en la Antártida (o SALSA, por sus siglas en inglés), que recientemente anunció que exploraría las aguas, llamadas el Lago Mercer, con un taladro con una anchura de 30 centímetros. El descubrimiento es el primer resultado del proyecto, cuyo objetivo es entender estos entornos de agua extraños.

Los cadáveres tienen 10.000 o 120.000 de años y vivieron durante periodos más cálidos, tras lo cual el hielo cubrió el lago de nuevo, de acuerdo con Nature. No está claro cómo los organismos, particularmente los tardígrados microscópicos terrestres y un tipo de hongo, llegaron allí abajo. Una teoría es que se alimentaron de las bacterias en el agua.

Esta fue la tercera vez que científicos han explorado un lago subglacial de la Antártida, y la primera vez que accedieron al Lago Mercer, ya que solamente se había explorado con un radar anteriormente, según Nature. Los investigadores descubrieron el lago hace más de una década. Mide 160 kilómetros cuadrados en área y está a 800 kilómetros del Polo Sur.

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Considerando la ubicación del Lago Mercer bajo el hielo, es poco probable que pudo haber apoyado una colonia dado la falta de luz, afirma Nature. Quizá suficiente luz del sol pudo penetrar un lago cubierto por menos hielo para sostener un tipo de colonia microbiana.

El líder del proyecto SALSA, John Priscu, destacó que su equipo tuvo cuidado de descartar fuentes de contaminación, y que había traído un experto no relacionado con el proyecto para verificar lo que habían visto. El experto confirmó que los organismos parecían haber estado muertos por miles de años y que eran similares a otros que se habían encontrado en las regiones de la Antártida libres de glaciares. Merece la pena permanecer escéptico, sin embargo. Todavía no hay una publicación revisada por expertos.

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No obstante, esto es emocionante por otras razones, aparte de lo curioso que es encontrar vida en la Antártida. Los astrónomos han encontrado pruebas de agua cubierta con hielo en Europa, una de las lunas de Júpiter, y en las capas de hielo polares en Marte. Encontrar vida en las ubicaciones más extrañas de la Tierra nos da esperanza de que pueda haber vida similar en otros planetas.

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El equipo ahora intentará averiguar la edad de los organismos, realizar una secuencia de ADN y analizar las pruebas de otros lagos estudiados por SALSA para poder contar toda la historia.

[Nature]

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