Equipo de investigación en el Lago Mercer en la Antártida. Foto: SALSA (https://salsa-antarctica.org/photos/)

Los cient√≠ficos han encontrado cuerpos de tard√≠grados, algas, diatomeas y peque√Īos crust√°ceos en un cuerpo de agua enterado bajo un kil√≥metro de hielo de la Ant√°rtida, de acuerdo con una noticia publicada en Nature.

Los resultados vienen del proyecto Acceso Cient√≠fico a los Lagos Subglaciales en la Ant√°rtida (o SALSA, por sus siglas en ingl√©s), que recientemente anunci√≥ que explorar√≠a las aguas, llamadas el Lago Mercer, con un taladro con una anchura de 30 cent√≠metros. El descubrimiento es el primer resultado del proyecto, cuyo objetivo es entender estos entornos de agua extra√Īos.

Los cad√°veres tienen 10.000 o 120.000 de a√Īos y vivieron durante periodos m√°s c√°lidos, tras lo cual el hielo cubri√≥ el lago de nuevo, de acuerdo con Nature. No est√° claro c√≥mo los organismos, particularmente los tard√≠grados microsc√≥picos terrestres y un tipo de hongo, llegaron all√≠ abajo. Una teor√≠a es que se alimentaron de las bacterias en el agua.

Esta fue la tercera vez que cient√≠ficos han explorado un lago subglacial de la Ant√°rtida, y la primera vez que accedieron al Lago Mercer, ya que solamente se hab√≠a explorado con un radar anteriormente, seg√ļn Nature. Los investigadores descubrieron el lago hace m√°s de una d√©cada. Mide 160 kil√≥metros cuadrados en √°rea y est√° a 800 kil√≥metros del Polo Sur.

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Considerando la ubicación del Lago Mercer bajo el hielo, es poco probable que pudo haber apoyado una colonia dado la falta de luz, afirma Nature. Quizá suficiente luz del sol pudo penetrar un lago cubierto por menos hielo para sostener un tipo de colonia microbiana.

El l√≠der del proyecto SALSA, John Priscu, destac√≥ que su equipo tuvo cuidado de descartar fuentes de contaminaci√≥n, y que hab√≠a tra√≠do un experto no relacionado con el proyecto para verificar lo que hab√≠an visto. El experto confirm√≥ que los organismos parec√≠an haber estado muertos por miles de a√Īos y que eran similares a otros que se hab√≠an encontrado en las regiones de la Ant√°rtida libres de glaciares. Merece la pena permanecer esc√©ptico, sin embargo. Todav√≠a no hay una publicaci√≥n revisada por expertos.

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No obstante, esto es emocionante por otras razones, aparte de lo curioso que es encontrar vida en la Ant√°rtida. Los astr√≥nomos han encontrado pruebas de agua cubierta con hielo en Europa, una de las lunas de J√ļpiter, y en las capas de hielo polares en Marte. Encontrar vida en las ubicaciones m√°s extra√Īas de la Tierra nos da esperanza de que pueda haber vida similar en otros planetas.

El equipo ahora intentar√° averiguar la edad de los organismos, realizar una secuencia de ADN y analizar las pruebas de otros lagos estudiados por SALSA para poder contar toda la historia.

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[Nature]