Imagen: Wikimedia Commons

Es inaudible para los seres humanos, pero se puede detectar incrustando un aceler√≥metro en un panal. Suena como un suave ululato: uh, uh... Y ahora ya sabemos qu√© significa. Las abejas producen este extra√Īo sonido con sus alas cuando algo las sorprende, como chocarse por accidente con otra abeja.

Los cient√≠ficos descubrieron esta se√Īal sonora en la d√©cada de los 50. Sol√≠a preceder a un intercambio de comida, as√≠ que la hip√≥tesis principal era que se trataba de una petici√≥n de alimento. M√°s tarde se interpret√≥ como un mensaje para indicar a otras abejas que dejaran de hacer lo que estuvieran haciendo. En concreto, parec√≠a inhibir a las abejas de realizar la danza de las abejas (un comportamiento que indica a la colmena d√≥nde pecorear).

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Para dar con el verdadero significado de la se√Īal, conocida hasta ahora como stop signal, investigadores de la Universidad de Nottingham Trent en el Reino Unido estudiaron las vibraciones de una colmena durante un a√Īo. Despu√©s utilizaron un software para escanear las grabaciones e identificar la famosa se√Īal. Puedes escuchar c√≥mo suena en este archivo de audio:

La se√Īal result√≥ ser mucho m√°s com√ļn de lo que se cre√≠a: se escuchaba entre seis y siete veces por minuto en un √°rea peque√Īa del panal. Este hecho ya tira por tierra la hip√≥tesis de la petici√≥n de alimento, pero adem√°s se produce principalmente por la noche (a diferencia de la danza de las abejas, que ocurre durante el d√≠a, cuando las abejas se dedican a pecorear).

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¬ŅQu√© significa entonces? Los investigadores colocaron c√°maras dentro de la colmena y descubrieron que la se√Īal se escucha cuando una abeja choca contra otra cerca del aceler√≥metro (y no cuando baila o pide comida). No es m√°s que un sonido de sorpresa. ‚ÄúEn la mayor√≠a de los casos, las abejas producen esta se√Īal porque se asustan‚ÄĚ, dice el l√≠der del estudio.

Los cient√≠ficos proponen que la se√Īal deje de ser conocida como stop signal y empiece a llamarse whooping signal, en referencia al sonido que produce.

[PLOS One vía New Scientist]