Imagen: Hennie Otto/Marine Dynamics/Dyer Island Conservation Trust

Un √°rea de observaci√≥n de tiburones en la costa de Sud√°frica se ha convertido √ļltimamente en el escenario de una pel√≠cula de terror. Desde hace meses aparecen en las playas de Gansbaai enormes cad√°veres de tiburones blancos que a menudo carecen de h√≠gado, como si la versi√≥n cet√°cea de Hannibal Lecter se hubiera dado un fest√≠n. Pero esto no es una pel√≠cula, es solo biolog√≠a, y es tan despiadada como siempre.

Esta semana tiene lugar la Shark Week (o el SharkFest), ocasión que aprovechan canales como Discovery Channel y Nat Geo Wild (a menudo pseudocientíficos) para ofrecer programación relacionada con los tiburones. Si bien los programas de la Shark Week son notorios por alimentar nuestros temores sobre los tiburones, resulta que estos peces rara vez son competencia para las orcas. Si lo que queremos es homenajear al animal que está en cabeza de la cadena alimenticia marina, tendríamos que celebrar la Orca Week en su lugar.

‚ÄúLos que dicen que los tiburones est√°n en la cima de los depredadores est√°n equivocados‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo el director del Expediente Internacional de Ataques de Tiburones del Museo de Historia Natural de Florida. ‚ÄúPor muy duro que suene, las orcas est√°n un escal√≥n por encima‚ÄĚ.

Tras el primer incidente de Gansbaai hace unos meses, un pu√Īado de cad√°veres de tibur√≥n blanco sin h√≠gado han sido arrastrados por el mar hasta la costa de Sud√°frica. Los h√≠gados que faltan apuntan a posibles ataques de orcas, ya que el h√≠gado de tibur√≥n est√° lleno del nutriente escualeno, que parecen buscar las orcas.

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Los ataques podr√≠an ser nuevos en Sud√°frica, pero ciertamente no est√°n fuera de lo com√ļn para las orcas, seg√ļn el profesor Rus Hoelzel de la Universidad de Durham en el Reino Unido. ‚ÄúLas orcas pueden comer casi cualquier cosa: son muy buenos depredadores‚ÄĚ, explic√≥ Hoelzel. ‚ÄúTrabajar en grupo sin duda ayuda‚ÄĚ. (Los tiburones blancos pueden cazar en grupo, pero tienen la reputaci√≥n de ser cazadores solitarios).

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Hoelzel se√Īal√≥ que en ocasiones se han avistado orcas comiendo solo animales espec√≠ficos, como delfines. Pero los cient√≠ficos han encontrado carne de delf√≠n y carne de pescado en sus vientres. La gente ha visto a las orcas matar delfines y leones marinos, y un documental de Nat Geo muestra ballenas comi√©ndose un tibur√≥n blanco en 1997. Por √ļltimo, a finales de 2016, un dron captur√≥ este material de pesadilla de una orca destrozando un tibur√≥n:

La verdadera pregunta, entonces, no es si las orcas comen tiburones (lo hacen), sino qu√© ha cambiado en Gansbaai para aumentar el n√ļmero de ataques. Representantes de Marine Dynamics que han blogueado sobre los recientes eventos se negaron a comentar para esta historia, pero Burgess ten√≠a algunas ideas.

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‚ÄúSabemos que ha habido un aumento en las poblaciones de tiburones blancos en ciertas √°reas del mundo, como en ambas costas de los Estados Unidos, gracias al manejo adecuado de la pesca y el haber clasificado de especies en peligro de extinci√≥n a los alimentos principales del tibur√≥n blanco‚ÄĚ, explic√≥.

B√°sicamente, una mejor gesti√≥n podr√≠a haber llevado al aumento de la poblaci√≥n de tiburones. Las orcas tambi√©n est√°n protegidas. ‚ÄúPuede ser que haya algunas modificaciones en sus rangos‚ÄĚ, dijo Burgess. ‚ÄúLos animales tambi√©n podr√≠an estar juntos m√°s a menudo, tal vez como resultado de las condiciones ambientales locales‚ÄĚ. Podemos estar presenciando algo que siempre ha sucedido, pero que con mejores pr√°cticas de conservaci√≥n o cambios ambientales se est√° convirtiendo en un evento m√°s com√ļn.

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En cuanto a lo que induce los ataques individuales, hay muchas razones por las que un tibur√≥n blanco se acercar√≠a a un grupo de orcas. Los tiburones blancos pasan mucho tiempo persiguiendo a su pr√≥xima comida, y por lo general ganan siempre en sus encuentros con otros animales, as√≠ que ¬Ņpor qu√© no atacar a una orca? Pocos saben que las orcas pueden atacar el punto vulnerable de su vientre y dejarlos sin h√≠gado, explic√≥ Burgess. Un √≥rgano que las ballenas en realidad podr√≠an no comerse.

‚ÄúSe trata de saber si las ballenas asesinas van detr√°s del tibur√≥n en su punto vulnerable para deshabilitarlas y comerse una parte importante de ellas, o si est√°n ah√≠ para jugar esencialmente con algo que han derrotado‚ÄĚ, dijo Burgess.

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Resulta que las orcas pueden ser realmente brutales. As√≠ que, Discovery Channel, ¬Ņcu√°ndo tendremos una Orca Week?