Hay quien cree que los robots blandos son el futuro de la robótica, pero el concepto cambia radicalmente si aparece un material resistente y duradero que puede ser rígido como el metal o flexible como la espuma. Este nuevo compuesto híbrido podría tener multitud de aplicaciones en robótica y aeronáutica.

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Para fabricarlo, un equipo de ingenieros de la Universidad Cornell parti√≥ de una aleaci√≥n de bismuto, indio y esta√Īo conocida como metal de Field. Esta mezcla tiene la peculiaridad de fundirse a los 62 ¬ļC y, a diferencia de otras aleaciones fusibles, no utiliza plomo (por lo que es biocompatible). Financiados por la Fuerza A√©rea de los Estados Unidos, los investigadores sumergieron una espuma de silicona porosa en el metal l√≠quido y la expusieron al vac√≠o. A medida que el aire sale de los poros, el metal de Field fundido rellena los huecos de la espuma para crear el h√≠brido.

‚ÄúEs un poco como nosotros ‚ÄĒdice Rob Shepherd, investigador de la Universidad Cornell‚ÄĒ: tenemos esqueleto adem√°s de m√ļsculos blandos y piel‚ÄĚ. La diferencia es que los seres humanos no podemos cambiar de forma, porque estamos limitados por nuestro propio esqueleto, mientras que el compuesto es maleable cuando se calienta y recupera su fuerza y rigidez cuando se enfr√≠a, con un asombroso efecto memoria.

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‚ÄúDe eso se trata, de tener un esqueleto cuando hace falta, derretirlo cuando no, y despu√©s volver a darle forma‚ÄĚ, explica Shepherd. El compuesto de metal-elast√≥mero tiene la capacidad de cambiar dr√°sticamente de forma sobre la marcha y repararse a s√≠ mismo cuando se da√Īa. Quiz√° lo primero que se nos venga a la mente Terminator 2, pero el ej√©rcito del aire de Estados Unidos piensa en aviones que puedan transformar sus alas en pleno vuelo para convertirse en submarinos.

‚ÄúSi las alas son demasiado amplias no es posible hacer esto porque se romper√≠an al golpear el agua, as√≠ que tienes que plegarlas como un pel√≠cano para sumergirte‚ÄĚ, cuenta Ilse Van Meerbeek, autora principal del estudio. Para el ejemplo del avi√≥n, los ingenieros se imaginan alas transformables hechas con el material h√≠brido.

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Otra aplicaci√≥n que mencionan desde la universidad es la de robots de b√ļsqueda y rescate, que a menudo tienen que atravesar lugares estrechos. Un robot capaz de transformar su estructura superar√≠a muchos de los obst√°culos con los que se encuentran los robots r√≠gidos. [v√≠a Cornell]

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