Un modelo de yeso del fósil de Tanis muestra un pez de agua fresca (marrón oscuro) al lado de un amonite (iridiscencia en la parte superior izquierda).
Foto: DePalma et al (PNAS 2019

Paleontólogos han encontrado los restos fosilizados de un pez muy significativo en Dakota del Norte, uno de los cementerios antiguos más importantes de la Tierra. Se trata de un pez que posiblemente murió de los efectos producidos por el asteroide que puso fin al periodo Cretácico.

Sabemos que un gran asteroide choc√≥ contra la Tierra hace 66 millones de a√Īos, y que durante la misma √©poca los dinosaurios desaparecieron. No estamos completamente seguros de si el asteroide fue el √ļnico elemento responsable por la extinci√≥n masiva. De hecho, algunos se preguntan, ‚ÄúSi ocurri√≥ esto, ¬Ņno deber√≠a haber restos de los animales que murieron a causa de los efectos del asteroide?‚ÄĚ Bueno, es posible que hayamos encontrado algunos.

‚ÄúEste es el √ļltimo d√≠a del Cret√°cico‚ÄĚ, afirm√≥ David Burnham, profesor en el departamento de geolog√≠a en la Universidad de Kansas y uno de los autores del estudio, a Gizmodo.

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Cuando un gran meteorito choca contra la Tierra, uno esperar√≠a ver efectos ca√≥ticos, como piedras modificadas por el impacto de las altas presiones y temperaturas, terremotos catastr√≥ficos o tsunamis. Pero las piedras del planeta no preservan d√≠as individuales de la historia de la Tierra, que abarca varios miles de millones de a√Īos.

Por lo tanto, tienes que emplear un poco de creatividad cuando intentas analizar el registro geol√≥gico. Por ejemplo, las capas de piedra de 66 millones de a√Īos que existen por el mundo parecen contener un exceso de iridio, que presuntamente fue depositado por el meteorito Chicxulub que choc√≥ cerca de lo que hoy en d√≠a es la pen√≠nsula de Yucat√°n. Tambi√©n est√°n las tectitas, peque√Īos objetos de vidrio formados por piedra comprimida y sometida a una temperatura muy alta. Te√≥ricamente, tambi√©n deber√≠a haber evidencia fosilizada de los animales que murieron a causa del asteroide.

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La zona Tanis.
Captura de pantalla: DePalma et al (PNAS

Esto es lo que hace la nueva investigación, liderada por Robert DePalma en la Universidad de Kansas, tan emocionante. La investigación describe unas capas de sedimento en la zona Tanis de la Formación Hell Creek. Ambas capas contienen un exceso de iridio, pero las capas inferiores contienen piezas de vidrio que parecen haber sido depositadas por una fuerza dirigida hacia la Tierra. Los investigadores intuyen que las capas representan dos eventos: la capa superior es el polvo producido por el impacto, mientras que la capa inferior es un gran depósito de sedimento de las horas después del impacto.

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No obstante, si las piedras en s√≠ no te convencen, es posible que los f√≥siles en el dep√≥sito s√≠. Una amplia franja de oc√©ano se movi√≥ por el interior de Estados Unidos durante los finales del Cret√°cico, llegando a una zona no muy lejos de la zona Tanis. Pero las piedras en Tanis mantienen una mezcla de peces de agua dulce, como peces esp√°tula y esturiones o moluscos (amonites), lo cual implica que en alg√ļn momento, el oc√©ano se mezcl√≥ con r√≠os de agua dulce. Adem√°s, hab√≠a esf√©rulas de vidrio dentro de las agallas del pez esp√°tula fosilizado.

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Al parecer, olas con vidrio creado por un impacto, que se hab√≠a producido m√°s de 3.050 kil√≥metros del √°rea, hab√≠an inundado el mar. En sus √ļltimos momentos, los peces hab√≠an inhalado algunas piezas de vidrio.

Una imagen de rayos X muestra esférulas en las agallas del pez espátula.
Imagen: DePalma et al (PNAS

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Otros investigadores se impresionaron por el trabajo. ‚ÄúCuando lo le√≠ por primera vez, lo √ļnico que pod√≠a decir era ‚Äėincre√≠ble, incre√≠ble, incre√≠ble‚Äô‚ÄĚ, le dijo H. Jay Melosh, un profesor especializado en ciencias de la Tierra, atm√≥sfera y los planetas en la Purdue University, a Gizmodo. ‚ÄúCreo que es uno de los descubrimientos paleontol√≥gicos m√°s espectaculares del siglo. Es una foto instant√°nea de un momento que produjo mucha muerte justo despu√©s del impacto‚ÄĚ.

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Los investigadores se√Īalan que hay otros escenarios que podr√≠an haber llevado las part√≠culas de vidrio a Tanis. Quiz√° hubo eventos meteorol√≥gicos como temporales o deslizamientos de tierra, escriben los autores en el informe, que se publicar√° el lunes en PNAS.

Sin embargo, las observaciones tienen implicaciones importantes. Los autores escriben:

‚ÄúObservaciones en Tanis expanden nuestro conocimiento de los efectos da√Īinos del impacto de Chicxulub y su gran alcance. Es altamente probable que exista una conexi√≥n entre los temblores s√≠smicos producidos por el impacto y la inundaci√≥n terrestre en Tanis. [Estos eventos] revelan un mecanismo adicional importante por el cual el impacto de Chicxulub podr√≠a haber causado las condiciones catastr√≥ficas en el interior occidental. [Tambi√©n pudo haber provocado efectos] a nivel mundial lejos de la zona del impacto‚ÄĚ.

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Es increíble imaginar cómo cambió la vida en la Tierra en las horas y días después de que chocó el asteroide Chicxulub. Y es igual de fascinante pensar que podríamos encontrar evidencia directa de esa época en los restos de criaturas que vivieron en aquel entonces.