Son uno de los crust√°ceos m√°s extra√Īos de la Tierra y sobreviven en condiciones extremas: en grietas hidrotermales en el fondo de los oc√©anos, a casi 5.000 metros de profundidad y a temperaturas extremas de hasta 450 grados cent√≠grados. Cient√≠ficos del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA llevan a√Īos estudi√°ndolos porque creen que su forma de alimentarse, a base de bacterias, y su capacidad para soportar semejantes condiciones podr√≠a explicar c√≥mo ser√≠a la vida en otros planetas y sat√©lites.

Se llama Rimicaris hybisae y es una especie de gamba que vive en fuentes hidrotermales en las profundidades de los oc√©anos. Se descubrieron en abundancia entre otros sitios en dos de las grietas m√°s profundas del Mar Caribe, la fuente hidrotermal Von Damm, a 2.300 metros de profundidad, y la Piccard, la m√°s profunda del mundo, a 4.900 metros. Estos crust√°ceos viven justo en el borde de las grietas aliment√°ndose de bacterias, a temperaturas casi cinco veces las del punto de ebullici√≥n. ¬ŅC√≥mo pueden sobrevivir?

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Lo hacen gracias a un proceso conocido como quimios√≠ntesis, seg√ļn el cual los microorganismos, en ausencia de luz, se alimentan y obtienen energ√≠a de reacciones qu√≠micas. Utilizan en concreto el √°cido sulfh√≠drico, abundante en estas grietas hidrotermales, para producir materia org√°nica y sobrevivir. El √°cido sulfh√≠drico es t√≥xico para los organismos en altas concentraciones, por las gambas, que son ciegas y tienen sensores termales, han logrado desarrollar un curioso mecanismo: situarse justo en un punto de las grietas donde hay suficiente agua oxigenada (y a una temperatura inferior a 400-450¬ļC) y a la vez agua rica en √°cido sulfh√≠drico y bacterias para alimentarse.

Es un ecosistema √ļnico que puede ser la clave para entender c√≥mo podr√≠a formarse vida microsc√≥pica y microoganismos en sat√©lites como Europa, o en otros planetas con actividad hidrotermal. "Si un animal como este puede existir o no en Europa depende fuertemente de la cantidad de energ√≠a liberada all√≠ en grietas hidrotermales", explica Emma Versteegh, del JPL.

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Durante el 2012 y 2013, científicos del JPL descendieron a las grietas hidrotermales del Mar Caribe para recoger muestras de estos crustáceos y analizar sus características. La NASA ha publicado ahora estas nuevas conclusiones y el vídeo debajo sobre el proyecto. Entender cómo sobreviven estos crustáceos es vital para saber si podría existir vida en los mares subterráneos de Europa. Algo a su vez fundamental cuando enviemos allí un robot submarino a explorar sus profundidades. Llegará el día. [vía NASA]

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