Foto: NASA.

Los vuelos espaciales no son aptos para los más débiles. La NASA publicó los primeros resultados de su estudio de gemelos, revelando que el espacio afecta el físico de los seres humanos en diferentes niveles. No obstante, el estudio de un grupo de científicos sugiere que también afecta el cerebro de los astronautas.

Advertisement

Un equipo de la Universidad de Michigan estudi√≥ a 26 astronautas que pasaron diferentes cantidades de tiempo en el espacio, entre los a√Īos 2008 y 2012. Doce de ellos pas√≥ dos semanas como parte de la tripulaci√≥n de un transborador, mientras que el resto pas√≥ seis meses a bordo de la Estaci√≥n Espacial Internacional (ISS).

Despu√©s de analizar los resultados de las resonancias magn√©ticas a las que fueron sometidos los astronautas antes y despu√©s de sus viajes, los cient√≠ficos encontraron que todos experimentaron tanto un incremento como disminuci√≥n de la materia gris en diferentes regiones del cerebro. Es necesario recordar que la materia gris es responsable de muchas de las funciones m√°s importantes del cuerpo humano, incluyendo el control de los m√ļsculos, las emociones, la memoria y la percepci√≥n sensorial.

Evidentemente, aquellos que pasaron más tiempo en el espacio sufrieron el mayor impacto. Los descubrimientos del grupo de investigadores fueron publicados en la revista científica Nature Microgravity.

Advertisement

‚ÄúAlgunas de las regiones del cerebro mostraron una disminuci√≥n en el volumen de la materia gris, pero no deseo que nadie piense que eso significa que si viajas al espacio perder√°s c√©lulas cerebrales‚ÄĚ, coment√≥ a Gizmodo Rachel Seidler, coautora del estudio y profesora de la Universidad de Michigan. ‚ÄúLas p√©rdidas se deben a los movimientos y la alteraci√≥n de los fluidos cerebrales durante el vuelo‚ÄĚ.

Las áreas en color azul indican las regiones en las que el volumen disminuyó. Las áreas en color naranja representan las regiones en las que incrementó el volumen de materia gris. (Imagen: Universidad de Michigan.)

Siendo más específicos, los cambios en el volumen de materia gris se generan debido a la microgravedad, término que hace referencia a la mínima presencia de gravedad que existe a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Advertisement

‚ÄúImagina que la gravedad empuja todos los fluidos hacia tus pies, el problema es que esto no sucede en el espacio‚ÄĚ, mencion√≥ Seidler. ‚ÄúEsto tiene como consecuencia que haya m√°s fluido dirigido a la cabeza, lo que explica por qu√© vemos tantas fotos de astronautas en las que aparecen con el rostro hinchado. Adem√°s, los astronautas tambi√©n sufren cambios y alteraciones de fluidos‚ÄĚ.

El grupo descubrió que, durante los vuelos espaciales, el volumen de materia gris incrementa en las regiones del cerebro que controlan el movimiento de las piernas. Esto podría explicar cómo hace el cerebro para entrenar al cuerpo para moverse en microgravedad.

John Phillips a bordo de la Estación Espacial Internacional. (Foto: NASA).

Advertisement

En otras regiones del cerebro disminuye el volumen de materia gris, posiblemente debido a la redistribución del fluido cefalorraquídeo que recubre el sistema nervioso central.

Es sorprendente que hasta el d√≠a de hoy no sabemos pr√°cticamente nada acerca de c√≥mo el espacio afecta al cerebro. El estudio de la Universidad de Michigan es el primero en analizar c√≥mo cambia la estructura cerebral debido a la microgravedad. A√ļn as√≠, todav√≠a no est√° claro c√≥mo regresar√° a la normalidad el volumen de materia gris (o si acaso lo har√°) en el cerebro de los involucrados en el estudio. Seidler est√° llevando a cabo un nuevo experimento para analizar los cerebros de los astronautas seis meses despu√©s de que regresan a la Tierra.

Advertisement

‚ÄúLos astronautas regresan a la Tierra con sus huesos y m√ļsculos bastante protegidos, gracias a todo el entrenamiento f√≠sico que realizan a bordo de la estaci√≥n‚ÄĚ, afirm√≥ Seidler. ‚ÄúPero el cerebro sigue siendo una gran inc√≥gnita. No contamos con datos de seguimiento que nos permita verificar cu√°nto tiempo tarda el cerebro en recuperarse‚ÄĚ.

Tomando en cuenta la ambición de ciertos terrícolas de viajar a Marte, es importante entender cuánto tiempo puede verse afectado el cuerpo humano por los viajes espaciales. Además, este estudio podría ser clave para entender las condiciones de salud aquí en la Tierra. Seidler asegura que estudios como este podrían ayudar a los profesionales de la medicina a entender mejor los trastornos cerebrales, tales como la hidrocefalia, la cual es ocasionada por la acumulación de líquido en el cerebro.

‚ÄúEs interesante pensar que este estudio podr√≠a ayudar a estudiar la capacidad m√°xima de neuroplasticidad en cerebros sanos‚ÄĚ, explic√≥ la investigadora. ‚ÄúSer√° importante para entender cu√°nto puede cambiar el cerebro cuando se enfrenta a un ambiente en el que nunca has estado‚ÄĚ. [Universidad de Michigan]

Advertisement


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.