El inventor del rat√≥n, Douglas Engelbart (en la foto), ha fallecido hoy en su casa de California a los 88 a√Īos de edad. Engelbart fue mucho m√°s que el creador de este perif√©rico, indispensable para la gran mayor√≠a de nosotros. Sus ideas han sido fundamentales en la aplicaci√≥n del hipertexto o el desarrollo de los interfaces gr√°ficos. Fue uno de los responsables del desarrollo de ARPANET, la red cient√≠fica y militar a partir de la cual naci√≥ Internet, y muchas de sus visiones de futuro, como la posibilidad de trabajar de forma conjunta sobre un archivo o la forma de interactuar de forma visual con la informaci√≥n, han terminado por hacerse realidad.

Pero sin duda es el ratón, inventado en 1963, la contribución que más ha cambiado nuestra forma de relacionarnos con los ordenadores. Hoy su prototipo nos parece casi prehistórico. Sólo podía moverse en dos ejes, y no de manera simultánea -el cursor no trazaba diagonales- porque utilizaba dos ruedas independientes para cada eje de movimiento:

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La soluci√≥n, claro, fue sustituir las ruedas por una bola, aunque curiosamente hay dos dise√Īos que se consideran como precursores de esta idea. El primero es un desarrollo secreto militar anterior al rat√≥n de Engelbert, aunque nunca lleg√≥ a utilizarse a nivel comercial:

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El segundo, parecido a los ratones que usamos durante los a√Īos 80 y 90, fue idea de la compa√Ī√≠a alemana Telefunken y se present√≥ en 1968. Bill English, un colaborador de Engelbart, cre√≥ un modelo similar en 1972 para los laboratorios Xerox PARC, que pas√≥ a la historia por ser el primer rat√≥n que no necesitaba un circuito conversor anal√≥gico-digital para trasladar sus movimientos a la pantalla:

Era un dispositivo que acompa√Īaba a su car√≠sima m√°quina 8010 Information System, y que tuvo por tanto muy poca difusi√≥n. Apple fue la primera compa√Ī√≠a en adaptarlo a una m√°quina dom√©stica, primero para Lisa y luego para el Mac en 1984, desechando la idea de los tres botones para volver al dise√Īo original con s√≥lo un bot√≥n.

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El rat√≥n recibe su nombre por el cable que, a modo de cola, lo conecta al ordenador. Pero ese cable lo perdi√≥ por primera vez en 1991 gracias a Logitech. Fue la primera compa√Ī√≠a que cre√≥ un modelo inal√°mbrico por radiofrecuencia, bautizado como Mouseman Cordless:

La segunda gran transformación que ha dado lugar al ratón moderno es la inclusión de la rueda de scroll. Hasta 1995 los ratones sólo tenían botones de acción y para hacer scroll en documentos largo era necesario pulsar sobre la pantalla el icono correspondiente. El ProAgio de Mouse Systems fue el primero que incluyó una rueda entre los dos botones, aunque no tuvo un gran éxito comercial.

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Cuatro a√Īos m√°s tarde el rat√≥n perdi√≥ la bola. Los ratones √≥pticos exist√≠an desde la d√©cada de los 80 pero necesitaban una alfombrilla especial con una ret√≠cula para funcionar. Agilent puso remedio al problema en 1.999 con el primer sensor √≥ptico multisuperficie basado en LED, un avance que Microsoft aprovech√≥ para crear el primer rat√≥n √≥ptico en ese mismo a√Īo, el IntelliMouse Explorer, un dispositivo ya muy cercano a los que hoy en d√≠a usamos en equipos sobremesa.