El 28 de abril de 1988 se produc√≠a un accidente que servir√≠a para que la industria de la aeron√°utica llevara a cabo un completo y renovado plan de dise√Īo y mantenimiento de los aviones. El vuelo Aloha 243 sufr√≠a una descompresi√≥n al llegar a la altitud de crucero y se desprend√≠a el techo. Lo incre√≠ble de lo sucedido es que el avi√≥n podr√≠a aterrizar y s√≥lo morir√≠a una persona. Esto fue lo que ocurri√≥.

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A las 13:45 de ese 28 de abril despegaba del aeropuerto de la isla de Hilo el Boeing 737-200. A los 20 minutos de vuelo se produce uno de los hechos m√°s ins√≥litos en la historia de la aviaci√≥n comercial. ¬Ņc√≥mo pudo producirse esa despresurizaci√≥n? O quiz√° lo m√°s incre√≠ble, ¬Ņc√≥mo fueron capaces de aterrizar el Boeing?

Despegue y aterrizaje en el Boeing 737 Queen Liliuokalani

Imagen: Ruta del vuelo 243 Aloha. En rojo la ruta original y en morado el desvió que tomó finalmente. Wikimedia Commons

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El avi√≥n del ‚Äúmilagro‚ÄĚ que relatamos hab√≠a sido construido en 1969 y formaba parte de una de las primeras flotas de Boeing 737 que recibi√≥ en Haw√°i Aloha Airlines. Adem√°s, se le hab√≠a dado el nombre del √ļltimo monarca, Liliuokalani, y contaba en el momento de su despegue con 20 a√Īos de funcionamiento y servicio. Esto significaba que el avi√≥n hab√≠a acumulado anteriormente 35.496 horas de vuelo y 89.680 ciclos de vuelo (cada despegue y aterrizaje es un ciclo). Por tanto llevaba encima un gran n√ļmero de ciclos, aunque la mayor√≠a en vuelos cortos.

Como dec√≠amos, el avi√≥n sale a las 13:25 con cinco miembros de la tripulaci√≥n y 90 pasajeros con destino a Honolulu. Antes de la salida de la aeronave se realizan todas las inspecciones previas y no se observa ninguna anomal√≠a. El avi√≥n hab√≠a completado previamente 3 vuelos de ida y vuelta desde Honolulu a Hilo, Maui y Kauai ese mismo d√≠a sin ning√ļn tipo de incidente. Tambi√©n se verifican las condiciones meteorol√≥gicas pero no hay avisos de mal tiempo o alguna situaci√≥n de riesgo.

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Al mando de las operaciones, el capit√°n Robert Schornstheimer, de 44 a√Īos de edad y piloto experimentado con 8.500 horas de vuelo, de los que 6.700 hab√≠an sido en el Boeing 737. Madeleine Tompkins era la copiloto, tambi√©n con gran experiencia a los mandos de un Boeing 737. Por √ļltimo, como tripulaci√≥n de cabina se encontraban las auxiliares de vuelo Michelle Honda, Jane Sato-Tomita y Nisei junto a la Jefe de Cabina Clarabelle Lansing.

Imagen: Así quedó el avión tras el accidente. Wikimedia Commons

De los registros de lo ocurrido no se tiene ning√ļn informe inusual durante el despegue y ascenso. Alrededor de las 13:48, 20 minutos despu√©s del despegue y cuando el avi√≥n llega a velocidad de crucero (7.200 m), se rompe una secci√≥n del techo y gran parte del fuselaje en el lado izquierdo del Boeing. Todo ocurre en cuesti√≥n de segundos, en un primer momento el capit√°n informa de un fuerte balanceo del avi√≥n de izquierda a derecha junto a control del aparato inusual.

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Es entonces cuando el primer oficial se da cuenta al girar la cabeza que en la cabina flotan piezas de aislamiento. Al girar y mirar hacia atr√°s, la escena es dantesca. Desde la cabina ven como la puerta de seguridad de los pilotos hab√≠a ‚Äúdesaparecido‚ÄĚ y pod√≠an ver, literalmente, el cielo desde su puesto de mando donde antes estaba el techo de la primera clase. La descompresi√≥n explosiva que result√≥ hab√≠a arrancado una gran secci√≥n del techo. Para ser exactos se trataba de la mitad superior del revestimiento de la aeronave que se extend√≠a desde el final de la cabina de los pilotos hasta la zona donde se encontraba la primera clase turista.

Afortunadamente el vuelo acababa de llegar a la altitud de crucero, por lo que las se√Īales para mantener el cintur√≥n en los pasajeros se manten√≠an activadas. La √ļnica desgracia lleg√≥ con la asistente de vuelo Clarabelle Lansing, de 58 a√Īos de edad. La azafata y seg√ļn los relatos posteriores, se encontraba de pie cerca de la quinta fila de asientos en el momento del accidente, momento en el que fue arrastrada.

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Por tanto la situación es la siguiente: El avión está a 7.200 metros de altitud, completamente despresurizado y alrededor de un tercio de los pasajeros (todos por suerte con el cinturón) expuestos a la cortante del viento y a unas temperaturas de -20 grados. Imaginamos también miles de papeles y objetos por los aires mientras las máscaras de oxígeno caen frente a cada pasajero. Además, y es lo primero que pasa por la cabeza de la tripulación, lo más probable es que en cualquier momento se pueda desprender por las fuertes tensiones lo que queda de la estructura que une la cabina de pilotaje con los bastidores inferiores del compartimiento de carga. Por tanto, la solución, de existir, debía ser extremadamente rápida.

El capitán Schornstheimer dirige el Boeing al aeropuerto más cercano, en la isla de Maui. Cada minuto de acercamiento al aeropuerto veían como el agujero del avión se hacía más grande, los gritos de angustia de los pasajeros tan sólo eran repelidos por el fuerte silbido del viento que arrasaba con todo aquello que no tuviera sujeciones.

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Trece minutos después del incidente, el avión consigue llevar a cabo un aterrizaje de emergencia en la pista del aeropuerto de Kahului. Al aterrizar, la tripulación desplegó unas rampas de emergencia para evacuar a todos los pasajeros rápidamente.

El resultado final de este aterrizaje milagroso sin parte del techo del avi√≥n: Una persona desaparecida, 65 heridos leves, la mayor√≠a por el golpe con alg√ļn objeto tras la despresurizaci√≥n, y ocho heridos de consideraci√≥n.

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A pesar de la extensa b√ļsqueda que se llev√≥ a cabo los d√≠as siguientes, el cuerpo de la azafata Clarabelle Lansing jam√°s se pudo encontrar. La pieza de fuselaje que se desprendi√≥ tampoco se encontr√≥.

¬ŅQu√© ocurri√≥ ese d√≠a?

Imagen: El capit√°n Robert Schornstheimer (centro). AP Images

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Tras el accidente se abri√≥ una investigaci√≥n oficial para intentar encontrar las causas del accidente. La misma acab√≥ concluyendo que el tiempo no tuvo ning√ļn papel en el accidente. En cambio atribuyeron a la calidad de los programas de inspecci√≥n y mantenimiento causa importante de lo ocurrido.

Finalmente, la NTSB determin√≥ que la causa probable de este accidente se debi√≥ al fracaso del programa de mantenimiento de Alhoa Airlines al no detectar la verdadera causa del mismo. Seg√ļn el informe, el incidente se produjo por ‚Äúfatiga‚ÄĚ del metal, es decir, el avi√≥n ten√≠a 20 a√Īos de funcionamiento, muchas horas de vuelo en las que anteriormente se hab√≠an detectado vibraciones inusuales. Adem√°s, el Boeing ten√≠a una ‚Äúvida √ļtil‚ÄĚ del casco de alrededor de 75.000 ciclos y en el momento del accidente contaba con casi 90.000. Esto quiere decir que hab√≠a estado demasiado expuesto a la presurizaci√≥n/despresurizaci√≥n de cada vuelo y por tanto a la m√°s que posible creaci√≥n de franturas en los paneles del avi√≥n.

Como consecuencia de lo ocurrido la industria llev√≥ a cabo un profundo cambio de mejoras en los procedimientos de mantenimiento y en los dise√Īos y fabricaci√≥n de los aviones.

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Hoy es realmente dif√≠cil que un incidente de estas caracter√≠sticas vuelva a ocurrir. En cuanto al milagro de esa √ļnica v√≠ctima durante el accidente, las investigaciones concluyeron que gracias a la destreza de los pilotos la situaci√≥n no se torn√≥ en una cat√°strofe. Eso y suponemos que la suerte de encontrarse todos los pasajeros con el cintur√≥n puesto. Un accidente que fue tan relevante por lo inusual del relato que acab√≥ en forma de producci√≥n con una recreaci√≥n de los acontecimientos (con alguna licencia). Con ello les dejamos.

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