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La mayor colonia de pingüinos del planeta ha colapsado y los científicos aún no saben por qué

Ejemplares jóvenes de Pingüino Rey
Foto: Serge Ouachée / Butterfly austral (CC BY-SA 3.0)

La Reserva Natural de las Tierras Australes y Antárticas Francesas es el hogar de la mayor colonia de pingüinos rey del planeta, con más de dos millones de ejemplares. Un reciente estudio a partir de imágenes vía satélite indica que algo va terriblemente mal en la colonia. Ha muerto el 88% de los animales.

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La colonia está formada en su totalidad por pingüinos rey (Aptenodytes patagonicus) la segunda especie más grande de esta ave solo por debajo del pingüino emperador. El problema es que la reserva está en una región tan remota y con tan mal acceso que no existen datos recientes sobre su estado. Las últimas estimaciones hechas sobre el terreno para determinar el tamaño de la colonia datan de 1982. y hablan de medio millón de parejas y unos dos millones de individuos.

A falta de poder desplazarse allí a contar pingüinos, un equipo de investigadores del Centro Chizé de Estudios Biológicos ha empleado imágenes de satélite de alta resolución para estudiar cómo ha cambiado el tamaño de la colonia desde la última medición hasta ahora.

Tres ejemplares adultos de Pingüino Rey
Foto: Samuel Blanc (CC) (CC BY-SA 3.0)

Los resultados de esas mediciones solo pueden considerarse como una auténtica catástrofe. Las imágenes de satélite actuales revelan que toda la colonia ha colapsado por causas que se desconocen hasta el punto de que el 88% de sus ejemplares ya desaparecido.

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Ubicación de las Tierras Australes y Antárticas Francesas
Gráfica: TUBS

El declive comenzó en 1990 con el primer cambio climático de gravedad, producido por El Niño, que redujo considerablemente el hábitat de praderas en el que vive la colonia. Los eventos climáticos parecen ser la causa del colapso de la colonia, pero los científicos explican que ni siquiera el calentamiento global es suficiente como para explicar un declive tan salvaje. Otra de las posibilidades es que se haya desatado una epidemia como el cólera aviar, pero de nuevo ni siquiera eso es suficiente como para explicar la devastación de la reserva. Un equipo del CNRS y del Centro de Investigaciones Polares Francés está preparando una expedición a la remota colonia para corroborar los daños y analizar las causas. [vía Phys.org]

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About the author

Carlos Zahumenszky

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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