Ejemplares j√≥venes de Ping√ľino Rey
Photo: Butterfly austral (CC)

La Reserva Natural de las Tierras Australes y Ant√°rticas Francesas es el hogar de la mayor colonia de ping√ľinos rey del planeta, con m√°s de dos millones de ejemplares. Un reciente estudio a partir de im√°genes v√≠a sat√©lite indica que algo va terriblemente mal en la colonia. Ha muerto el 88% de los animales.

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La colonia est√° formada en su totalidad por ping√ľinos rey (Aptenodytes patagonicus) la segunda especie m√°s grande de esta ave solo por debajo del ping√ľino emperador. El problema es que la reserva est√° en una regi√≥n tan remota y con tan mal acceso que no existen datos recientes sobre su estado. Las √ļltimas estimaciones hechas sobre el terreno para determinar el tama√Īo de la colonia datan de 1982. y hablan de medio mill√≥n de parejas y unos dos millones de individuos.

A falta de poder desplazarse all√≠ a contar ping√ľinos, un equipo de investigadores del Centro Chiz√© de Estudios Biol√≥gicos ha empleado im√°genes de sat√©lite de alta resoluci√≥n para estudiar c√≥mo ha cambiado el tama√Īo de la colonia desde la √ļltima medici√≥n hasta ahora.

Tres ejemplares adultos de Ping√ľino Rey
Photo: Samuel Blanc (CC)

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Los resultados de esas mediciones solo pueden considerarse como una auténtica catástrofe. Las imágenes de satélite actuales revelan que toda la colonia ha colapsado por causas que se desconocen hasta el punto de que el 88% de sus ejemplares ya desaparecido.

Ubicación de las Tierras Australes y Antárticas Francesas
Graphic: TUBS

El declive comenz√≥ en 1990 con el primer cambio clim√°tico de gravedad, producido por El Ni√Īo, que redujo considerablemente el h√°bitat de praderas en el que vive la colonia. Los eventos clim√°ticos parecen ser la causa del colapso de la colonia, pero los cient√≠ficos explican que ni siquiera el calentamiento global es suficiente como para explicar un declive tan salvaje. Otra de las posibilidades es que se haya desatado una epidemia como el c√≥lera aviar, pero de nuevo ni siquiera eso es suficiente como para explicar la devastaci√≥n de la reserva. Un equipo del CNRS y del Centro de Investigaciones Polares Franc√©s est√° preparando una expedici√≥n a la remota colonia para corroborar los da√Īos y analizar las causas. [v√≠a Phys.org]