Ilustración: NASA/JPL-Caltech/T.Pyle

La estrella de Tabby ha sido uno de los grandes misterios astron√≥micos de 2016. Un nuevo estudio publicado por astr√≥nomos de las Universidades de Columbia y Berkeley ofrece una explicaci√≥n muy plausible a los extra√Īos cambios en el brillo de KIC 8462852: Acaba de destruir un planeta

La estrella de Tabby (llamada as√≠ en honor a la astr√≥noma que la descubri√≥, Tabby Boyajian) se descubri√≥ a finales de 2015 gracias al Telescopio Espacial Kepler. Pronto, los astr√≥nomos comenzaron a fijarse en ella por un motivo. Su brillo titilaba de forma demasiado aleatoria, como si varios objetos de diferente tama√Īo pasaran por delante.

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Las explicaciones para esos cambios aleatorios en el brillo van desde un grupo de cometas, a un oscurecimiento gravitacional. Por supuesto, hay una tercera explicaci√≥n que mantiene en vilo a los entusiastas del fen√≥meno ovni. Esta hip√≥tesis asegura que el oscurecimiento y los cambios en el brillo de KIC 8462852 podr√≠an deberse a alg√ļn tipo de megaestructura alien√≠gena como una esfera de Dyson o un impulsor de Shkadow (Un sistema Shkadow es un dispositivo hipot√©tico capaz de mover de su sitio una estrella con todo lo que orbita alrededor de ella).

Interpretación artística de un impulsor de Shkadow.

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El problema es que, salvo por la teoría de la megaestructura, no había ninguna otra teoría que permitiese explicar los cambios bruscos y el progresivo oscurecimiento de KIC 8462852 con simples fenómenos naturales de la astrofísica. Los astrónomos Brian Metzger, Nicholas Stone y Ken Shen han logrado precisamente eso. Lo que hace su estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society y actualmente sujeto a revisión es explicar ambos fenómenos.

La explicación es que un objeto muy grande, probablemente un planeta o sistema planetario, ha colisionado con la estrella. Como resultado de ese choque, la estrella ha quedado rodeada por una nube irregular de fragmentos que son los responsables de los cambios aleatorios y puntuales en el brillo de la estrella. Esos fragmentos pueden ser parte del propio planeta o de sus lunas. Además, si alguno de estos objetos tenía masas importantes de hielo, estas han tenido que evaporarse formando nubes alrededor de la estrella.

Anteriores hipótesis sobre la estrella de Tabby contemplaban que la causa de los cambios en el brillo fueran cometas o una colisión entre planetas cercanos. Foto: NASA/JPL-Caltech

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En cuanto a la progresiva reducción del brillo general de la estrella de Tabby, los investigadores explican que lo que está pasando es que la estrella está volviendo a sus niveles normales de brillo. La colisión con el planeta provocó un aumento espectacular de la luminosidad debido al aumento de las reacciones nucleares. A medida que los efectos de la colisión desaparecen, también lo hace este exceso de luminosidad.

¬ŅCu√°ndo ocurri√≥ este impacto? Todo depende de la masa del planeta que choc√≥ con la estrella. Metzer explica que, si se trataba de un gigante gaseoso como J√ļpiter, la colisi√≥n tuvo que tener lugar hace alrededor de mil a√Īos. Si era un peque√Īo planeta rocoso, los cambios en el brillo indican que probablemente haya ocurrido hace menos de una d√©cada.

Lo mejor de este teor√≠a es que puede probarse. Metzer y sus colegas explican que, si su hip√≥tesis es cierta, la pr√≥xima vez que la estrella reduzca su brillo, deber√≠a haber una fulguraci√≥n en el espectro infrarrojo. Ese aumento del calor se debe precisamente a los gases y polvo emitidos por los restos del planeta a√ļn en √≥rbita. Los investigadores explican que este tipo de colisiones probablemente sean m√°s comunes de lo que pensamos. [arXiv v√≠a New Scientist]