Ilustración: NASA/JPL-Caltech

Si quieres prepararte para el impacto de un asteroide, debes simular algunos de los peores resultados posibles, como un estallido en el corazón de la ciudad de Nueva York.

La semana pasada, la NASA, FEMA y las agencias espaciales de todo el mundo simularon el inminente impacto de un asteroide durante la Conferencia Anual de Defensa Planetaria de la IAA. La idea era estudiar cómo responderían al peligro, pero la simulación dio un giro desafortunado.

Comenz√≥ con el descubrimiento imaginario del asteroide ficticio 2019 PDC, que ten√≠a una probabilidad entre 50.000 de golpear la Tierra gracias a una √≥rbita exc√©ntrica que colocar√≠a, en su punto m√°s cercano, a 18 veces la distancia de la Luna. Pero a medida que pasaron los a√Īos imaginarios en la simulaci√≥n, las probabilidades de impacto fueron aumentando constantemente hasta que estuvo claro que el asteroide de 180 metros de ancho golpear√≠a la Tierra. Inicialmente, se determin√≥ que la ubicaci√≥n del impacto estar√≠a cerca de Denver, Colorado. Los investigadores concluyeron que la ciudad no lo superar√≠a y que hasta los granos de arena explotar√≠an. Los participantes de la simulaci√≥n decidieron arrojar naves espaciales al asteroide con la esperanza de desviarlo. (En la vida real, la NASA ya est√° desarrollando una misi√≥n de ‚Äúimpacto cin√©tico‚ÄĚ llamada DART).

El impacto del asteroide sobre Nueva York
Gr√°fica: NASA

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Pero despu√©s de dar un suspiro de alivio, los cient√≠ficos se dieron cuenta de que todav√≠a no hab√≠an atravesado el bosque. El √ļltimo d√≠a, la simulaci√≥n revel√≥ que un fragmento de 60 metros del asteroide se hab√≠a roto y llegar√≠a al Central Park de Nueva York en 10 d√≠as. En la simulaci√≥n, el asteroide estall√≥ un kil√≥metro y medio por encima de la ciudad, produciendo una explosi√≥n con tanta energ√≠a como un arma nuclear. Gran parte de Manhattan, Brooklyn, el Bronx, Queens y algunos de los condados de Nueva Jersey y Nassau experimentaron presiones insuperables debido a la explosi√≥n, aunque Staten Island se salv√≥ en su mayor parte. La ciudad fue evacuada ya que se enfrentaba a la destrucci√≥n total.

Los cient√≠ficos que escribieron la simulaci√≥n pudieron elegir cualquier lugar de los Estados Unidos para dejar caer el asteroide, pero ning√ļn lugar era tan interesante como Nueva York, dice NBC News. En la vida real, las probabilidades de que un asteroide golpee el centro de la ciudad de Nueva York son min√ļsculas, dado el tama√Īo de la Tierra y la cantidad de agua o espacio deshabitado.

La simulaci√≥n captura las decisiones dif√≠ciles que deben planificarse durante un evento de impacto y los posibles resultados de esas decisiones: una aventura apocal√≠ptica de elegir tu propia aventura. En la vida real, la NASA y otras agencias espaciales deben continuar reforzando sus capacidades de monitoreo de asteroides, ya que m√°s tiempo de anticipo permitir√≠a a los interesados ‚Äč‚Äčhacer elecciones m√°s informadas. Los participantes de la simulaci√≥n declararon su apoyo al telescopio de detecci√≥n de asteroides NEOCam, la misi√≥n Hera de la Agencia Espacial Europea para medir el resultado de la misi√≥n DART de la NASA y los cient√≠ficos que contin√ļan estudiando el asteroide potencialmente peligroso Apophis que se acercar√° a la Tierra en 2029.

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Vivimos en un universo aterrador. Cuanto m√°s sepamos, m√°s podremos prepararnos para las crisis que amenazan nuestra existencia.