La misi√≥n para demostrar una t√©cnica de desviaci√≥n de asteroides acaba de pasar a la fase de dise√Īo dentro de la NASA. Conocido como DART, el plan har√° impactar una nave espacial del tama√Īo de un refrigerador contra un asteroide no amenazante, con el fin de desviarlo ligeramente de su trayectoria orbital. El proyecto es visto como un primer paso importante en el desarrollo de un escudo planetario contra los asteroides entrantes.

Del dise√Īo de DART, que son las siglas de Double Asteroid Redirection Test, se encargan los cient√≠ficos del Laboratorio de F√≠sica Aplicada Johns Hopkins. El proyecto se basa en la ‚Äút√©cnica del impactador cin√©tico‚ÄĚ, en la cual una nave espacial r√°pida se estrella contra un Objeto pr√≥ximo a la Tierra (NEO) causando un cambio gradual de su √≥rbita. La t√°ctica podr√≠a ser utilizada para desviar un asteroide que se dirija directamente a la Tierra.

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DART ser√° probado en el menor de dos asteroides no amenazantes en el sistema de Didymos. Ser√° la primera demostraci√≥n de este tipo. Los dos asteroides de este sistema binario se conocen como Didymos A, que mide algo menos un kil√≥metro de di√°metro, y Didymos B, que mide unos 160 metros de ancho. La NASA tiene la esperanza de estampar una nave espacial en Didymos B en 2024. Estos objetos rocosos son similares en tama√Īo y composici√≥n a muchos asteroides, incluidos aquellos que podr√≠an causar estragos en la Tierra.

‚ÄúUn asteroide binario es el laboratorio natural perfecto para esta prueba‚ÄĚ, explica Tom Statler, cient√≠fico del programa de DART para la NASA, en un comunicado. ‚ÄúEl hecho de que Didymos B est√© en √≥rbita alrededor de Didymos A hace que sea m√°s f√°cil ver los resultados del impacto y asegura que el experimento no cambiar√° la √≥rbita de la pareja alrededor del Sol‚ÄĚ.

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Para la misi√≥n, DART volar√≠a a Didymos y utilizar√≠a un sistema aut√≥nomo de orientaci√≥n a bordo para poner rumbo hacia Didymos B. La nave espacial del tama√Īo del refrigerador golpear√≠a el asteroide m√°s peque√Īo a unos 6 kil√≥metros por segundo, aproximadamente nueve veces m√°s r√°pido que una bala.

A simple vista, esta colisi√≥n celestial no parecer√° para tanto, pero los observatorios de la Tierra deber√≠an ser capaces de medir el cambio resultante en la √≥rbita de Didymos B alrededor de Didymos A. Incluso un peque√Īo empuj√≥n deber√≠a tener un impacto en su trayectoria orbital, que se har√° m√°s evidente con el tiempo.

DART permitir√° a los cient√≠ficos determinar mejor los efectos de tales impactos sobre los asteroides, y los datos obtenidos de esta misi√≥n podr√≠an servir para los esfuerzos futuros, como una posible misi√≥n para desviar un asteroide real que amenaza a la Tierra. Esta prueba permitir√° a los cient√≠ficos saber cu√°n pesado y r√°pido debe ser un impactador cin√©tico, o cu√°ntos impactores cin√©ticos podr√≠an ser necesarios para mover suficientemente un √ļnico objetivo.

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‚ÄúDART es un paso cr√≠tico en demostrar que podemos proteger nuestro planeta de un futuro impacto de asteroides‚ÄĚ, explica el col√≠der de DART, Andy Cheng, del Laboratorio de F√≠sica Aplicada Johns Hopkins. ‚ÄúComo no sabemos mucho sobre su estructura o composici√≥n interna, necesitamos realizar este experimento en un asteroide real. Con DART, podemos mostrar c√≥mo proteger la Tierra de un ataque de asteroides con un impactador cin√©tico, golpeando el objeto peligroso en una trayectoria de vuelo diferente que no amenazar√≠a al planeta‚ÄĚ.

Mover el proyecto de la etapa conceptual a la fase de dise√Īo no es garant√≠a de que esta misi√≥n realmente vaya a ocurrir, pero es un paso importante. Independientemente, es alentador saber que un futuro escudo planetario se encuentra en las etapas incipientes de desarrollo.

[NASA, JHU]