Los potenciales sitios de choque de un asteroide.
Imagen: NASA/Google Earth

La NASA y otras agencias internacionales se están preparando para otra simulación sobre el posible impacto de un asteroide. Esperan aprender cuáles serían las mejores estrategias para responder a esta situación desde el primer momento que se detecta el objeto por los astrónomos.

La simulación se realizará en la Conferencia Internacional de la Academia de Astronáutica y Defensa Planetaria la próxima semana. En una parte de la conferencia, el equipo de Coordinación de la Defensa Planetaria de la NASA trabajará con otras entidades para llevar a cabo un ejercicio de simulación cuyo objetivo es averiguar cómo reaccionarían a la noticia de un asteroide (ficticio) a punto de colisionar con la Tierra.

A continuación, describiremos los elementos principales de la simulación. De nuevo, no olviden que la descripción es ficticia.

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El 26 de marzo de 2019, astr√≥nomos descubren un asteroide en el cielo nocturno. Su luminosidad es m√°s tenue que la de Plut√≥n en sus telescopios. Le llaman ‚Äú2019 PDC‚ÄĚ. Inicialmente, parece que la √≥rbita exc√©ntrica del asteroide le llevar√° a un punto 18 veces la distancia de la Luna a la Tierra. Tendr√° una probabilidad de uno en 50.000 de chocar contra la Tierra en 2027.

La órbita del asteroide ficticio 2019 PDC.
Imagen: NASA

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Los astr√≥nomos siguen vigilando el objeto mientras se acerca. Se dan cuenta de que su tama√Īo podr√≠a ser entre 100 y 300 metros, el tama√Īo de un rascacielos. Despu√©s de vigilarlo durante un mes, la probabilidad de una colisi√≥n con la Tierra es el 1%, el valor l√≠mite sobre el cual las organizaciones internacionales han acordado tomar acciones.

Deciden crear una ‚Äúzona de riesgo‚ÄĚ para identificar d√≥nde podr√≠a caer el asteroide. Sus caminos potenciales le llevar√≠an a Estados Unidos, una parte de √Āfrica occidental, el Oc√©ano Atl√°ntico o el Oc√©ano Pac√≠fico.

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Cada punto rojo representa un camino potencial del asteroide ficticio en 2027. Claramente, este sería un asteroide preocupante.
Imagen: NASA

Aunque solamente es una simulaci√≥n, estos son los factores que tienen que considerar los astr√≥nomos cuando un asteroide de verdad se acerca a la Tierra. El ficticio 2019 PDC describe ‚Äúun asteroide potencialmente peligroso‚ÄĚ, un objeto que orbita cerca de la Tierra y que podr√≠a tener un impacto catastr√≥fico si chocara contra el planeta.

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Científicos recientemente realizaron una simulación similar a esta en la cual vigilaban a un asteroide cercano como si fuera una amenaza de verdad. A diferencia de esa simulación, la que está programada para la próxima semana se centrará menos en cuestiones científicas y más en la respuesta gubernamental a la situación.

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Esta simulación es la sexta en la cual ha participado la NASA. La actividad no solamente permite que oficiales de la NASA determinen lo que harían frente a tal amenaza. También permite que la agencia identifique qué información es la más valiosa para las agencias estatales de emergencia.

‚ÄúLo que quieren saber los gestores de emergencias es cu√°ndo, d√≥nde y c√≥mo ser√≠a el impacto de un asteroide, y el tipo y grado de da√Īo que podr√≠a producirse‚ÄĚ, afirm√≥ Leviticus Lewis, un representante de la Agencia Federal para la Gesti√≥n de Emergencias (FEMA) de Estados Unidos, en un comunicado de prensa de la NASA.

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Puedes seguir el Twitter de la Agencia Espacial Europea (@esaoperations) la próxima semana para saber más sobre el simulacro. La agencia compartirá actualizaciones en tiempo real de la actividad.