En agosto del a√Īo pasado, la NASA levant√≥ un revuelo en la comunidad cient√≠fica al publicar un informe en el que aseguraba que un motor que supuestamente contradice las leyes de la f√≠sica realmente funcionaba. Los m√°s esc√©pticos aseguraban que este propulsor ‚Äúimposible‚ÄĚ nunca funcionar√≠a en el vac√≠o del espacio. De nuevo se equivocaban. (O no: una visi√≥n contraria > Por qu√© el pol√©mico motor EmDrive es realmente imposible seg√ļn la f√≠sica).

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El motor en cuesti√≥n es el EmDrive creado por el ingeniero brit√°nico Roger Shawyer en 2006, y la raz√≥n por la que la comunidad cient√≠fica se muestra tan esc√©ptica es que el propulsor contradice las leyes actuales de la f√≠sica. El problema es que EmDrive no quema ning√ļn tipo de combustible convencional para generar impulso. Simplemente transforma electricidad en impulso moviendo microondas dentro de un tanque. Seg√ļn la ley de conservaci√≥n del movimiento, esto es imposible.

En 2008, un grupo de investigadores chinos publicaron un estudio en el que confirmaban que el EmDrive funcionaba de verdad, pero nadie les crey√≥. M√°s tarde, la NASA fabric√≥ su propio EmDrive e hizo sus pruebas. Los resultados fueron positivos, pero levantaron muchas suspicacias. La principal es que nadie, ni siquiera la NASA, ha logrado explicar exactamente c√≥mo es posible que este propulsor funcione. El cient√≠fico de la NASA Harold White ofrece la siguiente hip√≥tesis a√ļn no demostrada:

El impulso del propulsor EM Drive podría deberse al vacío cuántico, un concepto de la teoría cuántica de campos que se refiere al estado cuántico con la menor energía posible. Este vacío se comportaría como lo hacen los iones que sirven de propelente en un motor magnetohidrodinámico, un sistema que electrifica las partículas y las dirige mediante campos magnéticos para impulsar una nave espacial en la dirección opuesta.

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Algo as√≠ como los motores de iones, pero sin necesidad de quemar ning√ļn tipo de combustible m√°s all√° del que proporciona el vac√≠o cu√°ntico. Sonar, desde luego, suena fabuloso y futurista. El motor que la humanidad est√° esperando para viajar a otros planetas.

La primera prueba en vacío

El informe del a√Īo pasado de la NASA recibi√≥ muchas cr√≠ticas. Muchos esc√©pticos atribu√≠an los resultados positivos de las pruebas a interferencias en los sistemas utilizados para medir el impulso del EmDrive. Tambi√©n se dijo que el supuesto impulso pod√≠a deberse a corrientes t√©rmicas de convecci√≥n causadas por las microondas liberadas en el proceso. Si estos comentarios estaban en lo cierto, el motor EmDrive nunca podr√≠a funcionar en un vac√≠o como el del espacio.

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Sin embargo, sí que ha funcionado. La NASA acaba de publicar nuevos datos en la web NASA Space Flight donde se dabatió el informe original. Los científicos de la agencia aseguran haber revisado las pruebas y haber probado el EmDrive en una cámara de vacío. El motor sigue proporcionando impulso. De nuevo, la NASA ha publicado los resultados para que la comunidad científica pueda analizarlos y proponer nuevas pruebas, objeciones o mejoras.

El impulso que genera un motor EMDrive depende exclusivamente de la potencia eléctrica que se le aplique. Un motor de 100 vatios generaría tan solo 50 micronewtons de impulso, pero un motor alimentado por un generador nuclear de entre 1 y 100 megavatios no solo sería perfectamente apto para propulsar naves en viajes espaciales. Los revolucionaría por completo.

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El germen de un motor Warp

Seg√ļn los c√°lculos de la NASA, un motor EmDrive alimentado por un generador nuclear port√°til de 2 megavatios permitir√≠a a una nave tripulada llegar a Marte en tan solo 70 d√≠as. Siendo menos ambiciosos, un propulsor de este tipo con tan solo 6 kilovatios (obtenidos mediante paneles solares) generar√≠a el impulso necesario para mantener un sat√©lite geoestacionario en √≥rbita indefinidamente y reducir√≠a la carga que los cohetes actuales necesitan poner en √≥rbita de 3 toneladas a solo 1,3. Tambi√©n permitir√≠a a la Estaci√≥n Espacial Internacional prolongar a√Īos su vida √ļtil sin que las naves que se acoplan a la estaci√≥n tengan que impulsarla de vez en cuando para corregir su √≥rbita.

Entrando ya en terreno de la casi ficci√≥n, si consiguen explicar c√≥mo funciona el motor EmDrive y logran replicarlo, aumentar su potencia y perfeccionarlo, este propulsor podr√≠a ser el punto de partida para los motores warp capaces de doblar el espacio-tiempo para viajar m√°s r√°pido que la luz. La NASA ya ha realizado las primeras pruebas con lo que basicamente es un motor EMDrive contenido en un recipiente en forma de p√≠ldora y los resultados captados mediante un interfer√≥metro son consistentes. Por supuesto, a√ļn quedan a√Īos de desarrollo y, sobre todo, llegar a una explicaci√≥n v√°lida para los motores EmDrive. Como apunta la propia NASA:

Despu√©s de varios informes consistentes que han registrado impulso por parte del EmDrive en Estados Unidos, Reino Unido y China (con niveles de impulso que exceden en varios miles de veces a los de un cohete Photon, y ahora confirmados bajo condiciones de vac√≠o) es crucial responder a una pregunta: ¬ŅDe donde procede el impulso?

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[vía NASA Space Flight]

Fotos: NASA. Foto del prototipo de EM Drive: Elvis Popovic

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