Foto: Nicholas Pyenson

Existen 15 especies de ballenas barbadas (conocidas científicamente como misticetos o Mysticeti) en nuestro planeta, y todas ellas son enormes. La ballena azul, por ejemplo, es el animal más grande que existe, con 120 toneladas y 24 metros de largo. Sin embargo, no siempre fue así.

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Un estudio reci√©n publicado en Proceedings of the Royal Society B ha estudiado la evoluci√≥n de estos gigantes durante los √ļltimos 30 millones de a√Īos. ¬ŅEl resultado? Las ballenas no siempre fueron tan grandes. Es m√°s, sus subespecies ni siquiera crecieron poco a poco hasta alcanzar ese tama√Īo. Los misticetos comenzaron a desarrollar gigantismo hace solo unos pocos millones de a√Īos. Eso lleva inmediatamente a una pregunta: ¬ŅQu√© ocurri√≥ para que crecieran tanto? El bi√≥logo Graham Slater, uno de los autores del estudio, explica:

Nuestros an√°lisis revelan que la idea de que simplemente crecieron con el paso del tiempo no se sostiene. La √ļnica explicaci√≥n al hecho de que las ballenas actuales sean tan grandes hoy es que tuvo que pasar algo en el pasado reciente. Las condiciones cambiaron de manera que tener un tama√Īo enorme se convirti√≥ en una ventaja evolutiva.

Slater y sus colegas han estudiado los cr√°neos f√≥siles de 63 ballenas extintas y han llegado a la conclusi√≥n de que ese cambio sucedi√≥ muy probablemente hace alrededor de 5 millones de a√Īos, y el causante fue una glaciaci√≥n de la que existen registros geol√≥gicos.

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La hip√≥tesis es que la era glacial empuj√≥ una incre√≠ble cantidad de krill (los peque√Īos crust√°ceos marinos de los que las ballenas se alimentan) hacia latitudes m√°s australes, literalmente llenando el mar de alimento para las ballenas. Mientras el resto de especies en Tierra se enfrentaban a dificultades para conseguir comida, las ballenas vivieron una autentica edad de oro en la que ser m√°s grande garantizaba poder comer m√°s. Con el paso de miles de a√Īos, la selecci√≥n natural favoreci√≥ a los ejemplares m√°s grandes y las especies de ballenas se convirtieron en los gigantes que conocemos hoy. [v√≠a Proceedings of the Royal Society B]