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Moderna dice que su vacuna debería funcionar contra las variantes del coronavirus del Reino Unido y Sudáfrica

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Foto: Paul Sancye (Getty Images)

La vacuna para covid-19 desarrollada por Moderna probablemente pueda defenderse de las variantes preocupantes del coronavirus que se encontraron por primera vez en el Reino Unido y Sudáfrica, según anunció la compañía. Los datos preliminares de Moderna parecen mostrar que su vacuna para covid-19 produce una fuerte respuesta inmune a estas variantes. Sin embargo, la compañía todavía tiene la intención de trabajar en el desarrollo de una vacuna de refuerzo para la variante que se encuentra en Sudáfrica y otras, si es necesario.

La preocupación creció por estas variantes genéticas en diciembre de 2020, después de que quedó claro que se estaban extendiendo ampliamente en sus respectivos países. Los científicos ahora creen que B 1.1.7, la variante en el Reino Unido, y B.1.351, la variante en Sudáfrica, son más transmisibles que las cepas del coronavirus que circulaban anteriormente. Desde entonces, varios países, incluyendo Estados Unidos, han informado haber detectado que estas o variantes similares se están propagando localmente.

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Debido a que estas variantes contienen múltiples mutaciones importantes que cambian el virus, a algunos científicos les preocupa que puedan evadir la respuesta inmune de personas previamente infectadas o vacunadas. Algunos datos iniciales sugieren que ese podría ser el caso: la semana pasada, por ejemplo, el gobierno de Sudáfrica anunció que encontró evidencia de que B.1.351 podría eludir la inmunidad existente en algunos residentes infectados durante la primera ola de la pandemia en el país.

Sin embargo, la inmunidad proporcionada por la vacuna no es necesariamente lo mismo que la inmunidad natural. Y ha habido algunas pruebas preliminares que muestran que las vacunas aún pueden funcionar según lo previsto contra estas variantes. Un estudio realizado a principios de enero encontró que la vacuna Pfizer funcionó eficazmente contra cepas de virus hechas para portar una mutación clave encontrada en B.1.351 y B 1.1.7. No obstante, los datos de Moderna parecen ser los primeros que analizan directamente si los anticuerpos de personas vacunadas (extraídos de muestras de sangre) pueden neutralizar estas variantes, a diferencia de mutaciones seleccionadas.

Los resultados parecen en su mayoría alentadores. Según Moderna, las personas vacunadas produjeron un nivel similar de anticuerpos neutralizantes a B 1.1.7 que a las cepas anteriores. Con B.1.351, los niveles de anticuerpos neutralizantes se redujeron seis veces, pero la cantidad de actividad neutralizante restante todavía se consideró suficiente para garantizar la protección contra la enfermedad.

“Nos alientan estos nuevos datos, que refuerzan nuestra confianza en que la vacuna Moderna de covid-19 debería proteger contra estas variantes recién detectadas”, dijo el director ejecutivo de Moderna, Stéphane Bancel, en un comunicado de la compañía.

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Los hallazgos aún no se han hecho públicos, aunque se espera que se publiquen pronto en el sitio web bioRXiv. El estudio se llevó a cabo con la ayuda del gobierno federal de Estados Unidos a través de los Institutos Nacionales de Salud.

Una advertencia importante a todo esto es que no tenemos un marcador claro de inmunidad al coronavirus en humanos, lo que los científicos llaman “correlatos de protección”. Alguna mezcla de anticuerpos, células T y células B específicas del virus protegerá a las personas de la enfermedad, pero no sabemos las cantidades exactas de cada uno que se necesita (o si estas cantidades difieren entre los diferentes grupos de personas). Entonces, actualmente, los científicos están haciendo conjeturas sobre lo que estos resultados de laboratorio deberían significar para la inmunidad, tanto a corto como a largo plazo.

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Aunque los resultados podrían indicar que ninguna de las variantes amenazará en gran medida la eficacia de la vacuna de Moderna (o la vacuna de ARNm similar de Pfizer / BioNTech), todavía no hay garantía. Y los resultados de B.1.351 no son completamente tranquilizadores. Esa es probablemente la razón por la que Moderna está avanzando con los esfuerzos para desarrollar una vacuna ajustada para que coincida específicamente con B.1.351. También planean probar si una inyección de refuerzo adicional de la vacuna regular proporcionará una mayor protección contra estas y otras variantes futuras (dos dosis, tomadas con un mes de diferencia, son el estándar actual). Idealmente, estas medidas no serán necesarias, pero el momento de trabajar en ellas y analizarlas debería ser ahora.

Los obstáculos y desafíos en el desarrollo de vacunas son más la regla que la excepción. Recientemente, la compañía farmacéutica Merck anunció que abandonaría en gran medida los esfuerzos en sus dos candidatos a vacunas covid-19 después de que los primeros datos sugirieran que no serían lo suficientemente efectivos. Otras empresas se enfrentan a una escasez en la producción en masa si sus vacunas obtienen la aprobación.

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