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La NASA probará escudos de plasma para sus vehículos de descenso

Ilustración para el artículo titulado

Una nave con escudos de plasma suena completamente futurista, pero es real, y comenzará a probarse el año que viene. La NASA ha aprobado un programa para desarrollar un nuevo tipo de escudos. Su objetivo es proteger las sondas y naves no tripuladas en su descenso a la atmósfera terrestre y, si demuestra funcionar bien, en la entrada a otros planetas como Marte.

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Volver a entrar en la Tierra desde el espacio es un proceso delicado. La fricción de la atmósfera producto de las altas velocidades genera temperaturas muy elevadas. Hasta ahora, ese problema se había solucionado mediante escudos térmicos. La NASA también está experimentando con sondas de transporte como la LDSD, con forma de disco y dotada de paracaídas y otros sistemas mecánicos de compensación.

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La idea de MSNW es diferente. En lugar de utilizar sistemas basados en materiales térmicos, esta compañía especializada en nuevas tecnologías de fusión y plasma ha ideado un escudo de plasma al que llama Magnetoshell. El sistema consiste en una bobina de inducción capaz de generar un campo magnético con forma de burbuja a su alrededor.

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Prueba de la burbuja magnética en laboratorio y concepto artístico de su funcionamiento en una sonda sobre otro planeta

En el momento de entrar en la atmósfera, el sistema libera una cantidad de plasma que queda atrapado dentro del campo magnético esférico. La burbuja resultante desvía los gases de la atmósfera antes de que entren en contacto con la nave. Según las pruebas efectuadas ya por MSNW, el sistema es más eficaz reduciendo la temperatura de reentrada, y permitirá diseñar naves más grandes y pesadas sin tener que trabajar con el lastre de escudos térmicos más grandes.

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La NASA y MSNW van a probar el nuevo escudo de plasma en un pequeño satélite cubesat el próximo año. Si tiene éxito, las pruebas proseguirán con naves y sondas más grandes. [MSNW vía New Scientist]

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