Las traps del Decán, una gran formación volcánica del centro-este de la India. Imagen: Mark Richards

C√≥mo se extinguieron los dinosaurios es un tema pol√©mico que ha generado un debate cient√≠fico sin fin. ¬ŅLos mat√≥ un asteroide gigante? ¬ŅFue una serie de erupciones volc√°nicas? ¬ŅUna combinaci√≥n mortal de ambos? Puede que hayamos planteado mal el problema todo este tiempo.

He aqu√≠ un punto de vista diferente: los eventos catastr√≥ficos no fueron lo √ļnico que acab√≥ con los dinosaurios, m√°s bien el √ļltimo clavo en el ata√ļd (el linaje ven√≠a desmoron√°ndose desde hac√≠a millones de a√Īos). La idea no es nueva, pero un estudio publicado hoy en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias ofrece las pruebas m√°s consistentes hasta ahora de que la extinci√≥n de los dinosaurios no fue como un √°rbol sano siendo derribado por una motosierra sino como uno enfermizo cayendo con una r√°faga de viento.

‚ÄúA lo largo de los a√Īos 80 y 90 emergieron todas esas afirmaciones de que los dinosaurios hab√≠an vivido felices hasta el impacto con el que fueron exterminados‚ÄĚ, explica a Gizmodo Gerta Keller, paleont√≥loga de la Universidad de Princeton que no ha participado en el estudio . ‚ÄúCreo que este estudio acaba con esa idea‚ÄĚ.

La disputa sobre lo que termin√≥ con el reinado de los reptiles m√°s grandes y agresivos de la historia de la Tierra se desat√≥ entre los paleont√≥logos hace d√©cadas, con el descubrimiento del cr√°ter de Chicxulub en la pen√≠nsula de Yucat√°n (en M√©xico) durante 1980. El cr√°ter, que data de exactamente el mismo tiempo que la desaparici√≥n de los dinosaurios en el registro f√≥sil, fue recibido por algunos como la prueba irrefutable de que un gigantesco impacto provoc√≥ la extinci√≥n masiva del Cret√°cico-Terciario hace 66 millones de a√Īos.

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Algunos paleont√≥logos no est√°n de acuerdo con esta teor√≠a, entre ellos Keller. Casi al mismo tiempo que fue descubierto el cr√°ter de Chicxulub, aparecieron en otras excavaciones las evidencias de una actividad volc√°nica generalizada hace 66 millones de a√Īos que caus√≥ una serie de formaciones geol√≥gicas conocidas como las traps del Dec√°n. ‚ÄúEl impacto fue √ļnico golpe √ļnico, mientras que la actividad volc√°nica ocurri√≥ a lo largo de 250.000 a√Īos‚ÄĚ, cuenta Keller. ‚ÄúDurante ese tiempo, los dinosaurios desaparecieron sin m√°s‚ÄĚ.

La mayor√≠a de nosotros ha o√≠do hablar del impacto de un asteroide gigante. La posibilidad de que los volcanes jugaran un papel importante tambi√©n es conocida. Pero una escuela de pensamiento complementaria sostiene que ninguno de estos dos eventos nos da la historia completa. Por el contrario, estos investigadores creen que el linaje de los dinosaurios llevaba consumi√©ndose lentamente millones de a√Īos antes del l√≠mite K/T. Hasta ahora, esta teor√≠a contaba con un limitado apoyo cient√≠fico.

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‚ÄúLos estudios anteriores eran bastante simples‚ÄĚ, explica a Gizmodo Manabu Sakamoto, paleont√≥logo de la Universidad de Reading y autor principal del nuevo estudio. ‚ÄúContaron el n√ļmero de especies [de dinosaurios] en cada era o intervalo de tiempo para ver cu√°les estaban en m√°ximos y m√≠nimos. Siendo honestos, no es un enfoque muy estad√≠stico‚ÄĚ.

Sakamoto y sus colegas utilizaron un procedimiento m√°s riguroso, que mide el n√ļmero de veces que surgieron nuevas especies de dinosaurios (los llamados ‚Äúeventos de especiaci√≥n‚ÄĚ) a lo largo de la historia geol√≥gica. Durante el Tri√°sico y el Jur√°sico, la diversidad de los dinosaurios fue en aumento, pero a principios del Cret√°cico, la especiaci√≥n hab√≠a comenzado a estabilizarse. A mediados y finales del Cret√°cico, la tasa de evoluci√≥n de los dinosaurios hab√≠a tomado un claro descenso. Y seguir√≠a cayendo a lo largo de millones de a√Īos antes del impacto de Chicxulub.

‚ÄúLas nuevas especies no se produc√≠an tan r√°pido como las extinciones de especies‚ÄĚ, dice Sakamoto. ‚ÄúEsto hizo que los dinosaurios se volvieran vulnerables a los cambios ambientales dr√°sticos, especialmente a algo como el Apocalipsis‚ÄĚ.

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El estudio no profundiza en el porqu√© de la lenta ca√≠da de los dinosaurios en el olvido, pero Sakamoto aclara que podr√≠an haber contribuido varios factores. ‚ÄúLas cosas que podemos modelar son bastante limitadas‚ÄĚ, explica. ‚ÄúPero podemos decir que, durante la √©poca en la que observamos un cambio desde la desaceleraci√≥n hasta el declive real, el mundo estaba pasando por algunos cambios bastante dr√°sticos‚ÄĚ. Esto incluye el vulcanismo prolongado, la ruptura del supercontinente Pangea y un importante episodio de enfriamiento global.

‚ÄúPodr√≠a tener mucho que ver con el clima‚ÄĚ, dice Keller. ‚ÄúHacia el final, cuando ocurre la ca√≠da pronunciada, el clima comienza a enfriarse de verdad. Y ah√≠ es donde la desaparici√≥n se vuelve muy r√°pida‚ÄĚ.

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Puede que nunca tengamos la historia completa sobre la desaparici√≥n de los dinosaurios (demasiadas pruebas se han perdido en el tiempo), pero cuanto m√°s refinamos nuestras herramientas para escudri√Īar en el pasado, m√°s obvio parece que estos animales asombrosos no fueron aniquilados con un solo tiro. Fue una muerte por mil cortes, que van desde el cambio ambiental hasta los impactos extraterrestres, pasando por las erupciones masivas. Y esa trayectoria es inquietante teniendo en cuenta el curso actual de nuestro planeta.

‚ÄúVivimos en un mundo en el que nos enfrentamos casi a diario a niveles sin precedentes de extinci√≥n‚ÄĚ, dice Sakamoto. ‚ÄúSi seguimos el ejemplo de los dinosaurios, eso significar√≠a que estamos preparando nuestro mundo para una extinci√≥n masiva (si se diera alg√ļn tipo de un evento catastr√≥fico). Al inferir conclusiones de lo que sucedi√≥ en el pasado, podemos aprender cosas sobre nuestro propio futuro‚ÄĚ. [PNAS]


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