Ilustración: Sam Woolley / Gizmodo

La persona m√°s longeva de la historia muri√≥ a la edad de 122 a√Īos, y de aquello hace ya 20 a√Īos. Un an√°lisis reciente de los datos demogr√°ficos globales sugiere que esa podr√≠a ser la edad m√°xima alcanzable por los seres humanos, y que es muy poco probable que alguna vez alguien vaya a vivir mucho m√°s all√°. A menos que la ciencia avance lo suficiente para terminar con ese problema.

En un nuevo estudio publicado por la revista Nature, el genetista molecular Ene Vijg y su equipo de la Escuela de Medicina Albert Einstein del Bronx aseguran que la vida humana tiene un l√≠mite natural, y que probablemente nunca superaremos ese m√°ximo. Es una conclusi√≥n sorprendente teniendo en cuenta los enormes logros m√©dicos que hemos conseguido en los √ļltimos 100 a√Īos, y el constante aumento de la esperanza de vida. Pero como se√Īala este estudio, los beneficios producidos por estas intervenciones y todas las cosas que hacemos para permanecer vivos y saludables solo llegan hasta esa edad. Con el tiempo nuestros cuerpos, sin importar lo que hagamos, se desgastan y expiran.

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Jeanne Calment (1875-1997) celebrando su 121 cumplea√Īos. Es la persona que m√°s tiempo ha vivido en toda la historia.

Nadie ha vivido m√°s que Jeanne Calment, que muri√≥ en 1997 a la edad de 122 a√Īos y 164 d√≠as. Dado que cada vez hay m√°s personas que superan la barrera de los 100 a√Īos, y teniendo en cuenta los constantes aumentos en la esperanza de vida, los cient√≠ficos pensaban que su r√©cord de longevidad se romper√≠a con relativa rapidez. No ha sucedido. Hay una gran diferencia, al parecer, entre la esperanza de vida ‚ÄĒel tiempo promedio se espera que una persona viva dentro de una poblaci√≥n‚ÄĒ y la vida √ļtil o esperanza de vida m√°xima, que describe la edad m√°xima alcanzada por un miembro de una especie en particular.

Vijg y sus colegas echaron un vistazo en The Human Mortality Database ‚ÄĒuna herramienta de investigaci√≥n a disposici√≥n del p√ļblico que proporciona estad√≠sticas globales de mortalidad y de poblaci√≥n a investigadores, estudiantes y otros interesados en la longevidad humana. Los investigadores descubrieron que los saltos en las tasas de supervivencia se estabilizaron en torno a 1980. Un an√°lisis de seguimiento con los datos de la International Database on Longevity, que incluye estad√≠sticas demogr√°ficas de pa√≠ses desarrollados como los Estados Unidos, el Reino Unido, Francia y Jap√≥n, demostr√≥ que las personas que m√°s han vivido no han conseguido superar la edad de Calment cuando muri√≥ en 1997. Los investigadores creen que esto revela un l√≠mite natural en la longevidad.

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Los modelos desarrollados por estos investigadores demuestran que las posibilidades de cualquier persona que viva mucho m√°s all√° de ese l√≠mite son escasas. ‚ÄúSi suponemos que hay 10.000 mundos como el nuestro, solo un individuo llegar√° a 125 a√Īos de edad en un a√Īo determinado‚ÄĚ, explica Vijg a Gizmodo. ‚ÄúLa probabilidad es de 1 entre 10.000, extremadamente remota‚ÄĚ.

El sociólogo y gerontólogo S. Jay Olshansky de la Universidad de Chicago está de acuerdo con estos hallazgos. Cree que muchas personas tienen la falsa creencia de que siempre podremos fabricar más tiempo de supervivencia por medio de la tecnología médica.

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Llegando al límite. La edad de la muerte de los supercentenarios. Imagen: Dong et al., 2016 / Nature

‚ÄúEstos investigadores sugieren que vamos a obtener un rendimiento decreciente en nuestros esfuerzos [de vivir m√°s] porque estamos llegando al l√≠mite‚ÄĚ, explica Olshansky a Gizmodo. ‚ÄúEsto no quiere decir que el progreso ya no sea posible. Al contrario, todav√≠a hay un mont√≥n de objetivos alcanzables para extender la vida, desde la reducci√≥n de factores de riesgo como el tabaquismo y la obesidad, hasta la reducci√≥n de las disparidades‚ÄĚ. Sin embargo, cree que estas intervenciones no conseguir√°n grandes aumentos en la esperanza de vida.

A Olshansky no le sorprenden estos hallazgos, dice que es algo que √©l y sus colegas predijeron en 1990. Pero no est√° de acuerdo con el concepto de un ‚Äúl√≠mite natural‚ÄĚ para la esperanza de vida humana. Vijg y sus colegas sostienen que este l√≠mite aparente es un rasgo fijado por la gen√©tica que se desarroll√≥ bajo la fuerza directa de la selecci√≥n natural, y que la esperanza de vida limitada puede ser una adaptaci√≥n evolutiva.

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Esta idea pol√©mica, denominada ‚Äúenvejecimiento programado,‚ÄĚ sugiere que la esperanza de vida est√° gen√©ticamente condicionada, y no es √ļnicamente el resultado de un desgaste gradual. Est√° el ejemplo de las aves. Algunas especies viven durante dos o tres a√Īos, mientras que otras, como el albatros, pueden llegar a vivir hasta 50 a√Īos. La diferencia tiene que ver con la forma en que la esperanza de vida de ciertas especies est√° controlada gen√©ticamente.

En un artículo de Nature News and Views, Olshansky escribe que eso es imposible:

Los programas gen√©ticos que causan directamente el envejecimiento y la muerte no puede existir como un producto directo de la evoluci√≥n, ya que el resultado final ser√≠a la muerte a una edad posterior a la que alcanzan normalmente casi todos los miembros de la especie. Una bomba de tiempo gen√©tica dise√Īada para matarnos a edades m√°s avanzadas ser√≠a como si los fabricantes de autom√≥viles construyeran un artefacto explosivo que se pusiera en marcha solo cuando el veh√≠culo llegase a un mill√≥n de millas. Dado que la mayor√≠a de los coches no llegan tan lejos, un dispositivo de este tipo ser√≠a in√ļtil.

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Olshansky cree que el ‚Äúl√≠mite natural‚ÄĚ puede ser superado, pero probablemente no con ninguna tecnolog√≠a que tengamos disponible en la actualidad, ni siquiera mediante la cura de las principales enfermedades mortales. ‚ÄúTendremos que descubrir algo fundamentalmente diferente que nos permita retrasar el proceso biol√≥gico del envejecimiento para conseguir romper esta barrera‚ÄĚ, explica a Gizmodo. ‚ÄúSoy optimista y creo que esto va a suceder en nuestra era‚ÄĚ.

Otra persona que se considera optimista sobre la extensión de la esperanza de vida máxima de los humanos es el biogerontólogo Aubrey de Grey, director científico de la Fundación de Investigación SENS, una organización dedicada a extender la esperanza de vida saludable.

Al preguntarle sobre c√≥mo las intervenciones que prolongan la vida podr√≠an alterar este l√≠mite aparente, de Grey dice que ‚Äúvan a arrasar con √©l‚ÄĚ, y agrega que existe un l√≠mite ‚Äúdebido a la simple combinaci√≥n matem√°tica de tres cosas, todas ellas relacionadas con el hecho de que el envejecimiento es la acumulaci√≥n de da√Īo autoinfligido‚ÄĚ.

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Las tres cosas en cuesti√≥n son el grado de da√Īo infligido que tiene lugar en el cuerpo mediante factores de la vida temprana como no fumar y una buena nutrici√≥n, la rapidez con que el da√Īo aumenta a partir de entonces y cu√°nto da√Īo puede soportar el cuerpo sin dejar de funcionar. La medicina moderna muestra pocas posibilidades de ser capaz de cambiar estas realidades, dice de Grey: cuanto m√°s da√Īado est√° el cuerpo, menos capaz es de prevenir m√°s da√Īo.

‚ÄúPero la nueva medicina que tendremos en las pr√≥ximas d√©cadas, y en cuyo desarrollo compite la Fundaci√≥n de Investigaci√≥n SENS, romper√° totalmente ese ciclo de retroalimentaci√≥n‚ÄĚ, explica a Gizmodo. ‚ÄúSe reparar√° el da√Īo utilizando diversos tipos de medicina regenerativa, por lo que el da√Īo continuado en el cuerpo ya no dar√° lugar a una acumulaci√≥n acelerada de esos da√Īos ni a las patolog√≠as que estos causan‚ÄĚ.

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Las terapias de reparaci√≥n de da√Īos que Grey espera desarrollar, adem√°s de todas las otras intervenciones m√©dicas desconocidas que nos esperan en el futuro, amenazan con derrotar a la suposici√≥n de Vijg sobre un l√≠mite superior en la esperanza de vida humana. Los desarrollos futuros podr√≠a incluir una importante reelaboraci√≥n de la gen√©tica humana empleando herramientas de edici√≥n del genoma como CRISPR, y la introducci√≥n de cromosomas artificiales para darnos nuevas formas de evitar enfermedades relacionadas con la edad. Los avances en la nanotecnolog√≠a molecular, la cibern√©tica y la medicina regenerativa podr√≠an cambiar todav√≠a m√°s la biolog√≠a humana.

Pero, siendo justos, este nuevo estudio de Nature es un an√°lisis normativo que asume una especie de status quo en lo que respecta al estado de las tecnolog√≠as m√©dicas. No obstante, de Grey y otros defensores de la extensi√≥n radical de la vida est√°n en lo cierto, no existe un l√≠mite sobre cu√°nto tiempo pueden vivir los humanos en el futuro. De Grey predice que los seres humanos con el tiempo llegar√°n a una etapa de ‚Äúsenescencia insignificante‚ÄĚ, es decir, un estado en el que el envejecimiento es tan lento que es imperceptible.

En este punto, Olshansky pisa el freno.

‚ÄúContrariamente a lo que afirman los futuristas acerca de que la extensi√≥n radical de la vida o la inmortalidad est√°n a la vuelta de la esquina (una afirmaci√≥n que han hecho durante la mayor parte de los √ļltimos dos mil a√Īos los alquimistas y los charlantanes antienvejecimiento de hoy en d√≠a), es improbable que vayamos a vivir mucho m√°s que la persona que m√°s ha vivido‚ÄĚ, dice.

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Olshansky cree que es importante no quitarse de vista el objetivo de extender la esperanza de vida sana. Si tenemos éxito, el aumento resultante de la longevidad será una gran ventaja, pero solo si ese tiempo es saludable.

‚ÄúTenemos que reconocer que existen l√≠mites, pero esto de ninguna manera deber√≠a impedirnos desarrollar nuevas formas de hacer una vida m√°s saludable‚ÄĚ, dice. ‚ÄúTeniendo en cuenta que la vida sana es uno de los bienes m√°s preciados de la Tierra, es dif√≠cil pensar que vamos a dejar de intentarlo, y nadie est√° sugiriendo que eso vaya a ocurrir‚ÄĚ.

De hecho, los autores del nuevo estudio dicen que su investigaci√≥n pone de relieve la necesidad de que los cient√≠ficos desarrollen ‚Äúintervenciones que vayan m√°s all√° de mejorar el periodo de salud‚ÄĚ, y a√Īaden que ‚Äúno hay ninguna raz√≥n cient√≠fica por la que dichos esfuerzos no vayan a tener √©xito.‚ÄĚ [Nature]

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