El jueves, hice clic en un enlace que prometía mostrarme un caracol jugando con una zanahoria bebé. El video cumplió su promesa, pero quería saber más. Después de hablar con varios especialistas en caracoles, me he acercado un poco a la verdad. Sigue siendo divertida, pero también un poco triste.

El video, titulado ‚ÄúLos caracoles no se cansan de las zanahorias beb√©‚ÄĚ est√° acelerado para resultar m√°s divertido, y muestra a un caracol tumbado sobre su espalda que hace girar una zanahoria una y otra vez con su pie. Es fascinante, pero no dejaba de preguntarme qu√© demonios estaba pasando. ¬ŅEstaba el caracol invocando a su dios a trav√©s de los poderes de la danza de la zanahoria?¬†Seg√ļn dos expertos en caracoles consultados por Gizmodo, este pobre caracol solo estaba tratando de volver a poner el pie en tierra firme con bastante poco √©xito.

Menno Schilthuizen es biólogo evolutivo en la Leiden University de Holanda. El investigador me explicó lo siguiente en un correo electrónico:

Este caracol se ha caído sobre su espalda (o, más probablemente, se ha colocado al revés) y ahora está tratando de enderezarse frenéticamente arrastrándose a lo largo de una zanahoria que alguien ha puesto sobre su pie. Obviamente, no es consciente de que la zanahoria no es un objeto estacionario sólido, por lo que sus esfuerzos son en vano.

También agregó que no cree que los caracoles jueguen...

Creo que los animales suelen jugar para perfeccionar sus habilidades sociales (cuando juegan entre sí) o su propia destreza (cuando juegan con un objeto). En la vida de un caracol, creo que ni el comportamiento social ni la manipulación de objetos son importantes, por lo que no creo que el juego haya evolucionado como parte de su repertorio de comportamiento. De todos modos no soy un biólogo del comportamiento, así que podría estar equivocado.

El experto en moluscos Timothy A. Pearce, responsable de colecciones en el Museo Carnegie de Historia Natural, identificó al caracol en el video como perteneciente a la familia Neritidae, aunque no pudo identificar el género o la especie solo con esas imágenes. Se trata de los caracoles de agua dulce que se encuentran a menudo en los acuarios. Pearce también explica que no cree que lo que el caracol está haciendo en el video sea un juego.

Supongo que la persona que grabó el vídeo le dio la vuelta al caracol y puso la zanahoria en su pie, por lo que el caracol está tratando de reptar por su superficie, pero la zanahoria sigue moviéndose como si fuera una especie de una cinta de correr.

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Pearce agreg√≥ que normalmente cuando un caracol aterriza sobre su espalda, su pie es tan flexible y el√°stico como para alcanzar el suelo, adherirse a √©l y enderezarse. Sin embargo, una b√ļsqueda r√°pida en los foros de acuarios, revel√≥ varios informes de propietarios de caracoles dela familia Neritidae que se atascan sobre sus espaldas. En este caso, Pearce cree que el caracol estaba tratando de usar la zanahoria como algo para moverse, y en su lugar lo que estaba logrando era mover la zanahoria.

Como sucede con demasiada frecuencia en el mundo de los v√≠deos virales, este parece ser un caso en el que lo que parece lindo y alegre en realidad oculta un cierto maltrato y desprecio por el animal protagonista. Sin embargo, otros dos expertos ofrecieron una segunda teor√≠a m√°s tranquilizadora sobre el comportamiento del caracol. Adi√ęl Klompmaker, investigadora del Museo de Paleontolog√≠a de la Universidad de California en Berkeley tiene esta teor√≠a:

Obviamente, el caracol no est√° acostumbrado a una zanahoria. Parace como si palpara esta posible fuente de alimento con su pie, algo que diferentes caracoles con un pie grande hacen con su presa o potencial alimento.

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El investigador de moluscos Jann E. Vendetti, asistente del Museo de Historia Natural del Condado de Los √Āngeles, sugiere una explicaci√≥n similar:

Mi teoría es que este caracol está revisando la superficie de la zanahoria en busca de algas (su alimento preferido). Dependiendo de cuánto tiempo haya estado la zanahoria en el acuario, podría tener algunas algas en ella, por lo que está raspándo la superficie de la zanahoria y comiendo. Si no es así, está tratando de encontrar cualquier alga que esté en ella (lo que realmente quiere comer). Piensa en ello como si estuviera lamiendo la mantequilla del maíz en la mazorca antes de comer el maíz, o buscando la mantequilla para lamer. Se puede comer la zanahoria como su segundo tipo de alimento favorito.

Cualquiera de estos escenarios es m√°s preciso, parece bastante claro que este caracol no est√° jugando, estas peque√Īas criaturas ni siquiera tienen la motivaci√≥n evolutiva o la capacidad para entender el concepto de juego. Y si este caracol est√° luchando por enderezarse. Probablemente no sea algo con lo que te encuentres en la naturaleza. Schilthuizen dijo que, a diferencia del suelo de un acuario, el suelo en la naturaleza suele ser m√°s irregular, por lo que raramente quedar√≠a de espaldas.

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Afortunadamente, tanto Schilthuizen como Pearce dijeron que no creen que el caracol estuviera particularmente angustiado. En el improbable caso de que te tropieces con un caracol marino tumbado sobre su espalda y girando una zanahoria, Pearce explica que ‚Äúsi eres una persona compasiva, puedes voltearlo de nuevo sobre su pie para que pueda continuar con su d√≠a. Pero si te parece divertido ver al caracol arrastr√°ndose bajo una zanahoria creo que el caracol no tiene problemas en entretenerte un rato.‚ÄĚ