Sabemos qué ocurre cuando una nave, un satélite u otro aparato realiza una reentrada en la atmósfera: se convierte en una bola de fuego a miles de grados de temperatura. Lo hemos visto por fuera y por dentro, pero no en aparatos pensados para desintegrarse en pleno vuelo. Esta cámara lo grabará.

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En unos d√≠as, el veh√≠culo de transferencia de la Agencia Espacial Europea (ESA), conocido como ATV (en la imagen debajo), realizar√° su vuelo de regreso a la Tierra. Ser√° el √ļltimo. Esta nave espacial robotizada se lanz√≥ al espacio por primera vez en el 2008. Su funci√≥n era enviar abastecimientos a la ISS y retirar basura espacial. Siete a√Īos y 5 unidades despu√©s, la √ļltima nave realizar√° su reentrada en la atm√≥sfera a una velocidad de 7 kil√≥metros por segundo. Se desintegrar√° en miles de pedazos a unos 70 kil√≥metros de la superficie. Una c√°mara infrarroja grabar√° el espect√°culo. Desde dentro.

Es la c√°mara que ves en la primera imagen, llamada Break-Up Camera (BUC). Ir√° acoplada en los paneles interiores y grabar√° a 10 fotogramas por segundo qu√© ocurre dentro durante el viaje de reentrada. ¬ŅPara qu√©? La idea de los ingenieros de la ESA es conocer mejor qu√© pasa con los materiales al ser sometidos a miles de grados en el viaje de vuelta. Esperan grabar deformaciones, medir√°n la temperatura, cu√°n r√°pido cambia y otros datos que, en teor√≠a, les ayudar√°n a comprender mejor el proceso de reentrada - y a dise√Īar mejores naves en el futuro.

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Los ingenieros de la ESA no est√°n seguros de qu√© tipo de im√°genes obtendr√°n o si obtendr√°n algo siquiera. En su descenso a la nada, la c√°mara se comunicar√° con los sat√©lites Iridium cercanos para enviar los datos. El plasma incandescente que se producir√° bloquear√° la se√Īal durante buena parte del descenso, pero se espera que la antena omnidireccional sea capaz de encontrar un hueco para transmitir la im√°genes de sus √ļltimos instantes de vida antes de explotar en el cielo. Por fuera veremos algo muy parecido a las espectaculares im√°genes debajo, grabadas durante la reentrada de una nave ATV anterior. Por dentro ser√° muy diferente. Pronto lo veremos.

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