Los datos no dejan lugar a dudas: no ocurrir√°, no hay peligro. Los astr√≥nomos est√°n completamente seguros de que el asteroide 2012 DA14, que mide unos 44 metros de di√°metro, no impactar√° hoy con la Tierra. Sin embargo, despu√©s de lo que hemos visto con el meteorito que se ha estrellado en Rusia, dejando m√°s de 250 heridos, parece casi inevitable hacerse la pregunta, aunque solo sea hipot√©ticamente. El 2012 DA14 pasar√° muy cerca, a unos 27.700 kil√≥metros de la superficie, mucho m√°s cerca que varios sat√©lites que orbitan alrededor del planeta. Y la hora de m√°xima aproximaci√≥n ser√° en torno a las 19:30 CET / 13:30 EST de hoy. Se podr√° ver incluso con prism√°ticos. ¬ŅCu√°les ser√≠an los efectos si chocara realmente contra la Tierra?

Para responder a esta pregunta lo primero que tenemos que saber es cu√°nta energ√≠a podr√≠a liberar el asteroide 2012 DA14 si chocara contra la Tierra. Seg√ļn Denton Ebel, director de la Divisi√≥n de Ciencias F√≠sicas y curator del departamento de Ciencias Planetarias del Museo Nacional de Historia Estadounidense (en Washington), otros tres cient√≠ficos se hicieron esta misma pregunta en 2010: Robert Marcus, H. Jay Melosh y Gareth Collins.

Estos cient√≠ficos calcularon hace tres a√Īos la energ√≠a liberada por un asteroide hipot√©tico de 50 metros de di√°metro y una densidad de 2,6 gramos por cent√≠metro c√ļbico, a una velocidad de 12,7 kil√≥metros por segundo, estrell√°ndose contra la Tierra en un √°ngulo de 45¬ļ. Ser√≠a un escenario bastante similar al del 2012 DA14, que tiene 44 metros de di√°metro y, seg√ļn Ebel, "podr√≠a tener una densidad de 2,6 gramos por cent√≠metro c√ļbico" dada su composici√≥n rocosa.

Los cálculos de Marcus, Melosh y Collins resultaron en un total de 3,3 megatones de energía cinética en la entrada del asteroide, con una onda expansiva de energía de 2,9 megatones en un punto situado a 8,5 kilómetros de la superficie, es decir, más o menos la altura a la que vuelan los aviones comerciales.

¬ŅQu√© significa esto? B√°sicamente que un asteroide de este tipo, con mucha probabilidad, explotar√≠a en el aire, liberando una energ√≠a equivalente a 138 bombas at√≥micas como la lanzada en Hiroshima el 9 de Agosto de 1945.

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Así, en cifras, puede ser difícil imaginarse una explosión de tal magnitud. Para hacerse una idea en imágenes, puedes ver esta prueba nuclear realizada por China con una bomba de 3,3 megatones:

http://www.viddler.com/v/65f409ee

Una explosi√≥n de estas caracter√≠sticas sobre una ciudad como Londres, Madrid, Mosc√ļ, Tokio, M√©xico, o Nueva York ser√≠a de proporciones catastr√≥ficas.

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Aunque hay un "pero". Seg√ļn Denton Ebel, a pesar de que un impacto directo ser√≠a muy potente, "estas ciudades son objetivos muy peque√Īos". Es decir, suponiendo que el asteroide 2012 DA14 fuera a caer sobre la Tierra, cosa que seg√ļn los astr√≥nomos no ocurrir√°, las probabilidades de un impacto directo como el descrito son muy, muy peque√Īas.

Esta es la trayectoria que seguir√° el asteroide:

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Pero... ¬Ņy si realmente tenemos mala suerte?

Asumamos que es peque√Ī√≠sima probabilidad es la que al final ocurre. Sabemos que si un asteroide de 44 metros de di√°metro estuviera en trayectoria de colisi√≥n directa con la Tierra, muy probablemente no impactar√≠a en la superficie.

Los científicos creen que un asteroide de este tipo entraría en la atmósfera con una inclinación de 45 grados. Si fuera así, el enorme calor generado por la compresión del aire en la parte frontal del asteroide haría que explotara en el aire, no en la superficie. El efecto destructivo se reduciría considerablemente.

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Desgraciadamente, eso no significa que las ciudades estén a salvo. El 30 de junio de 1908, un asteroide solo un poco mayor que el que pasará hoy cerca de la Tierra, se estrelló en Siberia, Rusia. No había ninguna ciudad cercana al lugar de la explosión, que ocurrió entre 5 y 10 kilómetros de la superficie, pero la onda expansiva arrasó unos 80 millones de árboles sobre un área de 2,150 kilómetros cuadrados. Para hacernos una idea, la población de Nueva York vive en un área de 783,8 kilómetros cuadrados.

Eso es asumiendo un √°ngulo de entrada de 45 grados. Un √°ngulo de entrada mayor podr√≠a causar de hecho mucho m√°s da√Īo y afectar a un √°rea m√°s extensa. Sin embargo, si el asteroide es muy grande, el da√Īo puede ser devastador igualmente aunque el √°ngulo de entrada sea menjor. Por ejemplo: los cr√°teres de R√≠o Cuarto, causados por el impacto de un meteorito que ocurri√≥ hace 10.000 a√Īos en la actual provincia de C√≥rdoba (Argentina). Se estima que el √°ngulo de entrada pudo ser de 15 grados y result√≥ en un poder destructivo 30 veces mayor que el de Siberia.

Debajo, una ilustraci√≥n comparativa del tama√Īo del asteroide, tan grande como un avi√≥n o un edificio de 20 plantas:

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Las buenas noticias

Seg√ļn Ebel, las consecuencias de un impacto directo ser√≠an muy locales, no se desencadenar√≠a ning√ļn fen√≥meno global, no habr√≠a "invierno nuclear", cambio clim√°tico artificial ni nada por el estilo. La destrucci√≥n estar√≠a reducida a la zona geogr√°fica donde el asteroide impactara.

Hoy, a las 19:30 CET / 13:30 EST, podremos comprobar que, efectivamente, los astrónomos no se han equivocado. Afortunadamente, el paso del asteroide 2012 DA14 se podrá seguir de lejos, con unos prismáticos. [Gizmodo]

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Foto: Paul Fleet / Shutterstock