Imagina que en un futuro tu smartphone pudiera analizar si tienes c√°ncer de piel o si la comida que est√°s a punto de ingerir est√° contaminada. Y que lo pudiera analizar de forma tan precisa como se hace en un laboratorio. Cient√≠ficos del MIT han logrado algo as√≠: crear un espectr√≥metro de puntos cu√°nticos tan peque√Īo que cabe en un smartphone.

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Los espectr√≥metros son unos aparatos utilizados ampliamente hoy en d√≠a en investigaci√≥n qu√≠mica, en f√≠sica o biolog√≠a, capaces de analizar el espectro de frecuencias y medir as√≠ las propiedades de la luz en una determinada banda del espectro electromagn√©tico. Son aparatos relativamente grandes, como el de la foto de la derecha, un espectr√≥metro de infrarrojos. Pero ahora investigadores del MIT han logrado crear uno a base de puntos cu√°nticos tan peque√Īo, de solo unos 24 mil√≠metros de di√°metro, que podr√≠a caber dentro de un smartphone. El avance abrir√≠a m√ļltiples posibilidades para dise√Īar un m√≥vil con unas capacidades que ahora nos parecer√≠an casi de ciencia-ficci√≥n.

Espectrómetros de puntos cuánticos

B√°sicamente los investigadores han logrado sustituir todo el equipamiento √≥ptico que se utiliza en los espectr√≥metros tradicionales por puntos cu√°nticos, reduciendo as√≠ el tama√Īo de estos aparatos. Los puntos cu√°nticos son cristales diminutos, de 10 o menos nan√≥metros de di√°metro, capaces de absorber la luz y emitirla en una frecuencia diferente y concreta. Se crearon por primera vez ya en 1980 combinando metales como el cadmio con otros elementos como el selenio o el ars√©nico. Hasta ahora sus aplicaciones se hab√≠an limitado a an√°lisis de c√©lulas en laboratorios o a dise√Īar (con m√°s bien poco √©xito) pantallas de televisores. Los qu√≠micos del MIT han probado ahora a utilizarlos para dise√Īar un nuevo tipo de espectr√≥metro, y los resultados son prometedores.

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Ilustración de cómo se imprimirían los puntos cuánticos a base de líquidos de compuestos sobre un fotodetector. MIT

Un informe que se publica hoy en Nature detalla c√≥mo han logrado dise√Īar este espectr√≥metro y para qu√© se podr√≠a utilizar. Lo explica tambi√©n el MIT. Los investigadores imprimieron los puntos cu√°nticos (a base de l√≠quidos compuestos de diferentes metales y elementos) sobre una fina l√°mina que ubicaron sobre un fotodetector, similar al que utilizan hoy en d√≠a en las c√°maras de los smartphones. Un algoritmo analiza los fotones absorbidos por cada filtro y calcula la banda e intensidad de la frecuencia de luz original. En sus experimentos utilizaron un total de 200 puntos cu√°nticos sobre una superficie de 300 nan√≥metros, es decir, 0,0003 mil√≠metros. En otras palabras: totalmente viable para incorporar en un aparato tan peque√Īo como un m√≥vil.

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De momento se trata solo de una posibilidad, pero los responsables del proyecto creen que ser√≠a factible dise√Īar m√≥viles con espectr√≥metros de puntos cu√°nticos. Eso los convertir√≠a, literalmente, en aparatos de laboratorios de bolsillo, para analizar tu piel, lo que comes o incluso muestras de tu sangre u orina para detectar ciertas anomal√≠as. De lo que no hablan los investigadores es de coste. ¬ŅCu√°nto costar√≠a integrar algo as√≠ en un m√≥vil? Tal vez hoy no sea viable, pero qui√©n sabe dentro de 5 a√Īos. iPhone11. No queda tanto. [v√≠a MIT]

Foto apertura: producción de puntos cuánticos. Wikimedia Commons

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