Aunque en realidad no es una gran amenaza para los seres humanos, el gran tibur√≥n blanco es una criatura aterradora. Un nuevo estudio gen√©tico acaba de revelar que el gran blanco tambi√©n es una impresionante haza√Īa de la evoluci√≥n.

Por primera vez, los cient√≠ficos han desentra√Īado por completo el genoma del gran blanco, un descubrimiento que nos ayudar√° a comprender mejor por qu√© los tiburones son tan eficaces en prevenir el c√°ncer y otras enfermedades relacionadas con la edad. Esa informaci√≥n alg√ļn d√≠a puede salvarnos la vida, o alargarla.

El estudio, publicado el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias es una colaboración entre investigadores de muchas instituciones, entre ellas el Acuario de la Bahía de Monterey, la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell y el Centro de investigación de tiburones de la Fundación Nova Oureast del Sureste (NSU). Después de descifrar el genoma del gran blanco, lo compararon con los genomas de otras especies que ya conocemos en su totalidad, incluidos los seres humanos.

Descubrieron que el gran blanco no solo es gigantesco físicamente (el tiburón hembra más grande tiene alrededor de 4,6 metros de largo y pesa hasta 2.267 kilos), sino también genéticamente. Su genoma es aproximadamente un 50 por ciento más grande que el nuestro. Y dentro de él hay genes que podrían explicar por qué es una especie tan duradera y resistente.

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Por un lado, el gran blanco tiene muchos genes que lo ayudan a sanar r√°pidamente. Estos genes ayudan a las c√©lulas del tibur√≥n a reparar el da√Īo y aceleran el crecimiento de co√°gulos y c√©lulas nuevas despu√©s de una herida o lesi√≥n.

Los grandes genes de los blancos tambi√©n parecen protegerlo del tipo de autolesi√≥n que causa el c√°ncer. Por lo general, los animales que tienen una vida √ļtil m√°s larga (los grandes blancos pueden vivir m√°s de 70 a√Īos) o que son particularmente grandes tienen m√°s probabilidades de desarrollar mutaciones da√Īinas en sus c√©lulas debido a la acumulaci√≥n progresiva de da√Īo en el ADN. Estas mutaciones aumentan el riesgo de c√°ncer y otras enfermedades relacionadas con la edad, pero el gran blanco posee unos genes altamente activos conocidos por prevenir que las c√©lulas crezcan fuera de control. A ese atributo se le conoce como estabilidad gen√©tica.

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Esa protecci√≥n parece especialmente necesaria para el gran blanco, ya que su genoma est√° lleno de un cierto tipo de ADN conocido como transpos√≥n, o gen saltar√≠n. Los transposones son fragmentos de ADN que pueden moverse alrededor del genoma. Esta combinaci√≥n aleatoria de ADN puede promover una diversidad gen√©tica saludable en una especie durante un largo per√≠odo de tiempo, pero tambi√©n puede provocar mutaciones da√Īinas y causantes de c√°ncer en un animal individual. El gran tibur√≥n blanco tiene un n√ļmero inusualmente alto de transposones, particularmente los llamados elementos nucleares intercalados largos (LINE). Los investigadores creen que pueden haber desarrollado mecanismos gen√©ticios de protegerse de este efecto secundario. Michael Stanhope, bi√≥logo evolutivo de Cornell y uno de los autores el estudio explica:

Se sabe que estos LINE causan inestabilidad en el genoma al crear rupturas de doble cadena en el ADN. Es plausible que esta proliferación de LINE en el genoma del tiburón blanco pueda representar una agente selectivo para la evolución de mecanismos de reparación de ADN eficientes. Ello se traduce en la selección positiva y el enriquecimiento de tantos genes de estabilidad del genoma.

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Los tiburones, contrariamente a la creencia popular, no son completamente inmunes al c√°ncer. Pero los hallazgos s√≠ confirman que son excepcionalmente buenos a la hora de prevenir tumores y otras enfermedades relacionadas con la edad. Al tener disponible la hoja de ruta gen√©tica completa del gran blanco, los cient√≠ficos pueden averiguar c√≥mo estos genes protegen exactamente al gran blanco y a otros tiburones del c√°ncer. Ese conocimiento podr√≠a aplicarse a los humanos alg√ļn d√≠a. Mahmood Shivji, director del Centro de Investigaci√≥n de Tiburones en la Fundaci√≥n Save Our Seas de NSU a√Īade:

La inestabilidad del genoma es un tema muy importante en muchas enfermedades humanas graves. Ahora sabemos que la naturaleza ha desarrollado estrategias inteligentes para mantener la estabilidad de los genomas en estos tiburones de gran tama√Īo y larga vida. Todav√≠a hay mucho que aprender de estas maravillas evolutivas, incluida informaci√≥n que podr√≠a ser √ļtil para combatir el c√°ncer y las enfermedades relacionadas con la edad, as√≠ comomejorar los tratamientos de curaci√≥n de heridas en humanos, a medida que descubrimos c√≥mo lo hacen estos animales.

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Esta investigaci√≥n, dijeron los autores, tambi√©n deber√≠a ayudar con los esfuerzos de conservaci√≥n para la especie de tibur√≥n blanco, que se est√° recuperando lentamente pero a√ļn est√° en peligro de extinci√≥n. [PNAS v√≠a NSU]