Imagen de Jim Cooke

Compr√© esto en eBay. Tres d√≠as despu√©s, cuando el sobre de 113 g lleg√≥ desde Nueva York, parec√≠a inofensivo. Conten√≠a una caja de pl√°stico negra (casi del tama√Īo de un dedo), una peque√Īa antena negra para atornillarla a la caja y dos fusibles de vidrio. Estaba dise√Īada para conectarse en la toma de mechero de 12 voltios de un coche (esa parte en la que sol√≠a colocarse el encendedor).

El inhibidor, tal como llegó (izquierda). Ensamblado (derecha).

Si conectase el gadget a mi coche, bloquear√≠a la se√Īal del Sistema de Posicionamiento Global (GPS por sus siglas en ingl√©s) dentro un radio de 4,8 m, inutilizando la aplicaci√≥n de Google Maps de mi smartphone y desactivando cualquier dispositivo de rastreo que pudiese haber en mi veh√≠culo. Todo esto puede sonar inofensivo, a menos que tomemos en cuenta lo siguiente: miles de vidas (por ejemplo, los que est√°n en un avi√≥n) y billones de d√≥lares dependen de una se√Īal GPS confiable y precisa. Por ello, es f√°cil comprender por qu√© el uso, venta o fabricaci√≥n de mi peque√Īo inhibidor de se√Īal y otros similares es considerado ilegal en los Estados Unidos y muchos otros pa√≠ses. Cada vez que lo enciendo, podr√≠a ganarme en una multa de $16,000.

Sin embargo, es muy f√°cil conseguirlo en l√≠nea, y no soy la √ļnica que lo ha hecho.

Durante los √ļltimos ocho meses, el investigador en seguridad Vlad Gostomelsky ha estado utilizando sofisticados detectores a lo largo del pa√≠s con el fin de encontrar qui√©n est√° utilizando inhibidores de se√Īal GPS, y por qu√©. El resultado es fascinante: ha encontrado casos de gente com√ļn y corriente us√°ndolos a pesar del riesgo que esto implica. Por ejemplo, ha visto camioneros tratando de evitar el pago del peaje en las autopistas, empleados evitando que sus jefes rastreen sus coches, chicos de secundaria usando los inhibidores para hacer volar sus drones en √°reas restringidas y, al parecer, tambi√©n polic√≠as encubiertos que los usan para evitar ser rastreados ‚ÄĒlo que demuestra que, en el mundo inal√°mbrico, los aparatos que usas para evitar ser detectado pueden, en realidad, hacer m√°s sencillo que te encuentren‚ÄĒ. Solo necesitas buscar en el canal adecuado.

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La venta y uso de los inhibidores, incluso por la polic√≠a, es un crimen federal con penas que van desde una multa hasta prisi√≥n efectiva. Cualesquiera que sean las razones de los usuarios, su uso representa una seria amenaza, ya que encriptan la se√Īal de sat√©lite de los cuales dependen sistemas vitales ‚ÄĒcomo, por ejemplo, m√≥viles, aviones, la Bolsa de Nueva York‚ÄĒ. Cuando un inhibidor de se√Īal est√° activado, estos sistemas pueden estropearse.

El Sistema de Posicionamiento Global se basa en datos precisos de tiempo enviados desde 31 sat√©lites equipados con relojes at√≥micos en el espacio; un receptor calcula una ubicaci√≥n determinando su distancia exacta con la ayuda de un pu√Īado de esos sat√©lites. No se utiliza solo con fines de navegaci√≥n, sino tambi√©n para sincronizar, por ejemplo, transacciones en el mercado de documentos (en efecto, el tiempo es dinero). Los inhibidores de GPS operan difundiendo ruido en la misma frecuencia utilizada por los sat√©lites, de manera que los receptores no puedan recoger ninguna se√Īal. Dependiendo de su fuerza de difusi√≥n, pueden bloquear la recepci√≥n GPS por unos pocos metros, e incluso kil√≥metros.

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En junio de 2015, aviones que volaban hacia el Aeropuerto Internacional de Filadelfia reportaron que perd√≠an su se√Īal GPS cerca de 1,6 km antes de llegar a la pista de aterrizaje. Un agente de la Comisi√≥n Federal de Comunicaciones (Federal Communications Commission, FCC), encargada de imponer prohibiciones contra los inhibidores, investig√≥ el tema y encontr√≥ un cami√≥n en un estacionamiento cercano. El ch√≥fer dijo que estaba usando el aparato para desactivar los dispositivos de rastreo de su veh√≠culo, y que desconoc√≠a que usar el inhibidor era ilegal. Seg√ļn un informe gubernamental sobre seguridad de aviaci√≥n, el agente ‚Äúconfisc√≥ la unidad de bloqueo y la destruy√≥ con una alm√°dena‚ÄĚ.

No hay registro de alg√ļn incidente particular en la p√°gina de ‚Äúnormativa sobre bloqueadores de se√Īal‚ÄĚ de la FCC, lo que significa que el camionero se libr√≥ f√°cilmente de una sanci√≥n. Otros, por el contrario, han afrontado multas considerables por el uso de estos dispositivos, como por ejemplo Gary Bojczak, quien fue multado con $32,000 por interrumpir la se√Īal en el Aeropuerto Internacional Libertad de Newark con un inhibidor de se√Īal que usaba para ocultarle a su jefe su ubicaci√≥n.

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Esto es lo que ocurre cuando la tecnolog√≠a construida ‚ÄĒy necesaria‚ÄĒ para prop√≥sitos militares de alto grado se pone a disposici√≥n del p√ļblico general para un uso personal y, a menudo, fr√≠volo. La gente que intenta evadir a sus fastidiosos jefes termina estropeando sistemas de navegaci√≥n de los cuales todos dependemos.

Durante a√Īos, el Ej√©rcito ha estado planeando un sistema de GPS m√°s seguro, pero este proyecto se ha visto constantemente retrasado. En vez de tener un mejor sistema, el Gobierno protege la endeble infraestructura prohibiendo los inhibidores. Sin embargo, parece que no est√° funcionando.

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Dudaba sobre quebrantar o no la ley para probar mi nuevo inhibidor de GPS, as√≠ que me qued√© sin usarlo, pero pude encontrar a gente en l√≠nea dispuesta a documentar su √©xito. En un v√≠deo de YouTube de 2013, un hombre muestra entusiasta cu√°n bien funciona su inhibidor; tras ello, direcciona a sus espectadores hacia un sitio que vende ese producto a cambio de bitcoins. En el v√≠deo, se le ve conectar su inhibidor en la toma de corriente del tablero de su coche, y al activarlo provoca que el dispositivo de rastreo de gesti√≥n de flotas de su veh√≠culo pierda la se√Īal GPS.

‚ÄúAhora son muy dif√≠ciles de conseguir porque los federales est√°n restringiendo su venta y uso‚ÄĚ se quejaba el autor del v√≠deo. ‚ÄúEstoy seguro de que saben la verdadera raz√≥n: les gusta rastrearnos‚ÄĚ. El a√Īo pasado, la FCC mult√≥ a una compa√Ī√≠a china por una cifra r√©cord de 34 millones de d√≥lares por vender 10 inhibidores a un agente encubierto de la FCC.

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A pesar de ser ilegales, estos dispositivos, vendidos a unos $45, son f√°ciles de conseguir en l√≠nea (a menudo de minoristas ubicados en China). Algunos incluso est√°n a la venta en eBay, que es donde compr√© el m√≠o por $42. (Las directrices de la FCC proh√≠ben el uso, venta o manufactura de inhibidores de se√Īal, pero no su compra, a menos que sea ‚Äúimportado a un minorista extranjero‚ÄĚ). Cuando busqu√© en eBay ‚Äúinhibidores de GPS‚ÄĚ, la mayor√≠a de resultados eran de fundas que proteg√≠an a tu celular de ser rastreado, pero hab√≠a algunos listados como ‚Äúamplificadores de se√Īal‚ÄĚ. Sin embargo, en la descripci√≥n del producto queda claro que hacen exactamente lo contrario: son anuladores de se√Īal que pueden usarse para ‚Äúimpedir que personas y coches sean rastreados‚ÄĚ.

La descripción del producto en eBay

Me decidí por un vendedor estadounidense que era miembro de eBay desde 2011 y tenía cerca de 200 valoraciones positivas. Después de que me envió el inhibidor desde Sheepshead Bay, en Brooklyn, entré en contacto con él, me identifiqué como periodista y le pedí hablar.

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‚ÄúEste producto fue comprado en China, no sabemos nada de √©l‚ÄĚ respondi√≥ el vendedor a trav√©s del servicio de mensaje de eBay. ‚ÄúNo tenemos stock. Por favor, no nos llame‚ÄĚ.

Ryan Moore, director de comunicaciones de eBay, dijo que los inhibidores de GPS están prohibidos en el sitio web y los vendedores que burlen los filtros de eBay para estos productos podrían ser sancionados con la suspensión de sus cuentas.

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‚ÄúAdem√°s, tambi√©n trabajamos estrechamente con la FCC, que nos reporta directamente, as√≠ como tambi√©n con los filtros que tenemos en la web‚ÄĚ dijo Moore v√≠a e-mail. ‚ÄúPor supuesto, cualquier usuario de eBay puede ‚Äėreportar un √≠tem‚Äô listado en la p√°gina‚ÄĚ.

Para intentar ver los dispositivos en uso, acudimos a Gostomelsky, que trabaja en la firma de seguridad Spirent Federal ‚ÄĒla cual, es necesario decirlo, vende equipos dise√Īados para detectar bloqueadores‚ÄĒ. Configur√≥ un equipo de monitoreo de se√Īal de GPS en su natal Filadelfia; otro en San Jos√©, cerca de su oficina; y uno brevemente en Washington D.C. Program√≥ su equipo a una ubicaci√≥n espec√≠fica, lo conect√≥ a 12 sat√©lites y empez√≥ a escuchar. Cuando un inhibidor est√° cerca, la se√Īal enviada a los sat√©lites cambia o se interrumpe.

Vlad Gostomelsky

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Gostomelsky quer√≠a averiguar qu√© tan populares eran realmente estos aparatos prohibidos. En el transcurso de ocho meses, las cinco estaciones que mont√≥, capaces de detectar actividad a poco m√°s de kil√≥metro y medio de distancia, detectaron 78 veces se√Īales de inhibidores, que eran desplegadas por 19 personas o grupos distintos.

‚ÄúEra el n√ļmero que esperaba‚ÄĚ dijo Gostomelsky, quien presentar√° sus descubrimientos durante una charla en la conferencia de seguridad Black Hat, que se llevar√° a cabo a finales de julio en Las Vegas.

Sin embargo, incluso a √©l le sorprenden algunos de los usos que se les da a los inhibidores. Cuando se encontraba en el hotel Hilton, en Washington D.C., para la conferencia de seguridad Shmoocon de enero, la estaci√≥n de Gostomelsky detect√≥ interferencia de la se√Īal GPS en la zona. Mont√≥ los m√°s de 9 kilos del hardware que tra√≠a consigo y rastre√≥ la se√Īal hasta un gimnasio de una escuela secundaria, en el cual unos chicos hac√≠an volar sus drones.

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Despu√©s de que, en 2015, alguien aterrizara un dron en el jard√≠n de la Casa Blanca, los fabricantes de dron como DJI empezaron a programar sus m√°quinas para rehusarse a funcionar si se encontraban en una ‚Äúzona libre de drones‚ÄĚ en un radio de unos 48 km alrededor de D.C. Los chicos, aparentemente, usaban el inhibidor para ‚Äúenga√Īar‚ÄĚ a sus drones y hacerles creer que estaban fuera de la capital.

No son los √ļnicos con la idea de usar los inhibidores de GPS por diversi√≥n. Seg√ļn informes en Reddit, el a√Īo pasado, los jugadores tramposos de Pokemon Go se interesaron por estos dispositivos. A trav√©s de una aplicaci√≥n en smartphones, el juego cubre virtualmente el mundo real con criaturas y arenas. Los jugadores tienen que desplazarse hacia esos puntos con sus m√≥viles para recolectar criaturas o luchar por el control de las arenas, llamadas gimnasios. Un usuario de Reddit dijo, en los mensajes del foro, que ‚Äúun chico de su vecindario‚ÄĚ compr√≥ un mont√≥n de inhibidores y los coloc√≥ cerca de los gimnasios que hab√≠a conquistado en el juego. Eso significa que cuando otro jugador se acercaba a ese gimnasio, el GPS de su m√≥vil ser√° bloqueado y su ubicaci√≥n no pod√≠a ser registrada en el espacio virtual ‚ÄĒlo que significa que ‚Äúnadie podr√≠a conquistar sus gimnasios‚ÄĚ‚ÄĒ.

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Otro usuario de Reddit dijo pertenecer a un equipo de seguridad de una compa√Ī√≠a aeroespacial australiana. Se quejaba de que los jugadores de Pokemon Go estuviesen infestando de inhibidores todos los puntos del aeropuerto que eran gimnasios virtuales. Esto, dec√≠a, afectaba las operaciones de las aeronaves.

Envi√© un mensaje en Reddit a ese usuario, pero no respondi√≥, as√≠ que no pude confirmar su identidad. Sin embargo, Gostomelsky afirm√≥ que el reclamo era plausible: ‚ÄúSer√≠a costoso, pero tecnol√≥gicamente factible‚ÄĚ mencion√≥. ‚ÄúSi estuviesen lo suficientemente enganchados al juego y les sobrase el dinero, seguro har√≠an algo as√≠‚ÄĚ.

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No obstante, la mayor√≠a de bloqueo de se√Īales que Gostomelsky ha visto responde sobre todo al af√°n de lucro o la paranoia. Vive cerca de la Interestatal 476, en Pensilvania, y desde all√≠ detecta con frecuencia los inhibidores que usan los remolques cuando pasan por la cabina de peaje. Debido a que estas conf√≠an ciegamente en el rastreo por GPS, los conductores se las ingenian para evadir el pago gracias a estos dispositivos. Despu√©s de todo, si un aparato de $45 hace que tu viaje diario sea gratis, podr√≠as tambi√©n estar tentado a cometer un delito federal.

El equipo de Gostomelsky cabe en un malet√≠n Pelican 1500. Podr√≠a hacerlo lucir oficial coloc√°ndole alguna pegatina de una agencia federal inexistente, y ponerse en la carretera para monitorear las se√Īales de los veh√≠culos que pasan por all√≠.

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Un hacker en acción.

Gostomelsky quer√≠a identificar exactamente qui√©n hac√≠a la transmisi√≥n, as√≠ que coloc√≥ en sus cinco maletines cuatro microcomputadoras con radios definidos por software ‚ÄĒdispositivos que descifran las se√Īales de radio‚ÄĒ. Estas recogen diversas se√Īales que pueden estar viajando junto con los inhibidores: la lista de redes wi-fi y conexiones Bluethooth programada en un dispositivo; transmisiones hechas por radiofrecuencias que usan com√ļnmente la polic√≠a y los guardias de seguridad; y las se√Īales enviadas por los sistemas de control de presi√≥n de los neum√°ticos. Esta √ļltima es particularmente novedosa ‚ÄĒlos neum√°ticos transmiten inal√°mbricamente un n√ļmero √ļnico al coche, que le informa si la presi√≥n est√° disminuyendo‚ÄĒ. El dispositivo de Gostomelsky recoge esta transmisi√≥n, gracias a lo cual identifica un coche en particular.

‚ÄúPersigo a los usuarios finales con los datos que est√°n transmitiendo‚ÄĚ afirma Gostomelsky.

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Para √©l, a menudo era obvio por qu√© una persona en concreto utilizaba un inhibidor de se√Īal. Los conductores de camiones, por ejemplo, quieren evitar ser rastreados durante su hora de refrigerio, ya que est√°n a merced de los dispositivos de navegaci√≥n instalados por las empresas para las que trabajan (es lo que le dir√≠an a Gostomelsky si se acercase a sus coches y tocase sus ventanas).

Stephanie Voelker, gerente de producto en Geotab, empresa que fabrica dispositivos de rastreo para flotas de veh√≠culos, me dijo que sus productos registran cada vez que la conectividad del GPS se desconecta. Esto, se supone, alertar√≠a a la empresa cuando un inhibidor est√© en uso, lo que le quitar√≠a su prop√≥sito y levantar√≠a sospechas sobre su uso. Sin embargo, las desconexiones no son inusuales; en un d√≠a cualquiera, 1 de cada 10 de sus dispositivos experimentan p√©rdida de se√Īal. Esto quiere decir que la compa√Ī√≠a no tuvo un registro hist√≥rico de detecci√≥n de inhibidores de se√Īal hasta que su uso se expandi√≥ en la flota y gener√≥ un gran n√ļmero de desconexiones. Actualmente, Geotab posee un ‚Äúmodo privado‚ÄĚ en los dispositivos de rastreo de su flota, con la esperanza de que sus empleados lo usen en vez de activar inhibidores de se√Īal para cuidarse la espalda.

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Otro caso visto por Gostomelsky resulta m√°s misterioso. Una pareja que utilizaba inhibidores de se√Īal fue detectada por su sistema en Filadelfia, y ten√≠a una se√Īal electr√≥nica inusual emanando de sus coches. Ambos parec√≠an tener smartphones y m√≥viles prepago, bas√°ndose en su sistema de comunicaci√≥n con las torres de telefon√≠a, las cuales tambi√©n monitoreaba Gostomelsky. Estaba intrigado, as√≠ que desplaz√≥ su estaci√≥n de escucha para averiguar el patr√≥n de movimiento del coche, hasta descubrir d√≥nde viv√≠an estos misteriosos usuarios. Termin√≥ rastreando a uno hasta una casa en Nueva Jersey. Tras ello, fue a los registros p√ļblicos para ver qui√©n viv√≠a all√≠ y descubri√≥ que la propiedad pertenec√≠a a un polic√≠a.

Ahora est√° convencido de que algunas personas que usan ilegalmente los inhibidores son polic√≠as. Quiz√°s, a√ļn no han visto la advertencia de la FCC de 2014, que aclara que la prohibici√≥n del uso de inhibidores de se√Īal se aplica a ‚Äúagencias de Gobierno estatal y local, incluyendo fuerzas de seguridad estatales y locales‚ÄĚ.

‚ÄúCreo que est√°n usando los inhibidores de GPS en sus veh√≠culos para que no sean restreados hasta sus hogares‚ÄĚ dijo Gostomelsky. Un agente encubierto, por ejemplo, puede estar preocupado por alg√ļn objeto con un GPS pegado a su parachoques, puesto all√≠ con el fin de averiguar si es un polic√≠a. Ante esa situaci√≥n, el inhibidor aliviar√≠a considerablemente las preocupaciones por ser rastreado y puesto en evidencia.

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De hecho, Gostomelsky nunca toc√≥ alguna puerta para preguntar si ese era el caso, porque ‚Äúlos encuentros innecesarios con agentes de seguridad no son recomendables‚ÄĚ. Sin embargo, uno nunca sabe: quiz√°s hubiesen apreciado saber que, a veces, un m√©todo para proteger tu privacidad puede convertirse en una bandera roja capaz de atraer toda la atenci√≥n posible.

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El usuario m√°s entusiasta y activo de inhibidores de se√Īal GPS en Estados Unidos est√° en la n√≥mina del Gobierno, pero usa esta tecnolog√≠a de manera legal: es el Ej√©rcito. De manera peri√≥dica, para realizar ejercicios militares, bloquea la se√Īal GPS alrededor de sus bases. Por ejemplo, en 2016, bloque√≥ la se√Īal GPS en un radio de m√°s de 800 km alrededor de White Sands, en Nuevo Mexico, durante tres d√≠as, de manera que pudiesen practicar operaciones mientras su se√Īal GPS estaba bloqueada.

El Ej√©rcito env√≠a una ‚Äúinformaci√≥n para aviadores‚ÄĚ (o NOTAM) cuando planea bloquear el GPS en una zona, pero los pilotos no siempre est√°n al tanto del problema sino hasta que se encuentran en el aire sin un sat√©lite que les gu√≠e. En a√Īos recientes, el Sistema de Reportes de Seguridad de Aviaci√≥n de la NASA tiene docenas de aterradores reportes de pilotos en los que dan cuenta de que sus GPS fueron bloqueados, lo cual afect√≥ el funcionamiento de sus aeronaves. A menudo, el culpable es el Ej√©rcito.

En 2012, un MD-80 realizaba un vuelo comercial proveniente de Sacramento, pero tuvo que desviarse unos 16 km de su rumbo debido al bloqueo de se√Īal hecho por el Ej√©rcito. Un controlador a√©reo se percat√≥ de ello y entr√≥ en contacto con el piloto, quien no estaba enterado del tema. El controlador inform√≥ que si el piloto hubiese retomado su curso, el avi√≥n se habr√≠a estrellado con otra aeronave que estaba a 11 km hacia el Este, volando a medio camino entre la ruta correcta y la incorrecta.

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En un incidente m√°s reciente, en abril, un aerob√ļs A319 que volaba a velocidad crucero sobre White Sands vio bloqueada su se√Īal GPS en repetidas ocasiones. El piloto no se dio cuenta y crey√≥ que la interrupci√≥n de la se√Īal del GPS se deb√≠a a que estas estaban reinici√°ndose. No se enteraron de qu√© pasaba hasta que intentaron aterrizar. En un informe escrito por el piloto para la NASA, se lee lo siguiente: ‚ÄúDejen de bloquear la se√Īal del tr√°fico comercial‚ÄĚ.

En junio del a√Īo pasado, el Ej√©rcito advirti√≥ que bloquear√≠a por seis d√≠as el GPS en un radio de 800 km desde una base al sur de California. El √°rea afectada inclu√≠a Los √Āngeles, San Francisco y Las Vegas. Sin embargo, una vez que los grupos aeroespaciales se manifestaron en contra de este plan, los ejercicios militares fueron cancelados.

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The Register afirm√≥ que el apag√≥n GPS era necesario para probar una ‚ÄúMasiva arma de bloqueo de se√Īal GPS‚ÄĚ. Un portavoz de la Armada no confirm√≥ ni rechaz√≥ esta afirmaci√≥n, y dijo que el Ej√©rcito no comenta qu√© fines tienen sus pruebas militares. Sin embargo, dada la envergadura del ejercicio, parece que se trataba de exponer a los soldados a un escenario en el que tengan que actuar cuando toda se√Īal GPS se haya perdido.

Hacer uso del bloqueo de se√Īal GPS como un arma es algo que ya ocurre. Lo hace Corea del Norte de manera habitual cuando monta en tr√°ileres inhibidores de se√Īal y los coloca cerca de su frontera con Corea del Sur. Esto causa problemas de navegaci√≥n en los aviones, barcos y drones presentes en el √°rea ‚ÄĒpor no mencionar cualquier misil guiado por GPS que se dirija hacia ellos‚ÄĒ.

De vuelta a esta parte de la tierra, los inhibidores de GPS siguen siendo un problema. A ra√≠z sus investigaciones, Gostomelsky ha hecho una lista de las personas que lo usan ilegalmente, con informaci√≥n suficiente para ubicarlos y procesarlos por ‚Äúinterferencias maliciosas de las comunicaciones por sat√©lite‚ÄĚ. Sin embargo, no quiere causarle problemas a nadie.

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‚ÄúDestruiremos estos datos y los mantendremos an√≥nimos‚ÄĚ me coment√≥. ‚ÄúSin embargo, no hay nada que detenga a los oficiales de la ciudad de montar un sistema similar al m√≠o‚ÄĚ.

Nada salvo la inercia y, quiz√°s, el temor de procesar a sus propios compa√Īeros polic√≠as.

En cuanto a mi inhibidor de se√Īal sin usar, he decidido que no es buena idea tenerlo ah√≠ tirado. La FCC pide que cualquier persona con un inhibidor lo entregue voluntariamente a una oficina regional de control. Planeo llevar la m√≠a esta semana. La de San Francisco est√° a una hora en coche desde mi casa. Eso s√≠, voy a necesitar instrucciones del GPS para llegar.

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Este artículo fue producido por el Special Projects Desk de Gizmodo Media Group.