Foto: Tilo G / Shuterstock

Durante siglos los c√≠rculos de las hadas han sido objeto de todo tipo de leyendas. Las tribus locales de la regi√≥n de Namibia donde se forman aseguran que estos extra√Īos parches circulares totalmente libres de vegetaci√≥n los causan las hadas al bailar por las noches. Despu√©s de a√Īos de controversia, la ciencia por fin puede haber hallado la causa real.

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Los c√≠rculos de las hadas son parches de terreno en los que las plantas comienzan a desaparecer hasta dejar una zona completamente pelada. Comienzan a ser apreciables cuando tienen alrededor de dos metros de di√°metro, y pueden crecer hasta los 15 metros. Las formaciones son t√≠picas de las √°ridas praderas de Namibia, pero tambi√©n se han encontrado en algunas otras zonas del sur de √Āfrica. En 2014 se descubrieron en Pibara, una regi√≥n al oeste de Australia. Ese hallazgo es precisamente el que ha permitido dar con una teor√≠a s√≥lida que explica su formaci√≥n.

Los círculos forman un peculiar tapete que decora la pradera en Namibia. Foto: Felix Lipov / Shutterstock

Hasta ahora, las tres hip√≥tesis cient√≠ficas m√°s extendidas que trataban de explicar c√≥mo se forman estos c√≠rculos desprovistos de vegetaci√≥n en los que no vuelve a crecer una brizna de hierba durante a√Īos eran: termitas, qu√≠micos t√≥xicos en el terreno, y sequ√≠a. La presencia de los c√≠rculos en Australia descarta la actividad de termitas africanas, y los an√°lisis del suelo no han detectado concentraciones concluyentes de elementos qu√≠micos t√≥xicos, ni naturales ni artificiales. Al final, la hip√≥tesis buena ha resultado ser la m√°s simple y la m√°s compleja a la vez. Los c√≠rculos de las hadas son una respuesta natural de las propias plantas a la falta de agua.

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Stephan Getzin es el director del Departamento de modelos ecol√≥gicos en el Centro Helmholtz de Investigaci√≥n Medioambiental (UFZ) en Alemania, y lleva a√Īos estudiando los c√≠rculos en Namibia y Australia. Despu√©s de aplicar diferentes modelos matem√°ticos, Getzin y su equipo ha llegado a la conclusi√≥n de que los c√≠rculos de las hadas son una adaptaci√≥n de las plantas para optimizar los escasos recursos h√≠dricos de las praderas √°ridas en las que crecen. Cuando el agua escasea m√°s en una zona, la hierbas que crecen sobre ella mueren y las nuevas plantas que salen lo hacen alej√°ndose de ese centro √°rido. Con el paso del tiempo, se forma un parche vac√≠o perfectamente circular.

El parche √°rido permite a las plantas del borde recoger m√°s humedad del suelo. Foto: Orxy / Shutterstock

Además, esa configuración permite a las plantas atraer la humedad hacia los bordes del círculo, que es la razón por la que las formaciones suelen estar ribeteadas por una línea de plantas más densa y fresca.

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Han hecho falta décadas para dar con una respuesta racional a los círculos. La controversia no había hecho sino alimentar todo tipo de teorías absurdas. Aparte de los cuentos locales sobre hadas bailando y dragones escupiendo fuego, no falta quien está convendido de que los círculos son la inequívoca marca de aterrizaje de naves extraterrestres. Los cazadores Himba de Namibia creen que los círculos son las huellas de los dioses de la naturaleza. En realidad no andaban tan desencaminados. [UFZ vía Washington Post]

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