Ilustración: Jim Cooke

Canaleja, hongo de la muerte o cicuta verde. Estos son algunos de los nombres con los que se conoce a la Amanita phalloides, una especie de hongo venenoso. ¬ŅEl problema? Estas setas son muy parecidas a algunas que son comestibles, aunque realmente se trata de la m√°s mort√≠fera para los humanos.

El diario The Washington Post publicaba esta semana un informe donde detallaba el caso de envenenamiento de 14 personas que hab√≠an consumido los hongos creyendo que eran benignos. No hubo muertos, pero los casos reportaron n√°useas violentas en todos los casos acompa√Īadas de da√Īos en el h√≠gado (y trasplantes). ¬ŅQu√© tienen estas setas y c√≥mo act√ļan en nuestro organismo?

Descubrimiento y composición del hongo de la muerte

Ejemplares jóvenes de la Amanita phalloides. Wikimedia Commons

En 1883, el médico y botánico alemán Johann Friedrich Link establecía para la seta el nombre de Amanita phalloides. En su descripción Link decía lo siguiente:

El hongo presenta en el sombrero una coloraci√≥n t√≠picamente verde oliva, brillante con tiempo seco, ligeramente viscosa con humedad. Su tinte no es siempre uniforme, generalmente es m√°s p√°lido en los bordes. La lluvia tambi√©n puede deste√Īir su tinte. Algunas formas son muy p√°lidas, incluso blancas. Se puede pelar f√°cilmente, una caracter√≠stica problem√°tica ya que se puede confundir con otras especies comestibles.

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El m√©dico se refer√≠a a su parecido con la seta comestible Volvariella volv√°cea (un hongo t√≠pico de la cocina china). De hecho, estas similitudes han sido las culpables de un gran n√ļmero de envenenamientos en Australia y la costa oeste de Estados Unidos.

Bioquímica de la seta. Wikimedia Commons

La seta es tan tóxica que pasa por ser la responsable de más del 90% de los envenenamientos mortales de su especie. Para que nos hagamos una idea, 30 gramos de esta seta fresca provocarían la muerte inmediata de cualquier persona.

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Hoy sabemos que la Amanita phalloides está compuesta por dos grupos principales de toxinas: los compuestos heterocíclidos y los péptidos. Ambos se encuentran extendidos por todo el micelio, es decir, en la masa de hifas que constituye el cuerpo vegetativo (el que se encuentra enterrado) de un hongo. Las amatoxinas del hongo se componen de al menos ocho compuestos con una estructura similar de aminoácidos.

C√≥mo act√ļa en nuestro organismo

Cartel de advertencia por setas tóxicas en Australia. Wikimedia Commons

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Las amatoxinas son capaces de destruir el h√≠gado y de tener efectos mortales en dosis muy peque√Īas. ¬ŅC√≥mo? El principal mecanismo de su toxicidad es resultado del bloqueo del complejo proteico ARN polimerasa II, es decir, que se bloquea la s√≠ntesis del ARN mensajero (el que transfiere el c√≥digo gen√©tico) a partir del ADN gen√≥mico (el que contiene las instrucciones gen√©ticas usadas en el desarrollo de los organismos vivos).

Básicamente, este bloqueo significa que el ARN (la molécula que dirige las etapas intermedias de la síntesis proteica) se fabrica y sirve de molde para generar proteínas a través del complejo ribosomal.

Como consecuencia, la falta de prote√≠nas esenciales al cabo de unas horas puede resultar mortal para la c√©lula. En este punto, el √≥rgano m√°s afectado es el h√≠gado, ya que es el primero con el que entra en contacto la toxina despu√©s de su absorci√≥n por el tracto intestinal (tambi√©n los ri√Īones, aunque en menor grado).

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La principal peligrosidad, una vez ingerida la seta, es la aparición tardía de los síntomas. El tiempo de incubación del síndrome faloidiano es de dos días y su desarrollo puede durar unos 20 días. Obviamente, durante todo este tiempo los órganos pueden verse gravemente afectados.

Amanita phalloides. Wikimedia Commons

Los primeros síntomas del síndrome (entre 6 y 48 horas tras la ingestión) se producen en forma de vómitos dolorosos, diarrea con dolores, cólicos, calambres o pulso débil que desaparece durante unas horas para luego volver con más fuerza. En casos graves puede existir taquicardia, acidosis, hipoglucemia o hipotensión.

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En la siguiente fase se deteriora el h√≠gado, pudiendo aparecer delirio, convulsiones e incluso coma debido a fallo hep√°tico fulminante acompa√Īado de una encefalopat√≠a hep√°tica. Complicaciones que pueden llevar a una muerte debido a una hemorragia cerebral, insuficiencia renal aguda, pancreatitis o paro card√≠aco, normalmente entre el d√≠a 6 y el 16.

Como se√Īalaba el Washingon Post, el informe de las 14 personas infectadas en diciembre del a√Īo pasado sin muertes no es lo normal. Las setas, que a menudo parecen especies comestibles, se han extendido a todos los continentes excepto la Ant√°rtida.

Su n√ļmero exacto de fallecidos no est√° claro, pero la especie estuvo involucrada en muchos de los peores casos de 679 intoxicaciones por hongos reportadas en California entre noviembre de 2015 y octubre de 2016. [Wikipedia, The Washington Post, Altillo]