Lo habr√°s o√≠do m√°s de una vez: si tienes un problema, cons√ļltalo con la almohada. La expresi√≥n hace referencia a que cuando estamos atascados con un problema o dudamos mucho sobre algo en concreto, lo mejor es dormir, acostarse d√°ndole vueltas al problema y al d√≠a siguiente lo veremos todo algo m√°s claro.

Aunque no acabamos de entender al 100% los mecanismos fisiológicos detrás del fenómeno, la cuestión es que la expresión es completamente cierta: dormir con un problema en la cabeza suele dar un ángulo distinto en el que se encuentra, muy a menudo, la solución.

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Antes de dormir

Pero ¬ŅPor qu√© ocurre? Algunos de los principios detr√°s de ello son los mismos que ya hablamos cuando explicamos por qu√© se nos ocurren buenas ideas cuando estamos en la ducha. B√°sicamente, cuando nos entra somnolencia en los momentos previos antes de dormir entramos en un estado de relajaci√≥n y las ondas alfa inundan el cerebro.

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Las ondas alfa hacen que abandonemos el estado natural de la consciencia a lo largo del d√≠a. Las m√ļltiples ideas, sensaciones y est√≠mulos poco a poco se van acallando hasta que s√≥lo quedan unos pocos hilos activos en el cerebro, normalmente los que nuestra percepci√≥n aprecia como m√°s relevantes, apremiantes o preocupantes.

¬ŅAlguna vez has notado c√≥mo justo antes de dormir aparecen con m√°s fuerza los peque√Īos problemas del d√≠a a d√≠a? Los problemas amorosos, en el trabajo o los debidos a una enfermedad, siempre parecen peores de lo que son justo antes de dormir. Y no es que sean m√°s o menos graves, es que simplemente les estamos prestando un porcentaje m√°s elevado de nuestra atenci√≥n, que es un recurso limitado. Eso hace que los percibamos de manera distinta.

Mientras dormimos

Pero vayamos a la parte del sue√Īo propiamente dicha. Como ocurr√≠a en el ejemplo de la ducha, varios experimentos prueban que nuestro cerebro asocia mejor las ideas cuando no estamos pensando activamente en ellas. Dicho de otro modo, y aunque suene parad√≥jico, si le das mil vueltas a un problema lo m√°s probable es que nunca encuentres la soluci√≥n. En su lugar, es mucho m√°s efectivo dejar que el problema repose y nuestro cerebro trabaje en segundo plano en ello.

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Hay un buen n√ļmero de descubrimientos cient√≠ficos que han tenido lugar gracias a este fen√≥meno. Mendel√©yev afirma que dio con la tabla peri√≥dica despu√©s de una buena siesta, lo mismo Friedrich August Kekul√© con la estructura qu√≠mica del benceno. A Otto Lowei, y su papel en el descubrimiento de la acetilcolina, le vali√≥ un Nobel de Medicina. Mary Shelley y Rober Louis Stevenson tambi√©n afirmaban que Frankenstein y Dr Jekill y Mr Hyde, respectivamente, son historias producto de un sue√Īo. Seg√ļn una psic√≥loga de la Universidad de Harvard, Deirdre Barret, el sue√Īo es en realidad una forma distinta de pensamiento, nada m√°s.

Una forma que nuestra parte consciente no es capaz de interpretar porque está atada a las leyes de la lógica. De hecho mientras dormimos, el córtex prefrontal, que es una parte de la materia gris asociada con la toma deliberada de decisiones y las acciones lógicas, permanece relativamente inactiva. En su lugar, se activan otras áreas como las correspondientes a la creatividad y al pensamiento ilógico.

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¬ŅPor qu√© funciona consultarlo con la almohada?

Los sue√Īos son de hecho, y en esencia, proceso creativo puro. La capacidad para inventar historias o situaciones que aunque no tienen mucha l√≥gica (parte de la explicaci√≥n por la cual los olvidamos tan r√°pidamente, porque la parte l√≥gica del cerebro no puede interpretarlos bien) est√°n casi siempre relacionados con algo que nos haya ocurrido durante el d√≠a.

Ah√≠ es donde entra la parte de la resoluci√≥n de problemas. Si algo nos ha tenido preocupados durante el d√≠a, muy probablemente y aunque no lo recordemos aparecer√° durante la noche en forma de sue√Īo. Y puesto que el cerebro no est√° pensando de manera casi obsesiva en ese problema (como nos suele ocurrir durante el d√≠a), puede suceder que de manera aleatoria empiece a asociar ideas, relaciones y procedimientos entre las distintas partes del problema encontrando eventualmente la soluci√≥n.

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El sue√Īo juega un papel fundamental en el aprendizaje, y de hecho durante la infancia y la juventud es clave en la asimilaci√≥n y aprendizaje de conocimientos. ¬ŅPor qu√©? Volvemos a lo mismo: porque durante el sue√Īo el cerebro se encarga de asociar, entrelazar y relacionar esos contenidos entre s√≠, muy a menudo incluso creando sue√Īos a partir de esos conocimientos. Esas asociaciones parten del hecho de que no son l√≥gicas, y por tanto la mente tiene que tomar otros caminos, otras v√≠as no exploradas.

No tenemos muy claro, eso s√≠, por qu√© nuestro cerebro parece centrarse de manera m√°s activa en los pensamientos que nos rondan la cabeza justo antes de dormir. Puede estar relacionado con el hecho de los pensamientos m√°s relevantes (y por tanto m√°s susceptibles de ser so√Īados) son los que tienen m√°s posibilidad de aparecer en nuestra consciencia en esos momentos previos al sue√Īo. Un experimento realizado por William Dement a mediados del siglo XX consisti√≥ en entregar a diversos voluntarios un rompecabezas en el que ten√≠an que pensar en los 15 minutos previos antes de dormir. Para su sorpresa, la mayor√≠a lo hab√≠a resuelto en sue√Īos y ten√≠an la respuesta al d√≠a siguiente.

Lo que queda claro, con todo, es que obsesionarse una y otra vez con un problema durante el d√≠a no suele llevar a ning√ļn lado y que si queremos, en cambio, que sean nuestros sue√Īos los que se encarguen del asunto, lo m√°s efectivo es darle un par de vueltas justo antes de dormir. Y esperar a la ma√Īana siguiente.

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Imagen: Image Point Fr /Spectral-Design/Shutterstock.

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