Descubren un lago de agua líquida oculto bajo la superficie helada de Marte

Imagen de la región donde se encuentra el agua (el azul representa agua líquida).
Imagen: USGS Astrogeology Science Center, Arizona State University, INAF.

La sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha encontrado un lago líquido de agua salada bajo la superficie de una región en el polo sur de Marte, un descubrimiento histórico que los astrónomos responsables del hallazgo califican de “el más importante de los últimos años”.

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Durante muchos años han existido pistas de que en Marte existe o existió agua líquida, pero esta es la primera vez que, gracias a los radares e instrumentos instalados en la sonda europea, la comunidad científica ha podido encontrar una prueba de que bajo la superficie marciana existe agua en estado líquido.

Impresión artística de la sonda usando su radar sobre el polo sur marciano.
Imagen: ESA, INAF, Davide Coero Borga.

El descubrimiento fue realizado por un grupo de investigadores de la agencia espacial italiana, quienes publicaron su estudio en Science. El radar italiano Marsis, de la sonda Mars Express, encontró bajo la superficie de una región llamada Plamun Australe, en el polo sur de Marte, una señal bastante similar a los lagos de agua líquida que se encuentran debajo de las zonas más heladas de la Tierra, como la Antártida.

Para encontrarlo, el radar de la sonda disparó ondas de radio en el suelo marciano y analizó la forma en la que volvían al instrumento. Usando los datos obtenidos entre mayo de 2012 y diciembre de 2015, la sonda encontró que en una región de 20 kilómetros de ancho en el polo sur marciano, la superficie parecía reflejar más de la señal del radar que su alrededor. Tras analizar los datos determinaron que esto no se debía a la presencia del hielo de dióxido de carbono, sino que la razón más probable era la presencia de agua con mucha sal, la cual junto a la presión del hielo, permite que el agua permanezca líquida incluso a temperaturas bajo cero.

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Bajo el polo norte, en cambio, no han encontrado agua bajo el hielo de su superficie, aunque no descargan que pueda estar oculta en otras regiones marcianas.

El lago subterráneo mide unos 150 kilómetros cuadrados, pero se desconoce su profundidad. Por supuesto, los astrónomos no descartan que sea posible encontrar un “depósito biológico” en el agua del lago, despertando nuevas esperanzas acerca de la posibilidad de que exista algún tipo de vida bacteriana en el planeta rojo. No obstante, no será posible comprobar algo como esto sin perforar la superficie de Marte para estudiar el agua. Según una de las investigadoras, Elena Pettinelli, este hallazgo “abre nuevas posibilidades para la búsqueda de microorganismos extremófilos”. [vía Wired / Verge / La Vanguardia / Science]

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Eduardo Marín

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