Imagen con Lidar de El Zotz, la ciudad m√°s cercana de Tikal.
Image: Thomas Garrison/PACUNAM.

Utilizando una técnica de mapeo con láser llamada LIDAR, un equipo internacional de arqueólogos ha descubierto una cantidad asombrosa de estructuras no detectadas previamente que pertenecen a la antigua civilización maya, un descubrimiento que está cambiando lo que sabemos de esta impresionante sociedad.

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Aunque sea difícil de creer, este trabajo de mapeo, que ahora es el estudio Lidar más grande en la historia de la arqueología mesoamericana, reveló la presencia de 61.480 estructuras antiguas distintas escondidas dentro de las densas selvas tropicales de Guatemala.

‚ÄúA pesar de que algunos estudios de Lidar anteriores nos hab√≠an preparado para esto, ver la enorme cantidad de estructuras antiguas en todo el paisaje fue algo alucinante‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Thomas Garrison, coautor del nuevo estudio y arque√≥logo de la Universidad de Ithaca. . ‚ÄúHe estado caminando por las junglas del √°rea maya durante 20 a√Īos, pero el Lidar me mostr√≥ cu√°nto no hab√≠a visto hasta ahora. Hab√≠a tres o cuatro veces m√°s estructuras de las que imaginaba. ¬°Un o de los sitios en los que trabajo, llamado El Palmar, ahora es 40 veces m√°s grande de lo que hab√≠amos pensado! Es un tipo de lugar completamente diferente de lo que hab√≠amos imaginado, y requiere una interpretaci√≥n totalmente nueva‚ÄĚ.

Usando Lidar, los arque√≥logos pudieron documentar un nuevo lugar al norte de Tikal. El edificio alargado en la parte superior derecha es parte de un complejo que puede preceder al 500 aC. Al otro lado del valle hay una gran acr√≥polis, que probablemente sea mil a√Īos m√°s joven.
Image: Luke Auld/Thomas Garrison/PACUNAM.

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Este proyecto, cuyos detalles fueron publicados hoy en la revista cient√≠fica Science, involucr√≥ a un equipo de 18 expertos de Estados Unidos, Europa y Guatemala. Como se√Īala Garrison, el estudio est√° brindando nuevos conocimientos sobre la antigua civilizaci√≥n maya de las tierras bajas, particularmente con respecto a su demograf√≠a, agricultura y econom√≠a pol√≠tica.

La civilizaci√≥n maya de las tierras bajas floreci√≥ durante casi 2.500 a√Īos, comenzando alrededor del a√Īo 1.000 aC y terminando con la llegada de los europeos en el siglo XVI. Los antiguos mayas, cuyo rango se extend√≠a desde lo que hoy es el sur de M√©xico, Guatemala y Belice, eran conocidos por su sofisticada arquitectura, arte, escritura, astronom√≠a y matem√°ticas. En su apogeo, esta civilizaci√≥n se hab√≠a extendido a trav√©s de un territorio que med√≠a unos 95.000 kil√≥metros cuadrados, la mayor√≠a de ellos humedales. Hoy en d√≠a, una porci√≥n considerable de este territorio est√° poblada por la selva tropical, que es dif√≠cil de explorar a pie. Como resultado, existen vac√≠os en nuestra comprensi√≥n de las antiguas sociedades mayas.

Y es ahí donde Lidar puede ayudar. Esta técnica de reconocimiento aéreo funciona al iluminar con láser pulsado sobre un área objetivo, y medir la luz reflejada con un sensor. Lidar produce una vista tridimensional de alta resolución del área de abajo, revelando, como en este caso, características de superficie nunca antes vistas.

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Las mediciones con Lidar se realizaron en 2016 y cubrían unos 2.144 kilómetros cuadrados del norte de Guatemala. Los investigadores, liderados por Marcello A. Canuto de la Universidad de Tulane, Estados Unidos, mapearon una docena de áreas diferentes en Petén, Guatemala, obteniendo escaneos Lidar de asentamientos e infraestructura maya. El estudio dio como resultado la identificación de 61.480 estructuras antiguas, que luego se analizaron utilizando mapas preexistentes y trabajos previos de excavación. Sin embargo, es importante destacar que muchos de estos sitios también fueron confirmados mediante verificación del terreno (es decir, inspección visual de los sitios desde el suelo) y mediante la realización de nuevas excavaciones, que se llevaron a cabo entre agosto y diciembre de 2017.

Este estudio requiri√≥ meses de meticuloso trabajo, en el que los investigadores tuvieron que traducir los datos Lidar del terreno en interpretaciones arqueol√≥gicas comprensibles. Estas tres im√°genes son del sitio de ‚ÄúDos Torres‚ÄĚ, en las escarpadas colinas entre las ciudades de Tikal y Uaxactun.
Image: Luke Auld-Thomas and Marcello A. Canuto/PACUNAM.

‚ÄúUna de las estructuras m√°s interesantes que se encontraron fue un peque√Īo complejo piramidal en el coraz√≥n del centro de Tikal‚ÄĚ, dijo Garrison, ‚Äúaunque todav√≠a no sabemos mucho sobre esta estructura, el hecho de que el Lidar revel√≥ una nueva pir√°mide en una de las ciudades m√°s mapeadas y comprendidas de la cultura maya es incre√≠ble, y realmente resalta cu√°n poderosa es esta tecnolog√≠a para los arque√≥logos‚ÄĚ.

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Al observar los datos de Lidar, los investigadores estiman que entre 7 y 11 millones de personas vivieron en las tierras bajas mayas durante el llamado Período clásico tardío (650 a 800 d.C.). Esta población antigua estaba desigualmente distribuida en las tierras bajas centrales, con diversos grados de urbanización.

Eso es mucha gente, y probablemente significa que una gran porci√≥n de los humedales tuvo que ser modificada para uso agr√≠cola, con la intenci√≥n de mantener a esta poblaci√≥n. Seg√ļn los autores del estudio:

Aproximadamente la mitad de las tierras bajas centrales son humedales estacionales conocidos como ‚Äúbajos‚ÄĚ. Debido a que los asentamientos permanentes tend√≠an a evitar estas √°reas propensas a las inundaciones y escasamente drenados, permanecieron en gran medida deshabitadas y pudieron haber estado disponibles para la agricultura intensiva, despu√©s de algunas modificaciones.

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Y efectivamente, alrededor de 1.314 kilómetros cuadrados de tierra del área escaneada fueron utilizados para la agricultura, de los cuales 362 kilómetros cuadrados tuvieron que ser muy modificados.

Los escaneos también revelaron una extensa red de caminos (los investigadores documentaron alrededor de 106 kilómetros de calzadas), que conectaba ciudades y pueblos. Muchos de estos centros urbanos estaban fuertemente fortificados, lo que no se esperaba.

‚ÄúLas redes de calzadas que observamos reflejan un tiempo anterior para los mayas, lo que llamamos Precl√°sico, cuando las ciudades estaban conectadas por largos caminos que atravesaban el paisaje de la jungla‚ÄĚ, dijo Garrison. ‚ÄúEn el per√≠odo Cl√°sico, los mayas se dividieron en docenas de ciudades-estado competidoras, cada una con su propia dinast√≠a local. Parece que parte del mantenimiento de estos reinos involucr√≥ inversiones en proyectos de infraestructura sustanciales para integrar a la poblaci√≥n (calzadas internas), alimentar a la gente (sistemas de campo) y proteger el reino (movimientos de tierra defensivos)‚Äú.

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De hecho, los mayas se involucraron en la guerra de vez en cuando. Garrison dice que sus propios relatos escritos proporcionan descripciones v√≠vidas de la guerra, en un caso usando huracanes como met√°fora de la furia de la guerra y en otro describiendo sus consecuencias como el ‚Äúamontonamiento de cr√°neos y la acumulaci√≥n de sangre‚ÄĚ. Los arque√≥logos tambi√©n ten√≠an conocimiento de algunos movimientos de tierra con prop√≥sitos de defensa en sitios como Tikal, e incluso en puntos estrat√©gicos del √°rea maya occidental. Pero los nuevos datos de Lidar muestran que estas caracter√≠sticas eran mucho m√°s comunes de lo que los arque√≥logos hab√≠an imaginado, lo que reflejaba un nivel de militarizaci√≥n previamente no considerado.

‚ÄúComo ejemplo, trabajo en el peque√Īo reino de El Zotz, la ciudad mas cercana a Tikal. Lidar revel√≥ una fortaleza real en una pendiente entre estas dos ciudades‚ÄĚ, dijo Garrison a Gizmodo. ‚ÄúLa ciudadela est√° protegida por muros que miden m√°s de 7,5 metros de alto, y hay un gran embalse artificial que parece una piscina ol√≠mpica. En otras palabras, este lugar, llamado La Cuernavilla, estaba listo para un asedio, algo que no es el tipo de conflicto que hab√≠amos imaginado para los antiguos mayas‚ÄĚ.

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Garrison admite que el Lidar no es perfecto, que omite algunas cosas y ocasionalmente hace que las caracter√≠sticas naturales parezcan artificiales. Sin embargo, siente que ‚Äúesta es una huella casi completa de los antiguos mayas‚ÄĚ. Lo cual trae otra limitaci√≥n.

‚ÄúEstas im√°genes representan toda la duraci√≥n de la antigua civilizaci√≥n maya. Son m√°s de 2.000 a√Īos comprimidos en las im√°genes que est√° viendo‚ÄĚ, dijo. ‚ÄúNo todo estaba ocupado al mismo tiempo, y ahora es nuestro trabajo como arque√≥logos resolver todo esto. ¬°Pero estamos felices de tener estos nuevos problemas!‚ÄĚ [Science]