El Príncipe Guillermo de Reino Unido nos da un ejemplo de lo que no debes hacer cuando toses.
Foto: Gary M. Prior (Getty Images)

Existe una buena posibilidad de que hayas tenido un catarro horrible este invierno. Y si tienes un poco de cortesía para los demás, tomaste medidas para intentar prevenir contagiarles con tu miseria, ya sea quedándote en casa, lavándote las manos o tomando cuidado sobre dónde tosías o estornudabas. Pero si eres el tipo de persona que a menudo se tapa la boca o la nariz con sus manos… amigo, lo estás haciendo mal.

Las organizaciones de salud p√ļblica durante a√Īos nos han estado diciendo que nos tapemos la nariz y la boca con el brazo si no tenemos un pa√Īuelo disponible en vez usar nuestras manos. Los ni√Īos ha¬†recibido lecciones sobre el arte sutil de taparse la boca con el brazo de personajes de Plaza S√©samo. A√ļn as√≠, como con cualquier consejo relativamente nuevo, es dif√≠cil decir cu√°ntos de nosotros lo hemos tomado en serio.

Sin embargo, seg√ļn mi encuesta observacional y no cient√≠fica de viajeros y compa√Īeros de trabajo esta √ļltima semana, parece que necesitamos otro recordatorio.

La l√≥gica detr√°s de cubrirte con el brazo cuando estornudas es simple. Las gotas a√©reas infecciosas que escupimos en nuestras manos se pueden trasmitir f√°cilmente a otros directamente o mediante las superficies que tocamos sin pensar con nuestros dedos contaminados. Y el tama√Īo mayor de nuestros codos o mangas de ropa debe, por lo menos, reducir las posibilidades de que nuestros g√©rmenes se filtren en el aire.

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Hay un área de investigación científica cuyo objetivo es estudiar las mejores formas de evitar que las personas con catarro o la gripe contagien a otros con sus gérmenes. Pero hay sorprendentemente pocas investigaciones que comparan los diferentes métodos de cubrir tu cara cuando toses y estornudas.

El m√°s relevante que pude encontrar fue uno de 2013 realizado por investigadores en la Universidad de Alberta en Canad√°. Los investigadores reclutaron un peque√Īo grupo de personas saludables para toser todo lo que quer√≠an en diferentes condiciones. Para cubrirse cuando tos√≠an, los participantes utilizaron una m√°scara facial, se cubrieron con el hombro, se cubrieron con la mano o utilizaron un pa√Īuelo. Mientras tos√≠an, los investigadores utilizaron l√°seres para medir el nivel de gotas a√©reas que se escapaban de sus bocas.

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Las conclusiones del equipo eran muy deprimentes. Ning√ļn m√©todo, hasta el que requer√≠a que los participantes se taparan la cara con el brazo o el que requer√≠a que utilizaran una m√°scara, pudo contener que varias part√≠culas a√©reas se escaparan. Estas part√≠culas podr√≠an, en teor√≠a, ser capaces de contagiar a alguien que las inhala. Los investigadores tambi√©n criticaron ligeramente el hecho de que doctores y organizaciones de salud p√ļblica r√°pidamente recomendaron a sus pacientes que se taparan la boca o la nariz con un brazo¬†para prevenir los catarros.

‚ÄúLa sociedad ha adoptado este m√©todo sin pedir y sin demandar m√°s evidencia cient√≠fica‚ÄĚ, escribieron.

Desde ese estudio, no obstante, no parece haber una investigación similar sobre los beneficios de cubrirte con el brazo cuando estornudas de ese equipo o cualquier otro. Pero de acuerdo con Jonathan Chiang, un ingeniero y uno de los coautores del estudio, sus resultados no demostraron que todos deberían dejar de taparse con sus brazos cuando tosen o estornudan.

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‚ÄúObviamente la mejor protecci√≥n [si quieres evitar contagiar a otros] ser√≠a una barrera s√≥lida, pero si es una barrera s√≥lida, no podr√≠as respirar. As√≠ que quiz√° cubri√©ndote con tu brazo mientras toses es lo m√°s similar a una barrera s√≥lida‚ÄĚ, le dijo Chiang a Gizmodo. ‚ÄúUna cosa que pensamos, de acuerdo con el estudio, es que toser y cubrirte con tu brazo por lo menos causar√° que las part√≠culas sean m√°s grandes, ya que tienen que pasar por una barrera y juntarse para crear part√≠culas m√°s grandes. Y eso significa que ser√° m√°s dif√≠cil para que las part√≠culas se mueven por el aire y para que las personas inhalen esas part√≠culas‚ÄĚ.

Aunque taparte cuando estornudas o toses no es la estrategia perfecta, es mejor que usar tus manos. Hay muchas investigaciones que muestran que las cosas que tocamos ‚Äď ya sean los postes en la estaci√≥n de metro, los m√≥viles o teclado de ordenador compartidos ‚Äď se pueden contaminar con los g√©rmenes que tenemos en nuestras manos. Los virus de la gripe y el catarro, por otro lado, definitivamente pueden sobrevivir durante horas en estas superficies.

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Sea cual sea el método que escoges para estornudar y toser, límpiate después.

‚ÄúL√°vate las manos, o en este caso, l√°vate los brazos despu√©s de toser. Eso beneficiar√° a todos de tu alrededor‚ÄĚ, coment√≥ Chiang. ‚ÄúLa otra cosa que nuestro estudio intent√≥ comunicar es lo siguiente: no tengas una falta sensaci√≥n de seguridad‚ÄĚ.

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En otras palabras, solo porque te estás tapando con tu brazo cuando estornudas no significa que no te puedes convertir en un portador de virus móvil. Intenta quedarte en casa si puedes.