GIF vía BBC

‚ÄúEs como un agujero negro‚ÄĚ, pens√≥ Richard Prum cuando vio por primera vez un esp√©cimen de ave del para√≠so en la estanter√≠a de un museo. El plumaje de aquel p√°jaro era tan negro que lo absorb√≠a todo, y Prum se dio cuenta de que no pod√≠a ser solo por un pigmento; ten√≠a que haber algo m√°s. Ahora, el cient√≠fico de Yale y su equipo de bi√≥logos han publicado un estudio que aclara el misterio.

Al menos cinco especies de aves del paraíso evolucionaron con microestructuras especiales en las plumas que absorben hasta el 99,95% de la luz incidente para producir una apariencia supernegra. Se trata de un caso extraordinario de selección sexual que solo se da en los machos: durante el cortejo, ellos usan sus plumas como fondo negro para encandilar a la hembra con sus colores.

La BBC logr√≥ capturar el espect√°culo en una escena de Planet Earth (minuto 2:25). Este macho de una especie aut√≥ctona de Nueva Guinea tiene un plumaje tan oscuro que cuando la c√°mara est√° de frente no consigue captar ninguna de sus facciones, solo detalles de un azul vibrante en un √≥valo de terciopelo negro. A pesar del empe√Īado bailecito, la hembra decide marcharse poco impresionada.

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‚ÄúLas hembras eligen con qui√©n aparearse, y son exigentes‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo la bi√≥loga Dakota McCoy, autora principal del estudio. ‚ÄúUna sola pluma torcida es suficiente para que no se apareen. Es como una carrera armament√≠stica. Los machos tienen que encontrar formas de hacer que sus colores se vean a√ļn m√°s bonitos para las hembras‚ÄĚ.

Seis especies de aves del paraíso. Imágenes: Hanom Bashari / Daniel López-Velasco / Trans Niugini Tours Tim Laman / Ed Scholes

McCoy y sus colegas clasificaron las plumas de las aves del para√≠so en dos grupos ‚ÄĒnegras normales y ‚Äúsupernegras‚ÄĚ‚ÄĒ y observaron sus diferencias estructurales a trav√©s de microscopios electr√≥nicos de barrido y tomograf√≠as computarizadas. Mientras que las plumas negras normales ten√≠an barbas simples como las de cualquier p√°jaro, las plumas supernegras se ramificaban en estructuras m√°s complejas, con miles de espinas diminutas:

Las diferencias estructurales entre una especie con plumas negras y una especie con plumas ‚Äúsupernegras‚ÄĚ. Imagen: McCoy et al.

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Gracias a esta microestructura, las plumas supernegras consiguen índices de reflectancia extremadamente bajos, de un 0,05-0,31% cuando la luz brilla directamente sobre ellas. Son, en definitiva, la versión natural de los materiales superoscuros creados por el hombre, como el Vantablack (que se produce mediante nanotubos de carbono), y podrían servir de inspiración para el desarrollo de nuevos materiales textiles o paneles solares.

[Nature Communications]