Imagen: WE&RF / PNNL

Si estás leyendo esta noticia desde el retrete, siéntete orgulloso. Un equipo de científicos ha desarrollado un método sencillo y eficiente para convertir tus heces en un biocrudo con propiedades muy similares al petróleo que extraemos del suelo. Refinada, tu caca puede convertirse en gasolina, diésel o queroseno.

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Los lodos de depuraci√≥n de las aguas residuales se suelen considerar un ingrediente pobre para producir biocombustibles, porque est√°n demasiado h√ļmedos. Pero los investigadores del Laboratorio Nacional del Pac√≠fico Noroeste (PNNL), que pertenece al Departamento de Energ√≠a de Estados Unidos, han elaborado un proceso que no necesita secar los residuos para transformarlos en biocrudo (el equivalente renovable al petr√≥leo crudo, cuando se obtiene a partir de biomasa).

La tecnolog√≠a, denominada licuefacci√≥n hidrot√©rmica, imita las condiciones geol√≥gicas de la Tierra al producir petr√≥leo (b√°sicamente altas presiones y temperaturas) para conseguir en unos minutos algo que toma a la naturaleza millones de a√Īos. Los desechos se presurizan a 207 bar, casi cien veces la presi√≥n de un neum√°tico de autom√≥vil, y pasan por un reactor que funciona a 350¬ļ C. El material resultante es parecido al petr√≥leo crudo, con una peque√Īa cantidad de agua y ox√≠geno mezclada. Este biocrudo puede ser refinado posteriormanete con los procesos convencionales de refinaci√≥n de petr√≥leo.

‚ÄúLo mejor de este proceso es lo sencillo que es, el reactor es literalmente un tubo caliente y presurizado‚ÄĚ, explica Corinne Drennan, responsable de investigaci√≥n sobre tecnolog√≠as de bioenerg√≠a en el PNNL. ‚ÄúHemos acelerado la tecnolog√≠a de conversi√≥n hidrot√©rmica en los √ļltimos seis a√Īos para crear un proceso continuo y escalable que permite el uso de residuos h√ļmedos como los lodos de depuradora‚ÄĚ. El invento tambi√©n puede producir combustibles renovables a partir de otras materias primas org√°nicas h√ļmedas, como los residuos agr√≠colas.

Solo en Estados Unidos se tratan 130.000 millones de litros de aguas residuales cada d√≠a, el equivalente a 30 millones de barriles de petr√≥leo por a√Īo. PNNL estima que una sola persona podr√≠a generar unos 10 litros de biocrudo al a√Īo y reportar un ahorro significativo a los gobiernos locales, eliminando la necesidad de procesar, transportar y deshacerse de las aguas residuales. El distrito regional de Gran Vancouver, en Canad√°, espera construir la primera planta de demostraci√≥n de esta tecnolog√≠a.

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[PNNL vía The Verge]