La contaminaci√≥n por pl√°stico es una de las formas m√°s descaradas en las que nos estamos cargando el planeta. Pero la comunidad cient√≠fica tiene noticias al respecto. Un equipo de qu√≠micos ha desarrollado un nuevo m√©todo para convertir el polietileno ‚ÄĒel pl√°stico m√°s com√ļn ‚ÄĒ en combustible di√©sel.

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Cada a√Īo se producen cerca de 100 millones de toneladas de polietileno para fabricar cosas tan dispares como envoltorios de pl√°stico o enormes tuber√≠as de agua. Es el pol√≠mero m√°s sencillo, compuesto por una larga cadena de √°tomos de carbono e hidr√≥geno. Tambi√©n es qu√≠micamente inerte, por lo que puede tardar cientos o miles de a√Īos en degradarse. Podemos quemarlo, pero adem√°s de requerir mucha energ√≠a, es un proceso tan contaminante como dejarlo estar.

¬ŅC√≥mo podemos deshacernos del pl√°stico? Si demuestra ser escalable, el m√©todo descrito en la revista Science Advances podr√≠a ser la soluci√≥n. Un grupo de investigadores de la Academia China de las Ciencias consigui√≥ degradar el polietileno a una temperatura de 150¬ļ C ‚ÄĒmucho menos de lo que se requiere normalmente‚ÄĒ a√Īadiendo un catalizador de iridio a la reacci√≥n. Este compuesto organomet√°lico est√° disponible comercialmente y puede debilitar los enlaces qu√≠micos de la cadena de polietileno para acelerar su descomposici√≥n.

‚Äú[Los subproductos producidos por la reacci√≥n] son mucho m√°s limpios que los obtenidos en m√©todos convencionales [de combusti√≥n]‚ÄĚ, explica el qu√≠mico org√°nico Zheng Huang a Gizmodo. Estos productos pueden ser utilizados como combustible l√≠quido, como demostr√≥ el equipo de Huang con peque√Īas muestras de bolsas de pl√°stico, botellas y envases de comida.

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Ahora el desaf√≠o est√° en escalar el proceso desde unos gramos de pl√°stico a varias toneladas de residuos. Esto depender√° de la eficiencia del catalizador. Por ahora saben hacerlo con 30 partes de pl√°stico por cada parte de catalizador, lo que no es suficiente para comercializar el producto. ‚ÄúQueremos diez mil a uno, o un mill√≥n a uno‚ÄĚ, dice Huang. Los cient√≠ficos est√°n buscando la manera de reemplazar el iridio, que es un metal precioso de la familia del platino, para abaratar los costes del proceso. [Science Advances]


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