Pacientes en una leprosería de Tahití, hacia 1895. Foto: Wikipedia

Un equipo de cient√≠ficos acaba de publicar un exhaustivo estudio de ADN sobre la lepra, y sus conclusiones no son halague√Īas. La bacteria de la lepra est√° mutando a gran velocidad con un objetivo siniestro: volverse resistente a los antibi√≥ticos que se usan hoy para tratarla.

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El estudio procede de un equipo internacional de cient√≠ficos coordinado por Stewart Cole, de la Escuela Polit√©cnica Federal de Lausana, en Suiza, y acaba de publicarse en Nature. Cole y su equipo llevan a√Īos estudiando el genoma de 125 cepas de Mycobacterium leprae extra√≠das de 25 pa√≠ses.

Pero, ¬Ņla lepra no era una enfermedad medieval asociada a la falta de higiene y de f√°rmacos? Ojal√°, pero no. Aunque es cierto que hemos logrado controlar mucho su extensi√≥n y que gracias a los f√°rmacos es curable, la lepra est√° muy lejos de haberse erradicado. Cada a√Īo se registran 200.000 nuevos casos de esta enfermedad que causa lesiones severas en la piel y deforma horriblemente a los que la sufren sin el debido tratamiento.

Distribuci√≥n geogr√°fica de los casos de lepra por cada 100.000 habitantes en 2015 seg√ļn datos de la Organizaci√≥n Mundial de la Salud. Imagen: A. Benjak

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El problema de la lepra es que es muy dif√≠cil estudiarla en laboratorio. No es que sea particularmente infecciosa. El problema es que su desarrollo es extraordinariamente lento. Una generaci√≥n de Mycobacterium leprae tarda 14 d√≠as en reproducirse. La E.coli, por poner un ejemplo, lo hace en 20 minutos. Ni siquiera es posible cultivar la bacteria sobre tejido humano. Hasta ahora hab√≠a que infectar ratones o armadillos y esperar un a√Īo a que la Mycobacterium leprae se dignara a manifestarse.

Bacterias Mycobacterium leprae en un cultivo (en rojo). Foto: Wikipedia.

El equipo de Stewart Cole ha logrado encontrar la manera de acelerar el proceso y degradar muestras de tejido humano sobre las que trabajar con la bacteria. Así es como han podido descubrir que ocho de las cepas de Lepra han sufrido mutaciones increíblemente extensas. Estas bacterias hipermutantes han forzado tanto su ADN que hasta han corrido el riesgo de degradarlo de forma irreversible.

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Al cruzar el historial de estas bacterias mutantes con el de los pacientes que sufrieron la infecci√≥n, los investigadores descubrieron que la Mycobacterium leprae hab√≠a desarrollado resistencia a los antibi√≥ticos usados contra ella (dapsona y rifampicina). Esa resistencia prolonga la infecci√≥n durante d√©cadas cuando normalmente el tratamiento dura entre seis meses y dos a√Īos.

La lepra no es especialmente contagiosa. Para empezar hay muchas personas gen√©ticamente inmunes a la enfermedad, y para continuar los enfermos que reciben tratamiento dejan de ser contagiosos porque ya no excretan bacilos fuera de su organismo. De todos modos, el descubrimiento de cepas resistentes a los f√°rmacos es una noticia preocupante para muchos pa√≠ses en los que la enfermedad a√ļn es relativamente com√ļn. Si los enfermos que no se curan en d√©cadas proliferan, puede convertirse en todo un problema de salud p√ļblica. [Nature v√≠a Ars Technica]