La sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea no es la √ļnica que ha puesto su punto de mira en un asteroide. La NASA acaba de publicar nuevos detalles de su Asteroid Redirect Mission, o ARM. Se trata de una misi√≥n con un doble objetivo: por un lado, enviar una nave durante la pr√≥xima d√©cada para atrapar un asteroide, acercarlo a la Tierra y ponerlo en √≥rbita alrededor de la Luna; por otro, probar la tecnolog√≠a que deber√≠a ayudarnos a enviar la primera misi√≥n tripulada a Marte a partir de 2020. Ambicioso.

La NASA ha publicado seis nuevos informes en los que ofrece más detalles sobre la Asteroid Redirect Mission y las tecnologías que planea utilizar en la misma. La idea de la agencia es enviar una sonda-robot para capturar y redirigir un asteroide hasta un punto en el que pueda orbitar alrededor de la Luna. Luego enviaría una cápsula Orión con astronautas abordo, lanzada desde el cohete Space Launch System (SLS), para explorar y analizar el asteroide. Todo ello para mediados de 2020.

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Uno de los conceptos iniciales para la captura del asteroide. En la imagen de apertura arriba del todo se puede ver otro concepto: el de una sonda rob√≥tica que atrapar√≠a una roca de menor tama√Īo posada sobre un asteroide mayor.

Una de las tecnologías clave para lograr semejante misión es la que la NASA ha bautizado como Solar Electric Propulsion (SEP). Este sistema genera impulso a partir de paneles solares, que convierten la luz solar en campos electromagnéticos que aceleran y expulsan átomos cargados eléctricamente, es decir, iones.

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Los propulsores de iones en la actualidad están solo en fase de prueba, pero podrían ser una de las soluciones para crear naves capaces de transportar grandes cargas (astronautas incluidos) a distancias mayores de lo que permite la tecnología actual. Suficiente para un viaje de ida y vuelta a Marte.

Otro de los puntos clave ser√° el sistema para capturar el asteroide. La NASA a√ļn no ha decidido qu√© m√©todo emplear√°, pero escoger√° uno a finales de este a√Īo, entre la opci√≥n de recoger una roca posada sobre un asteroide mayor (primera imagen) o la opci√≥n ilustrada debajo: envolver un asteroide con una especie de paraca√≠das inflable para arrastrarlo hacia la Luna.

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Adem√°s de todo esto, la NASA tendr√° que crear un sistema que detecte, siga y clasifique asteroides cercanos a la Tierra, no solo para seleccionar el mejor a capturar en la misi√≥n ARM, sino sobre todo para proteger a la Tierra de posibles impactos de estos objetos. Un informe reciente ya lo advirti√≥: el programa Near-Earth Object (NEO), dise√Īado para proteger a la Tierra de este peligro, es un completo caos.

En definitiva, una misi√≥n de captura de un asteroide para probar con seguridad las tecnolog√≠as que nos permitir√°n avances mucho m√°s ambiciosos, como aterrizar en Marte con una misi√≥n tripulada. Algunos, como Elon Musk, ya ven en ello la √ļnica salida para la supervivencia de los seres humanos.

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Puedes leer debajo los seis nuevos informes publicados por la NASA sobre la Asteroid Redirect Mission:

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