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El CEO de Tesla y SpaceX, Elon Musk, lanzó un coche al espacio en febrero, haciendo verdad lo que la mayoría de personas consideraba una de sus bromas. No obstante, los posibles efectos que el coche podría tener en un planeta, si se estrella contra uno, son menos graciosos. Profesores de la Universidad Purdue afirman que el coche podría convertirse en una amenaza (o un beneficio) biológico.

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¬ŅRecuerdan La guerra de los mundos? Pues ser√≠a un poco como eso, a nivel biol√≥gico, pero con menos robots destructores. En este caso, los humanos ser√≠an los que estropeamos todo. Adem√°s, no hay robots gigantes aqu√≠, al menos que el coche aterrice en un planeta que por casaulidad tiene robots gigantes. ¬ŅHabr√≠a l√°seres? Qui√©n sabe. Avancemos.

Musk lanz√≥ un Tesla Roadster al espacio en un cohete de SpaceX con un maniqu√≠ llamado ‚ÄúStarman‚ÄĚ en el asiento del conductor el mes pasado, mostrando el coche en un stream en vivo durante unas horas antes de dejarlo flotar solo en el vac√≠o por muchos, muchos a√Īos. Pero el coche podr√≠a hacer historia por mucho m√°s que su lanzamiento, aunque no durante nuestras vidas.

Si el Roadster no fue esterilizado antes de que fuera lanzado por SpaceX, los cient√≠ficos de Purdue dicen que el coche de Musk podr√≠a convertirse en da√Īino si se llega a un planeta como Marte. Eso har√≠a que el mensaje de ‚Äú¬°No entres en p√°nico!‚ÄĚ que el coche tiene en una pantalla sea m√°s relevante de lo que pensamos (lamentablemente los organismos microsc√≥picos no pueden leer).

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Un art√≠culo publicado en la web de la Universidad Purdue detalla c√≥mo el coche podr√≠a convertirse en un peligro biol√≥gico para un planeta si aterriza en uno sin haber sido esterilizado. La historia afirma que el coche ‚Äúpodr√≠a ser la cantidad m√°s grande de bacterias de la Tierra que han sido lanzados al espacio‚ÄĚ. De nuevo, esto es solamente si el coche no fue esterilizado antes del lanzamiento.

Jalopnik, parte del grupo de publicaciones a la cual pertenece Gizmodo en Espa√Īol, se puso en contacto con la autora de la historia, Kayla Zacharias. La autora afirm√≥ que no se le hab√≠a confirmado si SpaceX hab√≠a esterilizado el coche antes de lanzarlo, aunque coment√≥ que ‚Äúparece poco probable que lo haya hecho‚ÄĚ. Jalopnik le ha hecho la misma pregunta a SpaceX. Este art√≠culo ser√° actualizado si contestan.

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El coche no necesariamente tuvo que ser esterilizado, seg√ļn el art√≠culo de Zacharias, lo cual significa que SpaceX no tendr√≠a la culpa si lo hubiera lanzado con bacterias. De acuerdo con la historia, la Oficina de Protecci√≥n Planetaria de la NASA asegura que los objetos cuyo fin es aterrizar en otros planetas est√°n en estado est√©ril para prevenir que un organismo de la Tierra se convierta en una especie invasora. Las especies no aut√≥ctonas pueden da√Īar a nuevos ecosistemas.

Debido a que el prop√≥sito del coche era quedarse en el espacio, la esterilizaci√≥n no era un requisito. Jalopnik contact√≥ con la Oficina de Protecci√≥n Planetaria para preguntar qu√© tan com√ļn era la pr√°ctica de esterilizaci√≥n de objetos por si acaso llegan a otro planeta. Actualizaremos este art√≠culo si responden.

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Sin la esterilizaci√≥n, cualquiera de las bacterias de la Tierra en el coche podr√≠an da√Īar a los organismos de otro planeta, seg√ļn dos profesores de Purdue en el art√≠culo. Es poco probable que el Roadster aterrice en Marte, pero las cosas podr√≠an ser feas si lo hiciera. Del art√≠culo:

‚ÄúSi hay biota ind√≠gena en Marte, hay un riesgo de que se contamine debido a la vida [que llega] de la Tierra‚ÄĚ, dijo Jay Melosh, un profesor de ciencias de la Tierra, la atm√≥sfera y los planetas en la Universidad Purdue. ‚Äú¬ŅAcaso los organismos de la Tierra estar√≠an mejores adaptados? ¬ŅDominar√≠an Marte y lo contaminar√≠an, impidi√©ndonos a conocer c√≥mo era una Marte ind√≠gena? ¬ŅO quiz√° no estar√≠an tan bien adaptados como los organismos de Marte? No lo sabemos‚ÄĚ.

Sin embargo, la Oficina de Protección Planetaria no regula los cohetes que tienen como objetivo permanecer en órbita. Como nunca se esperó que el Tesla aterrizara, no se limpió antes de lanzarlo.

‚ÄúY aunque se haya limpiado la parte de fuera, el motor estar√≠a sucio‚ÄĚ, afirm√≥ Melosh. ‚ÄúLos coches no se ensamblan limpios. A√ļn as√≠, hay una gran diferencia entre limpio y est√©ril‚ÄĚ.

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El espacio no es exactamente un gran entorno para los organismos que vivir√≠an en un coche, pero el art√≠culo de Purdue declara que las temperaturas extremas y el entorno no siempre las mata. Pueden entrar en un estado latente y luego despertarse en condiciones habitables, como las que se encuentran en un planeta. Seg√ļn la historia:

Alina Alexeenko, una profesora de aeron√°utica y astron√°utica en Purdue, trabaja en un laboratorio que se especializa en la liofilizaci√≥n de bacterias y productos biol√≥gicos. La tecnolog√≠a de liofilizaci√≥n se utiliza para la preservaci√≥n a largo plazo de vacunas que contiene virus en estado vivo, bacterias o biofarmace√ļticos. Es un proceso similar a lo que los organismos vivos experimentan en el espacio.

‚ÄúLa cantidad de bacterias en el Tesla se podr√≠an considerar una amenaza biol√≥gica, o una copia de seguridad de la vida en la Tierra‚ÄĚ, dijo Alexeenko.

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Los cient√≠ficos actualmente estiman que hay casi cero posibilidades de que el coche se estrelle contra Marte, de acuerdo con National Geographic. Pero hay una peque√Īa posibilidad de que se estrelle contra la Tierra, Venus o Marte al principio (hablamos de millones de a√Īos). Hay una posibilidad del 6% que el Roadster se estrelle contra la Tierra en el primer mill√≥n de a√Īos y una posibilidad del 2.5% de que se estrelle contra Venus. Es como una pinball (¬Ņte acuerdas del juego?) gal√°ctica all√≠ fuera. Solo tiene que evitar algunas cosas.

La probabilidad de que el Roadster se estrelle contra un planeta incrementa con el tiempo, seg√ļn los cient√≠ficos de National Geographic. Hay una posibilidad del 11% de que el coche regrese a la Tierra ‚ÄĒ sin elegancia ‚ÄĒ despu√©s de 3 millones de a√Īos. El sol empezar√° a expandirse y morirse en aproximadamente 5 mil millones de a√Īos, eventualmente destruyendo la Tierra. Tomando esto en cuenta, el coche tiene tiempo suficiente para crear un impacto antes de que las cosas se pongan feas.

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Debido a eso, Jalopnik le preguntó a los científicos que fueron citados en el artículo de Purdue qué pasaría si el coche se estrellara con Venus o la Tierra, particularmente si un tipo de desastre había destruido a toda la población de la Tierra. Melosh le dijo a Jalopnik en un correo electrónico que las bacterias de la Tierra no podrían sobrevivir en Venus porque tiene una temperatura de 482 grados C.

Además, es muy probable que el coche se desintegrara en los altos niveles de la atmósfera de Venus, dijo Melosh. Si esto ocurriera, los contenidos del coche se destribuirían en esta área. Melosh afirmó que la capa de nubes en Venus tiene temperaturas más moderadas pero también es ácida. Hay microbios que pueden sobrevivir en ácidos fuertes, pero Melosh no está seguro de si hay algunos de estos microbios en el coche.

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La posibilidad de que el Roadster se estrelle contra la Tierra un d√≠a es m√°s alta, y tambi√©n mucho m√°s interesante. Melosh dice que la idea de impulsar la vida en la Tierra desde el espacio ‚Äúya ha sido estudiada por varias personas‚ÄĚ. Si el coche no est√° esterilizado, podr√≠a ayudar en ese proceso en una situaci√≥n en la cual los seres vivos han sido erradicados a cierto nivel.

La crisis multimillonaria de mediana edad de Musk empieza a sonar más y más como algo de una película posapocalípitica de ciencia ficción rara cuando consideramos los otros posibles escenarios.

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Melosh afirm√≥ que originalmente se cre√≥ que impactos gigantes en la Tierra temprana hubieran extinguido la vida, as√≠ que ‚Äúla vida moderna solamente se puede remontar al √ļltimo evento de gran impacto‚ÄĚ. Pero cient√≠ficos luego destacaron que un impacto grande hubiera depositado muchas bacterias y microbios que luego caer√≠an a la Tierra a lo largo de miles de millones de a√Īos, dijo Melosh, lo cual traer√≠a vida de nuevo a la Tierra despu√©s de que se enfriara.

‚ÄúEl Tesla realizar√≠a muy bien ese mismo rol‚ÄĚ, coment√≥ Melosh. ‚ÄúClaro, tard√≥ aproximadamente 3 mil millones de a√Īos para evolucionar de microbios a la vida multicelular en la Tierra, luego otros 500 millones de a√Īos para crear la vida inteligente, as√≠ que [cualquier evento que extinguir√≠a la vida en la Tierra] ser√≠a un retroceso significativo bajo nuestro punto de vista‚ÄĚ.

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Considerando todos los factores, hay muchos variables desconocidos en el lanzamiento del Roadster de Musk. El primero es si SpaceX esterilizó el vehículo antes de que dejara la Tierra, lo cual podría eliminar la preocupación de los impactos biológicos positivos o negativos que podría tener.

Si SpaceX no esteriliz√≥ el coche seg√ļn los est√°ndares recomendados y se estrella contra un planeta, el coche podr√≠a ser hacer historia (en un futuro muy, muy distante) como el objeto que ocasion√≥ una crisis biol√≥gica en un planeta o como el objeto que ayud√≥ a reconstruir un planeta. Si no es caso, podr√≠a convertirse en otro objeto de la sociedad antigua que dej√≥ la atm√≥sfera de la Tierra y nunca regres√≥.