La Pasiega, secci√≥n C, pared pintada de la cueva. Las l√≠neas rojas verticales y horizontales datan de hace 64.000 a√Īos, y casi con certeza fueron pintadas por neandertales. (Imagen: P. Saura)

En 2012, un grupo de arque√≥logos concluy√≥ que cierta serie de pinturas rupestres encontradas en Espa√Īa hab√≠an sido pintadas por neandertales, y no por los primeros humanos, como se supon√≠a anteriormente. Otros cient√≠ficos se quejaron de la metodolog√≠a usada para la dataci√≥n de las pinturas y pusieron en duda que los neandertales tuvieran capacidad para el pensamiento simb√≥lico. Ahora, gracias a una t√©cnica de dataci√≥n actualizada, los cient√≠ficos han demostrado una vez m√°s que los neandertales son la fuente m√°s probable de esas pinturas. ¬ŅSer√° suficiente para disipar las nociones obsoletas sobre la inteligencia del hombre de Neandertal?

Cient√≠ficos de la Universidad de Southampton, el Instituto Max Planck de Antropolog√≠a Evolutiva y otras instituciones demostraron usando la dataci√≥n de uranio-torio que las antiguas pinturas rupestres localizadas en tres cuevas de Espa√Īa se produjeron hace no menos de 64.000 a√Īos. Eso es 20.000 a√Īos antes de que los humanos modernos llegaran a Europa, lo que significa que las pinturas probablemente fueron hechas por neandertales, cuyos antepasados, los Homo erectus, abandonaron √Āfrica hace 1,81 millones de a√Īos. Adem√°s, el hallazgo demuestra, quiz√° de manera concluyente esta vez, que los neandertales s√≠ ten√≠an capacidad para el pensamiento simb√≥lico, un rasgo cognitivo que antes se consideraba exclusivo del Homo sapiens. La capacidad de representar objetos fuera de la mente, sugiere este estudio, probablemente se transmiti√≥ a los neandertales y a los humanos modernos a partir de un ancestro com√ļn.

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Manos estarcidas en Maltravieso con una antig√ľedad m√≠nima de 66.000 a√Īos. (Imagen: H. Collado)

Las pinturas rojas y negras, que incluyen representaciones de animales, puntos, figuras geom√©tricas y estarcido de manos, se encuentran en tres cuevas espa√Īolas: La Pasiega, Maltravieso y Ardales, a 700 km de distancia entre ellas. Los arque√≥logos llevan a√Īos estudiando estas pinturas, pero como no se pod√≠an fechar con exactitud, muchos simplemente asumieron que los humanos modernos hab√≠an sido responsables de su decoraci√≥n. Los neandertales, se dice, no eran pensadores sofisticados y carec√≠an de la capacidad para el pensamiento abstracto. De hecho, un estudio que sali√≥ a la luz hace solo dos semanas afirmaba que el Homo sapiens prevaleci√≥ en Eurasia porque los neandertales no pod√≠an dibujar. El nuevo estudio, publicado hoy en Science, muestra que los neandertales eran muy capaces de producir arte rupestre y, por consiguiente, ten√≠an capacidad para el comportamiento simb√≥lico.

La falta de consenso en torno a la fecha de origen tiene mucho que ver con los límites de la técnica tradicionalmente utilizada para el arte rupestre: la datación por radiocarbono.

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‚ÄúApenas llevamos datando arte rupestre desde la d√©cada de los 90, y eso era siempre con el m√©todo de radiocarbono, que solo puede fechar material org√°nico, concretamente dibujos de carb√≥n‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo Paul Bahn, autor de The First Artists: In Search of the World‚Äôs Oldest Art. ‚ÄúNo pod√≠amos fechar dibujos en materiales de manganeso u ocre inorg√°nico, ni grabados. Pero el m√©todo de dataci√≥n de la calcita nos permite obtener edades m√≠nimas para estos otros dibujos si tienen algo de calcita formada encima‚ÄĚ.

Bahn, que no particip√≥ en el nuevo estudio (pero ha colaborado con uno de sus autores), dice que este nuevo m√©todo de dataci√≥n, llamado dataci√≥n de uranio-torio, lleva siendo utilizado por los ge√≥logos varias d√©cadas, pero solo en los √ļltimos a√Īos ha sido usado por los arque√≥logos para obtener fechas de arte rupestre, y con ‚Äúresultados muy emocionantes‚ÄĚ.

De hecho, la dataci√≥n del uranio-torio de las muestras de is√≥topos se considera muy fiable, y se puede usar para determinar la edad de formaciones de carbonato de calcio de hasta medio mill√≥n de a√Īos. En este caso, los arque√≥logos analizaron la carbonita de ocre rojo de los dibujos mediante 60 muestras diferentes de menos de 10 miligramos cada una, y obtuvieron edades m√≠nimas de entre 64.000 y 66.000 a√Īos.

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Un dibujo de 1913 del Panel 78 de La Pasiega. El escalariforme rojo, o s√≠mbolo de la escalera, tiene al menos 64.000 a√Īos, pero no se sabe si los animales y otros s√≠mbolos se pintaron despu√©s.

‚ÄúNuestros resultados muestran que las pinturas que datamos son el arte rupestre m√°s antiguo conocido, y fueron creadas al menos 20.000 a√Īos antes de que los humanos modernos llegaran a Europa desde √Āfrica. Por lo tanto, debieron ser pintadas por neandertales‚ÄĚ, dice el autor y col√≠der del estudio Chris Standish, arque√≥logo de la Universidad de Southampton.

Ahora bien, es te√≥ricamente posible que los humanos modernos ya estuvieran en esa zona por aquella √©poca, siendo te√≥ricamente la palabra clave. Nuestra especie, el Homo sapiens, surgi√≥ hace 300.000 a√Īos y entr√≥ en lo que ahora es el Medio Oriente hace 175.,000-200.000 a√Īos. Pero no existe evidencia arqueol√≥gica o paleontol√≥gica para apoyar la presencia de humanos modernos en Europa hace 44.000 a√Īos, como se√Īala Standish. Por el contrario, sabemos que los neandertales estuvieron por toda Europa durante ese periodo de la prehistoria. Pero, como ocurri√≥ con el esfuerzo anterior para datar el arte de los neandertales, es probable que los resultados sean puestos en duda.

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‚ÄúTodos los m√©todos de dataci√≥n est√°n sujetos a error, pero este proyecto ha sido llevado a cabo por los mejores expertos en el tema, por lo que estoy seguro de que sus resultados son v√°lidos y fiables‚ÄĚ, dijo Bahn. ‚ÄúSin embargo, estoy seguro de que ser√°n puestos en duda, como pas√≥ en 2012, por los dinosaurios que se niegan a cambiar sus creencias, y por algunos colegas franceses que rechazan cualquier fecha de arte rupestre antes de la declarada en su cueva de Chauvet (hace alrededor de 36.000 a√Īos), lo cual es irremediablemente incorrecto‚ÄĚ.

Que los neandertales fueran capaces de producir este arte no debería ser una sorpresa. En todo caso, este nuevo estudio es bastante decepcionante en términos de lo que nos dice sobre los Neandertales y de lo que fueron capaces.

‚ÄúNo hay nada en este art√≠culo que pueda sorprendernos o sorprendernos demasiado‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo Michel Lorblanchet, coautor del estudio y Director de Investigaci√≥n del DNRS en Francia. ‚ÄúEl hombre de Neandertal, como Homo erectus antes que √©l, usaba pigmentos con frecuencia (el ocre rojo se us√≥ por primera vez hace alrededor de un mill√≥n de a√Īos). Ten√≠a pinturas corporales, collares, herramientas que son obras de arte [en s√≠ mismas], comenz√≥ a producir esculturas como la m√°scara de La Roche-Cotard, y ocup√≥ profundas cuevas hace unos 270.000 a√Īos. Los neandertales tambi√©n ten√≠an creencias [espirituales]: enterraban a sus muertos con ofrendas‚ÄĚ.

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Lorblanchet dice que la prehistoria es ‚Äúsiempre una batalla contra las viejas ideas‚ÄĚ y que su equipo est√° consiguiendo ‚Äúestablecer poco a poco la idea de que el arte comenz√≥ muy temprano, y que fueron los neandertales quienes empezaron a pintar en las paredes de las cuevas‚ÄĚ.

[Science]