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Logran detectar por primera vez desde la Tierra un objeto diminuto en los límites del Sistema Solar

Imagen: Concepto del objeto encontrado (Ko Arimatsu)

A través de dos telescopios modestos, en una publicación que ha aparecido en Nature, los astrónomos han descubierto un objeto diminuto en el cinturón de Kuiper más allá de Neptuno. Es la primera vez que se detecta algo de menos de diez kilómetros en el borde del Sistema Solar.

No sólo eso. Según ha explicado en un comunicado el autor principal, Ko Arimatsu, investigador del Observatorio Astronómico Nacional de Japón, el hallazgo podría arrojar luz sobre cómo se formaron los planetas en los primeros días del sistema solar:

Esta es una verdadera victoria para los pequeños proyectos. Nuestro equipo tenía menos del 0,3% del presupuesto de grandes proyectos internacionales. ¡Ni siquiera teníamos suficiente dinero para construir una segunda cúpula para proteger nuestro segundo telescopio! Sin embargo, aún logramos hacer un descubrimiento que es imposible para los grandes proyectos.

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Y es que el diminuto tamaño y la ubicación remota del objeto pueden ayudar a los científicos a aprender cómo se formaron los planetas en el sistema solar temprano. La investigación sugiere que los grandes planetas se crean después de alcanzar un punto de inflexión que provoca una fase de “crecimiento descontrolado”. Los mundos pequeños como el encontrado nunca se integraron en otros más grandes, por lo que ofrecen una mirada diferente a los bloques de construcción prístinos de los planetas. Según Arimatsu:

Detectamos el objeto utilizando la luz de estrellas distantes para capturar la silueta de pequeños mundos en el cinturón de Kuiper, la región que está 30 veces más lejos del Sol que la Tierra y contiene miles de objetos helados, incluido Plutón.

Imagen: NASA / JPL

Para ello, y como decíamos al comienzo, el equipo usó telescopios Celestron que cuestan alrededor de 3.000 dólares cada uno, así como cámaras y astrógrafos especializados. Luego, colocaron los telescopios en el techo de una escuela en la isla de Miyako, Japón, ubicada en la costa este de Taiwán.

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A partir de ese momento los telescopios realizaron un seguimiento de alrededor de 2.000 estrellas durante un período acumulado de 60 horas. Arimatsu y sus colegas examinaron las observaciones en busca de caídas leves en el brillo estelar causado por objetos que pasan frente a las estrellas.

Así fue como detectaron este pequeño mundo con un radio de 1.3 kilómetros que aún no ha sido nombrado. Para que nos hagamos una idea, Plutón parece un gigante en comparación con su diámetro de unos 2.400 kilómetros. [Nature vía Motherboard]

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Miguel Jorge

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