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Médicos detectan el primer caso de una enfermedad pulmonar potencialmente mortal relacionada con el vapeo

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La radiografía del pecho del adolescente de 17 años dos días después de que fuera admitido al hospital.
Imagen: S. .T. Landman, et al., 2019/CMAJ

Un adolescente de Canadá desarrolló bronquiolitis constrictiva, una enfermedad pulmonar potencialmente mortal, tras vapear de forma intensa durante varios meses. Es el primero caso médico que relaciona esta enfermedad pulmonar crónica con el uso de cigarrillos electrónicos.

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La bronquiolitis constrictiva se detectó en 2000 por primera vez entre los trabajadores de una fábrica de palomitas de maíz para microondas que habían sido expuestos al saborizante químico diacetilo. La enfermedad también ha sido detectada en trabajadores que preparan café molido tostado, un proceso que produce diacetilo de forma natural.

Un nuevo estudio de caso publicado en el Canadian Medical Association Journal, coescrito por la especialista Karen Bosma de la Western University en Ontario, Canadá, es el primero en relacionar la bronquiolitis constrictiva con el vapeo, específicamente con la inhalación de líquidos de vapeo de sabores con diacetilo. El caso destaca un nuevo caso de daño pulmonar relacionado a los cigarrillos electrónicos, ya que la bronquiolitis constrictiva no es la misma enfermedad que ha dominado la atención de los medios este año, conocida como EVALI.

La bronquiolitis constrictiva se produce después de que irritantes químicos, específicamente diacetilo (también conocido como butano-2,3-diona), cicatrizan los bronquiolos, o las vías respiratorias más pequeñas de los pulmones, lo cual hace que sea difícil que el aire fluya sin interrupciones. El químico causa que se formen nódulos en los bronquiolos que se parecen a los brotes de las ramas de los árboles.

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De acuerdo con los Centros para el Control y Prevención de las Enfermedades (CDC) en Estados Unidos, los síntomas principales de la bronquiolitis constrictiva incluyen:

Tos (en general sin flema), jadeo y dificultad para respirar cuanto más esfuerzo haga la persona. La gravedad de los síntomas pulmonares pueden variar y se puede producir una tos leve tanto como una severa. Los síntomas típicamente no mejoran cuando el trabajador vuelve a casa al finalizar el día de trabajo, en los fines de semana o durante las vacaciones. En general, los síntomas son de inicio gradual y progresiva, pero síntomas graves pueden producirse de forma repentina. Algunos trabajadores experimentan fiebre, sudores nocturnos y pérdida de peso. Los médicos de los trabajadores afectados inicialmente suelen confundir los síntomas con asma, bronquitis crónica, enfisema, neumonía o con síntomas por ser fumador antes de llegar a un diagnosis definitivo.

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Pero este último caso no se centraba en un trabajador de una fábrica de palomitas o de café. Más bien, se trataba de un chico de 17 años saludable que trabajaba en un restaurante de comida rápida.

De acuerdo con el estudio, el adolescente solicitó ayuda médica después de desarrollar una tos persistente, fiebre y sentirse con poca energía. El adolescente había estado vapeando de forma “intensiva” durante cinco meses, utilizando diferentes cartuchos de líquidos de sabores como “manzana verde” o “algodón de azúcar”, los cuales adquirió de una tienda online canadiense. El joven a menudo añadía THC, que es el ingrediente psicoactivo de la marihuana, a sus líquidos y a veces fumaba marihuana de un bong. También tenía la costumbre de inhalar de forma profunda cuando vapeaba, según cuentan sus padres.

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Los investigadores no saben qué tipos de productos de vapeo utilizó el adolescente o qué empresa los fabricó, le dijo un portavoz de los autores a Gizmodo.

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El estado del adolescente empeoró, lo cual condujo a que el equipo médico del hospital le admitiera a unidad de cuidados intensivos. Aunque sus doctores seriamente consideraron realizar un trasplante doble de pulmón, al final decidieron que no era necesario. Su estado mejoró después de recibir altas dosis de corticoides. A continuación, le quitaron de una máquina de tratamiento OMEC, o una máquina que bombea y oxigena la sangre fuera del cuerpo, y de ventilación mecánica. El joven se fue a casa después de pasar 47 días en el hospital.

Desgraciadamente, es muy probable que el adolescente experimente efectos a largo plazo, dado que la enfermedad es crónica. Meses después de salir del hospital, “su tolerancia al ejercicio ha permanecido limitada y las pruebas de función pulmonar muestran obstrucción al libre flujo de aire persistente”, de acuerdo con el caso.

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La tomografía computarizada del pecho del adolescente muestran varios nódulos asociados a la bronquiolitis constrictiva.
Imagen: S. T. Landman et al., 2019/CMAJ

Después de descartar otras posibilidades, los autores del informe atribuyen el caso del adolescente al vapeo y a la inhalación de líquidos de sabores.

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“Este caso de bronquiolitis grave, lo cual causó… fallo respiratorio potencialmente mortal y obstrucción de flujo de aire crónico en un joven canadiense que antes tenía buena salud, podría representar bronquiolitis obliterante asociado al vapeo”, concluyeron los autores en el estudio.

La comunidad científica ya había establecido que había rastros de diacetilo en muchos líquidos de vapeo. La Unión Europea ya ha prohibido el uso de diacetilo en los cigarrillos electrónicos. No existe semejante prohibición en los Estados Unidos o Canadá.

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Los autores del caso afirman que se necesita más investigación sobre los cigarrillos electrónicos, aparte de regulación.

En un correo electrónico a Gizmodo, Bosma dijo que daba un simple consejo a las personas que no fuman cigarrillos pero que estaban considerando empezar a vapear: no lo hagan.

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“Si estás considerando vapear por primera vez, por favor considera que hay un riesgo de que desarrollares una enfermedad pulmonar crónica y potencialmente mortal”, escribió. “Si fumas cigarrillos tradicionales, y estás considerando vapear para poder dejar de fumar, por favor habla con tu médico sobre otras terapias de reemplazo de nicotina, como los chicles de nicotina o los parches de nicotina”.

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Para las personas que actualmente vapean, Bosma tenía el siguiente mensaje:

“Por favor considera que creemos que hay riesgos asociados al vapeo, aún cuando los productos de vapeo han sido adquiridos a través de comerciantes legales y no contienen THC”, afirmó Bosma. “Hay otros químicos potencialmente dañinos en los líquidos para cigarrillos electrónicos que podrían dañar a los pulmones”.

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Las enfermedades asociadas al vapeo se están convirtiendo en algo inquietantemente común. Más de 2.000 estadounidenses han sido diagnosticados con una enfermedad pulmonar relacionada con el vapeo, y ya ha habido por lo menos 39 muertes en Estados Unidos, de acuerdo con los CDC. En Canadá, el vapeo ha sido relacionado con por lo menos ocho casos de enfermedades graves.

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