Vera Rubin en 1948

Solo dos mujeres han ganado el Premio Nobel de Física desde 1901: Marie Curie y Maria Goeppert Mayer. Durante décadas ha habido otro nombre femenino en las quinielas: Vera Rubin. Pero la astrónoma, que hizo posible demostrar la existencia de la materia oscura, murió ayer sin su merecido reconocimiento.

Advertisement

Nacida en Filadelfia en 1928, Vera Cooper (su apellido de soltera) mostr√≥ un gran inter√©s por las estrellas desde peque√Īa, cuando las observaba con un telescopio construido por su padre, ingeniero el√©ctrico. Fue rechazada en la Universidad de Princeton porque no aceptaban mujeres para los estudios de astronom√≠a, pero se gradu√≥ en la Universidad Cornell con una tesina sobre la idea de que las galaxias giran alrededor de un centro desconocido en lugar de expandirse hacia fuera, como suger√≠a la teor√≠a del Big Bang.

Vera se hab√≠a casado con el f√≠sico Bob Rubin. Tuvo cuatro hijos y en la d√©cada de los 50 altern√≥ la investigaci√≥n con la maternidad. Se doctor√≥ en la Universidad de Georgetown con una controvertida tesis que se√Īalaba que las galaxias no se distribu√≠an al azar sino que formaban grandes agrupaciones (c√ļmulos). Su trabajo fue rechazado por las revistas cient√≠ficas Astronomical Journal y Astrophysical Journal, pero sus hallazgos fueron confirmados 15 a√Īos despu√©s.

En 1965, Vera Rubin se convirti√≥ en la primera mujer con permiso para usar los instrumentos del Observatorio Palomar. Ese a√Īo se asegur√≥ un puesto en el Departamento de Magnetismo Terrestre del Instituto Carnegie. Para evitar m√°s controversias, Vera traslad√≥ su √°rea de investigaci√≥n al estudio de las curvas de rotaci√≥n de las galaxias espirales. Empez√≥ por la vecina galaxia de Andr√≥meda.

Advertisement

Vera Rubin en 1974

Junto con el astrónomo Kent Ford, que había desarrollado un espectrómetro avanzado para medir la velocidad de las estrellas, Vera observó que existía una discrepancia entre el movimiento angular previsto por la física newtoniana y el movimiento angular observado en las galaxias. Las estrellas más externas giraban demasiado rápido como para que la gravedad fuera todo lo que mantuviese la galaxia unida. Tenía que haber al menos diez veces más materia oscura, una masa que no emite luz, que materia visible.

Vera calculó, de manera conservadora, que más del 50% de la masa de las galaxias estaba formada por un halo de materia oscura que se puede inferir a través del efecto gravitacional que produce. Sus resultados fueron presentados a la Sociedad Astronómica Estadounidense en 1975, lo que llevó a los científicos a descubrir que en realidad el 90% de la masa de las galaxias es materia oscura. Hoy sabemos, aun sin haberla observado directamente, que el 27% del universo está formado por esta materia invisible (frente a un 5% de materia visible).

Advertisement

Fritz Zwicky fue el primero en sugerir que existe masa en los espacios que hay entre las galaxias, para la que acu√Ī√≥ el t√©rmino ‚Äúmateria oscura‚ÄĚ en 1933. Jeremiah Ostriker y Jim Peebles demostraron en 1973 que la materia oscura es necesaria para estabilizar las galaxias. Einasto, Saar, Kaasik y Chernin publicaron en 1974 el art√≠culo sobre la materia oscura que cambi√≥ la astrof√≠sica moderna. Pero Vera Rubin realiz√≥ las mediciones que supusieron en su momento la evidencia m√°s directa y s√≥lida de la existencia de la materia oscura.

Vera muri√≥ el 25 de diciembre en Nueva Jersey por causas naturales, seg√ļn ha confirmado su hija. Ten√≠a 88 a√Īos. Hasta el a√Īo pasado, la prestigiosa asociaci√≥n cient√≠fica Sigma Xi segu√≠a prediciendo que se llevar√≠a el Nobel.

Fuentes: Los Mundos de Brana / Mujeres que hacen historia