Marte fue habitable hace 4.000 millones de a√Īos. Ten√≠a una temperatura c√°lida y estaba lleno de agua, como la Tierra. Por eso los cient√≠ficos se toman en serio la idea de que alguna vez albergase vida. Con el descubrimiento de agua l√≠quida en el Marte actual, esa posibilidad ‚ÄĒaunque mucho m√°s remota‚ÄĒ sigue vigente: en el planeta rojo podr√≠a haber seres vivos.

Advertisement

No nos enga√Īemos, Marte es un fr√≠o desierto de piedra. Pero hasta en los lugares m√°s √°ridos de la Tierra encontramos bacterias y virus. Si todav√≠a hay agua en Marte, todav√≠a puede haber alg√ļn tipo de seres vivos all√≠. ¬ŅQu√© tipo de seres vivos y d√≥nde podr√≠an estar?

La Tierra y Marte, dos hermanos con vidas diferentes

La Tierra y Marte son planetas hermanos. Tienen edades similares (~4.500 millones de a√Īos), un mismo origen y estructuras parecidas. Sin embargo, sufrieron dos destinos muy diferentes: Marte es un desierto g√©lido (-55¬ļC) y la Tierra es un para√≠so lleno de agua y de vida. ¬ŅPor qu√©?

Advertisement

Nuestro planeta está envuelto en un agradable manto atmosférico con una amplia magnetosfera que nos protege de la radiación. En cambio, Marte apenas tiene atmósfera y no se beneficia de un campo magnético: el viento solar y los rayos cósmicos bombardean constantemente su superficie. Por eso el planeta es un erial rocoso e inhóspito.

No siempre fue as√≠. Nuestra percepci√≥n de Marte cambi√≥ dr√°sticamente cuando demostramos que, hace miles de millones de a√Īos, flu√≠a abundante agua l√≠quida sobre su superficie. Al igual que en la Tierra, un enorme oc√©ano cubr√≠a la mayor parte del planeta, y eso es nuestro mejor indicio de que pudo albergar vida en el pasado. Que una m√≠nima porci√≥n de toda esa agua siga fluyendo podr√≠a significar que a√ļn hay alg√ļn superviviente.

Advertisement

Claro que a) es agua muy salada y b) la vida no s√≥lo necesita agua, tambi√©n una temperatura agradable y estable. Pero Marte tiene una temperatura media de -55 grados cent√≠grados, mientras que la media de la Tierra es de 18¬ļC. La media de la Ant√°rtida (la regi√≥n m√°s fr√≠a de la Tierra) es de -17¬ļC.

De nuevo, no siempre fue as√≠. El mismo estudio, que supuso seis a√Īos de investigaci√≥n, sugiere que Marte era m√°s c√°lido durante sus primeros mil millones de a√Īos: ‚ÄúEs dif√≠cil evaluar la temperatura del antiguo Marte o cu√°nto tiempo estuvo el agua en forma l√≠quida; pero nuestros resultados indican que hab√≠a una cantidad sustancial de agua disponible en el pasado‚ÄĚ explica Ger√≥nimo Villanueva, de la NASA.

Advertisement

Abundante agua líquida implica que no hacía tanto frío. Y cálido + lleno de agua es un prospecto prometedor sobre la posibilidad de que hubiera vida en el Marte antiguo. Nos encontramos con tres posibilidades: 1) Es posible que nunca existieran seres vivos. 2) Es posible que existieran y que se extinguieran con la evaporación del agua.

Y 3) hay una opci√≥n m√°s interesante, m√°s improbable, que sigue ah√≠: que los microbios marcianos se hayan adaptado a ese terreno est√©ril de tanta radiaci√≥n y que hayan conseguido vivir rodeados de sales t√≥xicas. ¬ŅC√≥mo es posible que sigamos aferr√°ndonos a esta remota posibilidad?

Ni rastro de microbios, pero sí de su comida y de sus desechos

Advertisement

El diciembre de 2014, dos a√Īos despu√©s de aterrizar, Curiosity encontr√≥ por fin los picos de metano que la sonda Mars Express hab√≠a detectado diez a√Īos antes. Aunque la tecnolog√≠a del rover no puede confirmar la fuente del gas, una de las opciones que barajan los cient√≠ficos es que provenga de microbios (en la Tierra, son los seres vivos los que producen el 95% del metano que hay en el medio ambiente).

Otras explicaciones más probables son que el gas provenga de depósitos de hielo subterráneo o de la reacción de la luz con partículas de polvo cósmico. Pero en realidad los astroquímicos no tienen idea de dónde vienen esas concentraciones de metano, que aparece y desaparece de la atmósfera de manera constante.

El metano debería disiparse en la atmósfera, y sin embargo en Marte hay un flujo constante. Hay algo que podría estar produciéndolo activamente. La posibilidad de que sean desechos de microbios que viven bajo la superficie del planeta sigue sobre la mesa. Tendremos que esperar a que manden otro robot con un laboratorio más avanzado para confirmar o desestimar esta opción.

Advertisement

Sea como fuere, unos meses después de los picos de metano el Curiosity encontró otra prueba de que pudo haber vida en Marte: sedimentos de óxido de nitrógeno fijado en forma de nitratos. Los nitratos son una parte fundamental de los aminoácidos y el alimento de los microorganismos. Fueron descubiertos en cantidades similares a los lugares más secos de la Tierra, como los desiertos.

El agua, el metano y los nitratos son elementos que los astrobiólogos llaman biofirmas, porque es lo que buscan cuando intentan encontrar vida.

Advertisement

Qué tipo de vida podemos encontrar

Supongamos que hay seres vivos en Marte y que han conseguido adaptarse a las sales t√≥xicas del agua, a las bajas temperaturas, a los rayos c√≥smicos... ¬ŅC√≥mo ser√≠an? ¬ŅQu√© tipo de seres vivos pueden vivir en un lugar muy fr√≠o y muy salado? No hace falta imaginarlo, podemos irnos a los lugares m√°s extremos de nuestro propio planeta.

Advertisement

Las adaptaciones de las bacterias psicrófilas al frío

En la Tierra tenemos bacterias que son tanto psicr√≥filas como hal√≥filas (del griego ‚Äúamor por el fr√≠o‚ÄĚ y ‚Äúamor por la sal‚ÄĚ). Se encuentran en los lagos de la Ant√°rtida y en las capas l√≠quidas del hielo glacial. Consiguen hacer la mitosis y funciones metab√≥licas b√°sicas a -13¬ļC. ¬ŅC√≥mo lo hacen? ¬°Meten sal en su organismo! De esta manera no se congelan y, por √≥smosis, consiguen que el agua fluya hacia dentro y no hacia afuera de sus diminutos cuerpos de apenas unas micras.

Para las psicrófilas, el frío no es un problema a la hora de trabajar: en un experimento de la Universidad de Alaska Fairbanks consiguieron producir entre 200 y 300 litros de metano al día a partir de 1.000 litros de barro de un lago congelado de Alaska, rico en este tipo de bacterias.

Advertisement

En definitiva: fr√≠o ‚úĒ sales t√≥xicas ‚úĒ radiaci√≥n ‚úė -> Nuestros microorganismos marcianos imaginarios a√ļn tendr√≠an que estar adaptados al problema de la atm√≥sfera: sobrevivir en la superficie de Marte es muy dif√≠cil. As√≠ que, a pesar de que hayamos encontrado agua en las monta√Īas de nuestro planeta hermano, lo m√°s probable es que estos hipot√©ticos microbios vivan debajo del suelo, quiz√° en acu√≠feros subterr√°neos.

¬ŅLa estamos buscando mal?

El taladro de Curiosity s√≥lo puede ‚Äúara√Īar‚ÄĚ la superficie del planeta, donde es menos probable que exista vida. Si queremos encontrar vida microsc√≥pica, tendremos que buscarla a m√°s profundidad.

Advertisement

Hay otro problema. Seg√ļn un estudio de la Escuela Imperial de Londres, es posible que estemos destruyendo los microorganismos del suelo de Marte cada vez que el Curiosity se pone a analizar una muestra. La tierra de Marte es rica en sales llamadas percloratos, unos compuestos corrosivos que, al calentarse (como ocurre en el laboratorio de Curiosity) destruyen la materia org√°nica que tienen a su alrededor.

En otras palabras, si ya eran escasas las posibilidades de encontrar vida en la superficie de Marte, puede que adem√°s la estemos quemando con el calor del robot. No despejaremos muchas de estas dudas hasta que tengamos humanos en Marte, capaces de hacer experimentos m√°s precisos y flexibles.

Advertisement

Por eso y por muchas otras razones, la misión a Marte es uno de los retos actuales más excitantes para la humanidad.

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)