Todos los indicios encontrados hasta ahora sugerían que Marte tuvo mucha agua en el pasado, pero no había una prueba de cuánta albergó el planeta exactamente. Un nuevo estudio acaba de confirmar que Marte tuvo un océano enorme. Es probable que gran parte de su hemisferio norte estuviera cubierta de agua.

El estudio es obra de un equipo internacional de científicos del Observatorio Europeo del Sur (ESO), del Observatorio W. M. Keck, y del Telescopio de Infrarrojos de la NASA en Hawai, y acaba de publicarse en la Revista Science.

Para calcular la cantidad de agua l√≠quida que tuvo Marte, los investigadores han estado seis a√Īos realizando un mapa de la cantidad de agua semipesada en la atm√≥sfera actual de Marte. El agua semipesada o HDO es un compuesto natural que aparece con el tiempo cuando el hidr√≥geno cede su lugar al deuterio en una mol√©cula de agua (H2O). El agua semipesada se evapora con m√°s dificultad. Midiendo la cantidad de este compuesto en relaci√≥n a las mol√©culas de agua en la atm√≥sfera actual de Marte, los investigadores han podido determinar la cantidad de agua que Marte ha ido perdiendo por evaporaci√≥n al espacio.

Esa cantidad ha sido sencillamente enorme. Los c√°lculos indican que hab√≠a suficiente agua l√≠quida como para cubrir todo el planeta con 140 metros de profundidad, pero la orograf√≠a sugiere que probablemente el agua se concentrara en un enorme oc√©ano que cubr√≠a buena parte del hemisferio norte del planeta con una profundidad de hasta 1,7 kil√≥metros. Este oc√©ano primitivo ten√≠a un tama√Īo similar a nuestro Oc√©ano Atl√°ntico, y cubr√≠a el 19% de Marte (El Atl√°ntico cubre el 17% de la Tierra).

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Las ilustraciones que acompa√Īan este post muestran el posible aspecto que tuvo Marte con esa masa de agua hace 4.000 millones de a√Īos. Los cient√≠ficos explican que la cantidad de agua posiblemente fuera incluso mayor. Las variaciones en la relaci√≥n entre agua y agua semipesada en la atm√≥sfera sugieren que hubo cambios clim√°ticos que solo pueden ser posibles ante la presencia de una gran cantidad de agua en el subsuelo.

En definitiva, que Marte alberg√≥ condiciones para la vida durante mucho m√°s tiempo que el que cre√≠amos. La gran pregunta es ¬ŅQu√© pas√≥? ¬ŅC√≥mo pudo Marte perder tanta agua y con ella su atm√≥sfera? La hip√≥tesis m√°s barajada al respecto es que el planeta sufri√≥ el impacto de un planetoide muy denso que acab√≥ con el campo magn√©tico y provoc√≥ una erupci√≥n volc√°nica masiva que evapor√≥ el agua del hemisferio norte. [v√≠a ESO]

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Ilustraciones: ESO/M. Kornmesser/N. Risinger (skysurvey.org)

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