Probablemente nos ha pasado a todos alguna vez: fiesta, m√ļsica, una, dos o tres copas de m√°s‚Ķ A la ma√Īana siguiente llega lo peor. Resaca, dolor de cabeza y una preocupante laguna de memoria. Lo √ļltimo que recuerdas es ese gin-tonic de m√°s que nunca debiste tomar. Lo sab√≠as, pero ya es demasiado tarde. No te acuerdas de casi nada, tu cerebro ha sufrido un apag√≥n. ¬ŅPor qu√©? ¬ŅQu√© le ocurre exactamente al cerebro cuando bebemos demasiado y luego no nos acordamos de nada? ¬ŅDebemos preocuparnos?

Lo primero que hay que tener en cuenta es que no todas las amnesias temporales provocadas por el alcohol son iguales. Existen dos tipos, amnesias ‚Äúen bloque‚ÄĚ, en la que no recordamos largos periodos de tiempo, y ‚Äúfragmentarias‚ÄĚ, que afectan a periodos concretos y cortos de tiempo.

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La gente que experimenta amnesias fragmentarias generalmente puede recordar lo sucedido una vez lo intenta. No ocurre lo mismo en el otro caso. Ambas ocurren por la misma causa: una interrupción neuropsicológica y química del hipocampo, una de las regiones del cerebro responsables de la memoria.

La ingesta excesiva de alcohol interfiere con los receptores del hipocampo que transmiten glutamato, una componente que env√≠a se√Īales entre las neuronas. Durante estas interferencias, el alcohol impide que algunos receptores funcionen correctamente. Este proceso hace que las neuronas creen esteroides que a su vez dificultan la comunicaci√≥n neuronal. Esto afecta a la conocida como potenciaci√≥n a largo plazo, un proceso que se cree necesario para el aprendizaje y la memoria.

En otras palabras, el efecto es similar a una amnesia convencional en el sentido en que el cerebro pierde su habilidad temporal de crear nuevas memorias. La gente que sufre de estos apagones puede realizar tareas b√°sicas durante esos momentos (enviar SMS, desvestirse o incluso hablar ‚Äď con poco sentido), pero no ser√°n capaces de generar memorias sobre ello.

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¬ŅSe pueden evitar estos apagones cerebrales?

Obviamente s√≠: no bebiendo. Pero hay gente que incluso si ingiere peque√Īas cantidades de alcohol sufre el mismo problema.

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Para evitarlo, ayuda tener el estómago lleno. Los estudios demuestran que la causa principal de estas amnesias temporales es el aumento repentino del nivel de alcohol en la sangre. Generalmente, a partir del 0,15% de alcohol en la sangre se entra en zona de riesgo. Ese nivel es más o menos el doble de lo permitido para conducir, dependiendo de las leyes de cada país. Y el problema es alcanzar ese nivel de forma muy rápida.

Las mujeres son más propensas a sufrir este problema porque su nivel de alcohol en la sangre aumenta más rápido que en los hombres. No solo suelen tener comparativamente menos agua en el cuerpo para dispersar el alcohol, también tienen menos deshidrogenasa gástrica, una enzima que disuelve el alcohol.

Otro punto a tener en cuenta: se ha demostrado una tendencia a experimentar con m√°s facilidad estas lagunas de memoria una vez se producen por primera vez. Es decir, si te ha ocurrido √ļltimamente, lo mejor es no beber durante una buena temporada o, al menos, hacerlo m√°s despacio.

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Hace unas décadas se creía que las amnesias temporales producidas por el alcohol eran un indicativo de adicción al mismo. Estudios posteriores han demostrado que no hay correlación: los bebedores sociales tienen tantas probabilidades de experimentarlas como los adictos al alcohol. Básicamente, todo depende de lo rápido que aumente el nivel del alcohol en la sangre, aunque también se ha demostrado que hay gente con predisposición genética a sufrirlas. Si las puedes evitar, evítalas.

(Actualizado: en una versión anterior se aseguraba que "a partir del 15% de alcohol en la sangre se entra en zona de riesgo". Se trata de una errata, no es el 15% sino el 0,15%").

[NIH, LiveScience, WUSTL 1, 2, NYT, Drug Free, New Harvard Guide to Women's Health,Globe and Mail]

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Fotos: yuriy kulik/Shutterstock, Wiki Commons