¿Por qué no todos los pelirrojos tienen pecas? No lo sabemos. Imagen: Avemario / Shutterstock

Nadie nace con pecas. Aparecen en algunas personas cuando exponen su piel a la luz del sol y desaparecen si dejan de hacerlo. Sabemos qué son y por qué ocurren, pero los genetistas todavía no tienen del todo claro qué es lo que determina que ciertas personas tengan pecas y otras no.

Las pecas o efĂ©lides son pequeñas manchas causadas por una mayor concentraciĂłn de melanina, el pigmento que da color a la piel, a los ojos y al pelo. La melanina dĂ©rmica es producida por los melanocitos, cĂ©lulas de la piel que actĂșan como un protector solar natural. Los melanocitos transforman el aminoĂĄcido tirosina en pequeñas molĂ©culas de melanina, las cuales oscurecen nuestra piel para protegernos contra los rayos ultravioleta del sol. Las pecas aparecen cuando las molĂ©culas de melanina se concentran en pequeñas ĂĄreas que se vuelven oscuras con la exposiciĂłn al sol.

Esto nos permite diferenciar entre pecas y lentigos. Los lentigos solares son otro tipo de manchas en la piel (redondas y bien diferenciadas) que aparecen con la vejez y se producen por un aumento del nĂșmero de melanocitos en algunas ĂĄreas: no cambian mucho con la exposiciĂłn al sol. Las pecas, en cambio, tienen un nĂșmero normal de melanocitos pero un aumento de la cantidad de melanina. Las personas que no tienen pecas ni lentigos producen melanina uniformemente a lo largo y ancho de la piel.

Sabemos que existe una predisposiciĂłn genĂ©tica a tener pecas. Las pecas estĂĄn relacionadas con una variante en el gen MC1R. Este gen da instrucciones a las cĂ©lulas para producir una proteĂ­na especĂ­fica que estĂĄ involucrada en la creaciĂłn de melanina. Nuestro organismo fabrica dos tipos de melanina: la eumelanina y la feomelanina. Si el gen MC1R funciona correctamente, el cuerpo produce mĂĄs eumelanina (que da como resultado un pelo y una piel mĂĄs oscuras); si el gen no funciona bien —y esto es un decir—, el cuerpo produce mĂĄs feomelanina (lo que hace que la gente tenga la piel mĂĄs clara, el cabello rubio o pelirrojo y pecas).

Por eso la mayoría de las personas que tienen pecas son de piel blanca y cabello claro, con especial propensión entre los pelirrojos. Pero no todos los pelirrojos tienen pecas y no todas las personas con pecas son pelirrojas. Esto es porque el pelo rojo es un rasgo recesivo y las pecas son dominantes. Y aquí es donde los científicos dejan de tener las cosas tan claras: si el gen MC1R es lo que determina que una persona sea pelirroja y tenga pecas, ¿por qué puede ocurrir una cosa o la otra indistintamente? Todavía no estamos seguros de cómo funciona.

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Los genetistas creen que puede haber otros genes involucrados en el proceso. Se sospecha que es el nĂșmero de copias del gen MC1R lo que determina la combinaciĂłn de rasgos. Todos tenemos dos copias de la mayorĂ­a de nuestros genes, asĂ­ que algunas personas podrĂ­an tener una combinaciĂłn de versiones del gen MC1R que funcionan bien y mal, por lo que pueden ser pelirrojos sin pecas y pecosos sin pelo rojo. Nos queda mucho camino por recorrer para entender cĂłmo se combinan todos nuestros genes para determinar los miles de rasgos que nos diferencian. [SciShow vĂ­a Motherboard]


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