¬ŅPor qu√© no todos los pelirrojos tienen pecas? No lo sabemos. Imagen: Avemario / Shutterstock

Nadie nace con pecas. Aparecen en algunas personas cuando exponen su piel a la luz del sol y desaparecen si dejan de hacerlo. Sabemos qué son y por qué ocurren, pero los genetistas todavía no tienen del todo claro qué es lo que determina que ciertas personas tengan pecas y otras no.

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Las pecas o ef√©lides son peque√Īas manchas causadas por una mayor concentraci√≥n de melanina, el pigmento que da color a la piel, a los ojos y al pelo. La melanina d√©rmica es producida por los melanocitos, c√©lulas de la piel que act√ļan como un protector solar natural. Los melanocitos transforman el amino√°cido tirosina en peque√Īas mol√©culas de melanina, las cuales oscurecen nuestra piel para protegernos contra los rayos ultravioleta del sol. Las pecas aparecen cuando las mol√©culas de melanina se concentran en peque√Īas √°reas que se vuelven oscuras con la exposici√≥n al sol.

Esto nos permite diferenciar entre pecas y lentigos. Los lentigos solares son otro tipo de manchas en la piel (redondas y bien diferenciadas) que aparecen con la vejez y se producen por un aumento del n√ļmero de melanocitos en algunas √°reas: no cambian mucho con la exposici√≥n al sol. Las pecas, en cambio, tienen un n√ļmero normal de melanocitos pero un aumento de la cantidad de melanina. Las personas que no tienen pecas ni lentigos producen melanina uniformemente a lo largo y ancho de la piel.

Sabemos que existe una predisposici√≥n gen√©tica a tener pecas. Las pecas est√°n relacionadas con una variante en el gen MC1R. Este gen da instrucciones a las c√©lulas para producir una prote√≠na espec√≠fica que est√° involucrada en la creaci√≥n de melanina. Nuestro organismo fabrica dos tipos de melanina: la eumelanina y la feomelanina. Si el gen MC1R funciona correctamente, el cuerpo produce m√°s eumelanina (que da como resultado un pelo y una piel m√°s oscuras); si el gen no funciona bien ‚ÄĒy esto es un decir‚ÄĒ, el cuerpo produce m√°s feomelanina (lo que hace que la gente tenga la piel m√°s clara, el cabello rubio o pelirrojo y pecas).

Por eso la mayor√≠a de las personas que tienen pecas son de piel blanca y cabello claro, con especial propensi√≥n entre los pelirrojos. Pero no todos los pelirrojos tienen pecas y no todas las personas con pecas son pelirrojas. Esto es porque el pelo rojo es un rasgo recesivo y las pecas son dominantes. Y aqu√≠ es donde los cient√≠ficos dejan de tener las cosas tan claras: si el gen MC1R es lo que determina que una persona sea pelirroja y tenga pecas, ¬Ņpor qu√© puede ocurrir una cosa o la otra indistintamente? Todav√≠a no estamos seguros de c√≥mo funciona.

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Los genetistas creen que puede haber otros genes involucrados en el proceso. Se sospecha que es el n√ļmero de copias del gen MC1R lo que determina la combinaci√≥n de rasgos. Todos tenemos dos copias de la mayor√≠a de nuestros genes, as√≠ que algunas personas podr√≠an tener una combinaci√≥n de versiones del gen MC1R que funcionan bien y mal, por lo que pueden ser pelirrojos sin pecas y pecosos sin pelo rojo. Nos queda mucho camino por recorrer para entender c√≥mo se combinan todos nuestros genes para determinar los miles de rasgos que nos diferencian. [SciShow v√≠a Motherboard]


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