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Un vídeo muestra por primera vez a varios cerdos usando herramientas

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Imagen: M. Root-Bernstein et al., 2019

Puede que los cerdos nunca vuelen, pero sí son capaces de usar herramientas, o eso acaba de demostrar una nueva y fascinante investigación.

Los chimpancés, los elefantes, los delfines, las nutrias, los cuervos y, por supuesto, los humanos, se encuentran entre las pocas criaturas en la Tierra que sabemos que utilizan herramientas. Ahora podemos añadir los cerdos a esta lista, gracias a una nueva investigación publicada esta semana en Mammalian biology.

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Durante el transcurso de tres años, un equipo del Instituto de Ecología y Biodiversidad de Chile y del Instituto Nacional de Investigación Agrícola francés, dirigido por la bióloga Meredith Root-Bernstein, observó múltiples casos de uso de herramientas en jabalís de las Bisayas (Sus cebifrons), también conocidos como cerdos verrugosos. Durante estos casos, los animales usaron palos y corteza de árboles para cavar nidos en sus recintos del zoológico. Este comportamiento es raro y poco instintivo entre los cerdos, según los investigadores, lo que significa que el uso de estas herramientas es el resultado de la inteligencia adaptativa y el aprendizaje social, destacando aspectos que habían sido subestimados en la inteligencia porcina.

Los cerdos son famosos por su inteligencia, por lo que es justo preguntarse por qué este comportamiento no ha sido detectado hasta ahora, una pregunta que le planteamos a Root-Bernstein.

“¡Quién sabe!”, escribió en un correo electrónico a Gizmodo. “Me quedé realmente sorprendida cuando me di cuenta de que no había informes previos sobre el uso de herramientas en cerdos. Los cerdos son inteligentes, juguetones, sociables y les gusta manipular objetos, además son omnívoros, por lo que, naturalmente, tienen que procesar muchos tipos diferentes de cosas comestibles, y todas estas condiciones menudo están asociadas al uso de herramientas en otros animales. Tal vez simplemente nadie estaba prestando la atención suficiente. O bien, la gente vio a diferentes tipos de cerdos usando herramientas pero los científicos ni se enteraron”.

El estudio actual comenzó después de que uno de los investigadores de la Ménagerie of the Jardin des Plantes en París (un zoológico para especies en peligro de extinción) viese por casualidad a un cerdo verrugoso utilizando herramientas. Esta observación fortuita llevó a los científicos a realizar una investigación formal sobre el asunto, por lo que llevaron a cabo una serie de experimentos entre 2015 y 2017.

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Imagen: M. Root-Bernstein et al., 2019

Root-Bernstein dijo que se sabe poco sobre el comportamiento natural de los cerdos verrugosos de Bisaya, una especie en peligro de extinción proveniente de Filipinas. Viven en grupos familiares y pasan sus días peinando el suelo del bosque en busca de alimentos. Los cerdos hembra hacen nidos cavando un agujero y forrándolo con hojas para cuidar de sus lechones. Fue durante la construcción de estos nidos cuando vieron el uso de herramientas, dijo Root-Bernstein.

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En el estudio se incluyeron cuatro cerdos diferentes, todos ellos nacidos en cautiverio. Entre estos cerdos estaban Priscilla, una hembra nacida en 2007; Billie, un macho nacido en 2009; y las dos hembras nacidas de ambos en 2012 (Antonia y Beatrice). En el transcurso del estudio, los investigadores detectaron el uso de herramientas hasta en 11 ocasiones, principalmente cortezas y palos, que aprovecharon para la construcción de sus nidos. Los cerdos usaron estos objetos como si fuesen una pala, moviéndolos de un lado a otro para excavar con ellos. Observaron también que todos los cerdos usaban herramientas, incluido Billie.

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Es importante destacar que los científicos no promovieron de ninguna manera el uso de herramientas por parte de los cerdos.

“No establecimos ninguna situación en la que hubiera un problema que resolver y una herramienta que pudiese ser utilizada para resolverlo, como sucedería en un experimento controlado”, explicó Root-Bernstein.

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Los investigadores también documentaron un extraño comportamiento que bautizaron como “moonwalking”, que ocurría cuando los cerdos construían su nido.

“Era el comportamiento que precedía siempre el uso de herramientas mientras construían los nidos”, dijo Root-Bernstein. “Parecía que los cerdos estaban imitando el movimiento de Michael Jackson. Lo que hacían era empujar el suelo hacia atrás para formar las paredes del nido”.

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Esta nueva investigación amplía nuestra comprensión del aprendizaje social de los cerdos. Los cerdos, como han demostrado investigaciones anteriores, son capaces de aprender unos de otros cosas como dónde encontrar comida o qué alimentos son buenos para comer. Se ha observado que los jabalíes, por ejemplo, lavan los alimentos, y eso es algo que probablemente aprendieron unos de otros, dijo Root-Bernstein.

“En nuestro estudio sugerimos que probablemente estos cerdos aprendieron el comportamiento de la madre, Priscilla, que fue quien pudo haberlo inventado, porque es la que más lo hace. Pero solo estamos especulando sobre patrones conocidos de aprendizaje social de otras especies”, dijo. “Sería bueno que alguien hiciera algunos estudios más sofisticados sobre el aprendizaje social en cerdos”.

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Root-Bernstein dijo que sospecha que los cerdos pueden aprender acciones y posiblemente incluso objetivos de uno a otro.

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