El espectroradiómetro de imágenes de media resolución (MODIS) de la NASA ha capturado esta foto desde el espacio de las Islas Canarias con unos impresionantes vórtices de von Kármán en las nubes arremolinándose junto a ella. Aparece también la costa africana y, algo más arriba, la isla portuguesa de Madeira.

Theodore von K√°rm√°n fue un matem√°tico ingeniero espacial h√ļngaro conocido por sus trabajos en la de mec√°nica de fluidos y aerodin√°mica. Los v√≥rtices de K√°rm√°n siguen un patr√≥n fractaliano y ocurren cuando un fluido (no s√≥lo las nubes como consecuencia del aire sino tambi√©n en l√≠quidos como el agua) se encuentra con un objeto m√°s o menos cil√≠ndrico.

Se apreciaron por primera vez en un laboratorio, y su estudio posterior condujo a importantes avances en el estudio de la aerodinámica y del comportamiento laminar de los fluidos. Es el mismo fenómeno que ocurre, por ejemplo, bajo las alas de un avión o en el ondear de una bandera.

Resulta curioso pero, aunque no siempre ocurre en proporciones kilométricas, como es este caso. Ocurre también cuando bajamos las ventanillas de un coche a alta velocidad y percibimos ese ruido (flap, flap, flap...) molesto. En realidad lo que ocurre es que el objeto que rompe el flujo continuo de aire crea diferencias de presiones (unas altas, otras más bajas) que, justo cuando se sincronizan a una determinada frecuencia, dan lugar a una resonancia.

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El puente de Tacoma

Se sincronizan del mismo modo que cuando columpiamos a un ni√Īo peque√Īo el esfuerzo se realiza justo cuando el columpio est√° en lo m√°s alto (y se prepara para volver), no cuando viene. El puente de Tacoma es uno de los ejemplos m√°s famosos, y se derrumb√≥ por consecuencia de la resonancia. Von K√°rm√°n descubri√≥ sus particulares v√≥rtices, en concreto, porque fue el encargado del gobierno para estudiar exactamente c√≥mo era posible que un puente de acero y maravilla de ingenier√≠a para la √©poca, se derrumbase 4 meses m√°s tarde haberse inaugurado.

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En este caso, el objeto que rompe el flujo son las propias islas. Cuando el viento cruza a trav√©s de los picos de los volcanes de las Islas Canarias, el Teide entre ellos, y se desv√≠a, las turbulencias que se generan tanto en el sentido de las agujas del reloj como al contrario son las que generan los v√≥rtices de von K√°rm√°n. La foto de arriba muestra los mismos v√≥rtices sobre el √°rtico, aqu√≠ la completa con las Islas Canarias, Madeira y √Āfrica.

Imagen: NASA

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