Foto: 20th Century Fox

Ahora que se estrena Alien: Covenant es un buen momento para especular sobre vida extraterrestre. En el cine a menudo nuestros vecinos en el cosmos son unos auténticos pendejos. Todo el día están tratando de conquistarnos, devorarnos o hacer cosas como perseguir a Schwarzenegger.

Por supuesto, si no eres Arnold Schwarzenegger, este √ļltimo punto suele terminar mal. Alien: Covenant discurre en otro planeta y somos nosotros los que tratamos de colonizarlo, pero como ya adelanta nuestro compa√Īero Germain Lussier, no hay nada que de especial miedo en el film. Eso hace asomar una pregunta: ¬ŅRealmente deber√≠amos desprendernos del estereotipo de extraterrestre inteligente pero asesino? En una escala donde el cero es E.T. y el 10 los extraterrestres de La Guerra de los Mundos, ¬Ņc√≥mo punt√ļan nuestros vecinos reales, si es que existen?

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Para obtener respuestas hemos hablado con Doug Vakoch, presidente del METI. El METI (Messaging Extra Terrestrial Intelligence) es un grupo internacional de cient√≠ficos que va un paso m√°s all√° del SETI. En lugar de simplemente buscar indicios de vida inteligente, lo que est√°n haciendo es enviar mensajes al cosmos con la esperanza de que alguien responda alg√ļn d√≠a. Vakoch es, literalmente, un cazador de extraterrestres, y est√° muy familiarizado con el tema y con como el cine o las series afectan a nuestra percepci√≥n de un hipot√©tico contacto con otra especie inteligente de m√°s all√° de las estrellas.

Gizmodo: Todav√≠a no hemos encontrado extraterrestres pero, si los encontr√°ramos, ¬ŅCree que ser√≠an hostiles? ¬ŅIndiferentes? ¬ŅQuiz√° hasta ser√≠an amistosos?

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Doug Vakoch: Es muy dif√≠cil adivinar las intenciones de otra especie inteligente desde nuestra perspectiva. A menudo los cient√≠ficos del SETI asumen que los extraterrestres inteligentes que hayan sobrevivido el tiempo suficiente como para trabar contacto con otra especie en el universo es porque han logrado superar los conflictos que podr√≠an haberlos destruido en las primeras etapas de su evoluci√≥n. En otras palabras, si no han aprendido a comportarse de manera no violenta con otros probablemente no sobrevivan los millones de a√Īos necesarios para convertirse en una civilizaci√≥n interestelar.

Probablemente, antes de ponernos a adivinar c√≥mo ser√°n los extraterrestres, primero deber√≠amos eliminar algunos escenarios. Por ejemplo, Stephen Hawking dice que no deber√≠amos transmitir mensajes al cosmos porque un eventual contacto con otra civilizaci√≥n har√≠a que acudieran a nuestro planeta a hacerse con sus recursos. ¬ŅEs realmente realista esa posibilidad? Yo no lo creo as√≠. En primer lugar, no tiene sentido econ√≥micamente hablando, viajar a otra galaxia para buscar algo que probablemente ya exista en la tuya.

En segundo lugar, una civilización que haya descubierto la manera de viajar entre sistemas estelares probablemente ya sepa que estamos aquí. Enviar mensajes al cosmos no va a exponernos a peligros adicionales. Por el contrario, enviar mensajes puede intrigar lo bastante a esa hipotética civilización como para que se decidan a responder.

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Gizmodo: ¬ŅCree que una civilizaci√≥n extraterrestre podr√≠a estar interesada en nosotros?

Doug Vakoch: Mi respuesta favorita a la paradoja de Fermi (Si los extraterrestres existen, ¬Ņpor qu√© no hemos encontrado ning√ļn indicio de ellos?) es que hasta la fecha no somos nada interesantes para ellos. Quiz√° est√°n monitorizando nuestras transmisiones de radio y, sencillamente, no est√°n muy impresionados.

La Hip√≥tesis del Zool√≥gico explica que los extraterrestres son algo as√≠ como los cuidadores de un enorme zool√≥gico gal√°ctico. Para nosotros somos poco m√°s que animales. Todo lo que ven es a los miembros de una especie de animales comunic√°ndose entre ellos. Sin embargo, si visitas un zoo y de repente una cebra se da la vuelta y comienza a ense√Īarte n√ļmeros dibujados en la arena con la pezu√Īa probablemente tu inter√©s en ese animal cambiar√≠a totalmente.

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Eso es precisamente lo que esperamos hacer con el programa METI. Queremos hacer ver a las hipotéticas civilizaciones extraterrestres que estamos interesados en mantener un diálogo. En ese sentido, tomar la iniciativa es un requisito previo a lograr encontrarlos.

Gizmodo: ¬ŅQu√© pel√≠cula crees que entiende peor la natraleza de los extraterrestres? Por ejemplo, en Se√Īales (Signs), los extraterrestres son al√©rgicos al agua y lo mejor que se les ocurre es venir a un planeta que est√° cubierto de ella.

Doug Vakoch: La película sobre extraterrestres que más me molesta es Species porque viola una verdad fundamental: va a ser muy difícil, si no imposible, comunicarse con extraterrestres.

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En Species se supone que cient√≠ficos del SETI captan una respuesta a la transmisi√≥n real de 1974 enviada por astr√≥nomos del radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico. El mensaje enviado proporciona claves sobre bioqu√≠mica y gen√©tica en la Tierra. En la realidad cualquier extraterrestre probablemente tendr√≠a muchos problemas en entender que semejante transmisi√≥n tiene que ver con la qu√≠mica. Incluso aunque lo descubrieran, lo √ļnico que lograr√≠an es una descripci√≥n b√°sica de los elementos que componen la vida en la Tierra y el c√≥digo gen√©tico humano: carbono, ox√≠geno, nitr√≥geno y f√≥sforo.

A la izquierda, el mensaje enviado desde Arecibo. A la derecha, el supuesto mensaje recibido en el campo de Chibolton. Foto: Wikipedia

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Contra todo pron√≥stico, los extraterrestres de Species son capaces de usar la transmisi√≥n de Arecibo para reconstruir el c√≥digo gen√©tico completo del ser humano y se las apa√Īan para enviar una respuesta con instrucciones precisas para crear un h√≠brido humano-alien√≠gena interpretado por Natasha Henstridge.

Por si fuera poco, la respuesta de los extraterrestres llega pocos a√Īos despu√©s de que nosotros enviemos el mensaje. Teniendo en cuenta que el destino de nuestra transmisi√≥n es un cluster globular de estrellas a 25.000 a√Īos luz de la Tierra, la respuesta habr√≠a tardado 50.000 a√Īos en llegar.

El mensaje en los cultivos de Chibolton. Foto: Crop Circles Database

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La pel√≠cula solo tiene un m√©rito: anticipar la idea de que los extraterrestres respondieron. En 2001 aparecieron unas marcas en un campo de cultivo junto al radiotelescopio de Chibolton, en Reino Unido. Los creyentes aseguran que es la respuesta a la transmisi√≥n de Arecibo de 1974. Lamentablemente, el glifo de los cultivos de Chibolton se considera una elaborada broma, no la evidencia de ning√ļn contacto con extraterrestres.

Gizmodo: Siendo realistas, ¬Ņcree que llegaremos a encontrar vida extraterrestre en las pr√≥ximas d√©cadas?

Doug Vakoch: La clave del éxito en el programa SETI es comprobar los planetas suficientes. Sabemos que prácticamente todas las estrellas tienen planets en sus órbitas, y casi una de cada cinco tiene planetas en los que pueden darse las condiciones para la vida. Algunas tienen más de uno en esa zona habitable. Realmente es una cuestión de estadística. Hay mucho terreno ahí fuera en el que mirar.

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Por si fuera poco, en las √ļltimas d√©cadas hemos descubierto que la vida es capaz de sobrevivir en entornos realmente extremos aqu√≠ en la Tierra, desde la tundra helada hasta g√©iseres hirvientes, manantiales de √°cido y hasta reactores nucleares. Una vez que la vida comienza, es muy tenaz. Estamos convencidos de que la vida en otros planetas puede ser radicalmente diferente a la que conocemos en la Tierra.

¬ŅLograremos analizar los suficientes exoplanetas como para tener √©xito? En las pr√≥ximas d√©cadas el telescopio espacial James Webb ser√° capaz de analizar la atm√≥sfera de exoplanetas y proporcionar claves sobre si puede haber vida miscrosc√≥pica. La b√ļsqueda de posible vida inteligente tambi√©n es cada vez m√°s organizada. En el Observatorio √ďptico del METI en Panam√° hemos monitorizado ya miles de estrellas en busca de pulsos l√°ser que puedan indicar civilizaciones avanzadas. Hasta ahora no hemos encontrado ninguna evidencia de vida inteligente, pero a medida que tenemos m√°s medios nuestras posibilidades se incrementan con cada a√Īo que pasa.

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En la próxima década, el proyecto Breakthrough Listen planea buscar civilizaciones alrededor de un millón de estrellas en cientos de galaxias. Si están ahí fuera y están tratando de comunicarse, tenemos una probabilidad muy razonable de encontrarlos.

Gizmodo: ¬ŅCu√°l es tu extaterrestre favorito de la ciencia-ficci√≥n?

Doug Vakoch: Lo normal es que, cuando pensamos en algo como un extraterrestre favorito, pensemos en alguien con quien nos gustar√≠a estar, sea un peque√Ī√≠n encantador como en E.T. o un vulcaniano fascinante y l√≥gico. Cuando vemos una pel√≠cula nos proyectamos en ella. Me gusta mucho Arrival precisamente por eso. Son los extraterrestres los que llegan a la Tierra y a√ļn as√≠ los cient√≠ficos pasan mucho trabajo solo intentando comprender su lenguaje. Es una perspectiva bastante realista.

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Los cient√≠ficos de Arrival tratan de familiarizarse con los extraterrestres del film poni√©ndoles de apodo Abbot y Costello, pero ninguna de esas criaturas se hace amiga de la protagonista. Esa es la realidad de un posible contacto con extraterrestres. Nuestro eventual contacto con otra civilizaci√≥n nos obligar√° a revisar cosas tan b√°sicas como el concepto del tiempo, pero en ning√ļn caso vamos a hacernos amigos de un extraterrestre. Para eso primero tenemos que lograr comunicarnos mejor con nosotros mismos, aqu√≠ en la Tierra.